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Una cámara en uno de los paneles solares de la nave espacial Orion capturó esta vista de la Luna, con la distante Tierra en el fondo a un cuarto de millón de millas de distancia. Crédito de la foto: NASA TV / Vuelo espacial ahora

La nave espacial no tripulada Orion de la NASA encendió su motor principal durante dos minutos y medio el lunes, justo antes de que la cápsula se elevara 81 millas de la superficie lunar y realizara una maniobra de sobrevuelo para doblar su trayectoria hacia una órbita distante para realizar más pruebas en futuras misiones lunares con astronautas.

El encendido del motor principal a las 7:44 am EST (1244 GMT) del lunes ocurrió mientras la nave espacial Orion volaba sobre el lado oculto de la luna, lo que obligó a los controladores de tráfico aéreo de la NASA en Houston a esperar hasta que la cápsula emergiera de detrás de la luna, antes de que confirmó este resultado de la maniobra.

El lanzamiento del motor de la nave espacial Orion el lunes, denominado Outbound Powered Flyby, fue el momento más crítico en la misión Artemis-1 de la NASA desde que fue derribada desde el Centro Espacial Kennedy en Florida el miércoles pasado. En su primer vuelo de prueba, el nuevo cohete lunar gigante del Space Launch System colocó la cápsula de tripulación Orion en una trayectoria específica para comenzar un viaje de cinco días a la luna.

Artemis 1 es un vuelo de prueba antes de que la NASA se comprometa a llevar astronautas en el cohete lunar SLS y la nave espacial Orion. Si la misión Artemis 1 se completa con éxito, la agencia espacial planea llevar a tres astronautas estadounidenses y un astronauta canadiense al otro lado de la luna en la misión Artemis 2 a finales de 2024. Las misiones de alunizaje seguirán más adelante en la década de 2020 y la construcción de una mini estación espacial en órbita alrededor de la luna.

Después de su lanzamiento desde Florida la semana pasada, la nave lunar Orion de la misión Artemis-1 retiró los paneles solares de su módulo de servicio construido en Europa para generar electricidad y realizó una serie de quemaduras de corrección de rumbo cuando entró en la influencia gravitatoria de la luna durante el fin de semana. El sobrevuelo motorizado de salida u OPF Burn utilizó el motor del sistema de maniobra orbital en el extremo de popa del módulo de servicio Orion. El motor OMS es un remanente del programa del transbordador espacial cuando voló en órbita en 19 misiones entre 1984 y 2002.

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Impresión artística de una nave espacial Orión en la luna. Crédito de la foto: NASA

El motor OMS fue lanzado para generar unas 6000 libras de empuje mientras la cápsula navegaba unas 328 millas (528 kilómetros) a través de la superficie lunar. En el transcurso de la quema de dos minutos y medio, el motor aumentó la velocidad de la nave espacial Orion a una velocidad de más de 580 mph (933 kilómetros por hora) y quemó alrededor de 2900 libras (1300 kilogramos) de hidracina y nitrógeno. propulsor de tetróxido, según la NASA. Eso es aproximadamente el 20% de la carga total de combustible de la nave espacial Orion.

Poco después del incendio, la cápsula de la tripulación de Orión alcanzó su punto más cercano a la Luna a las 7:57 a. m. EST (12:57 GMT), 130 kilómetros por encima de su corteza llena de cráteres. Aproximadamente dos minutos después, a las 7:59 a. m. EST, el control de la misión restableció las comunicaciones con la nave espacial Orion cuando la cápsula resurgió detrás de la luna y estableció un enlace de radio directo con una antena de la Red de Espacio Profundo de la NASA en Goldstone, California.

Una transmisión de video en vivo de la nave espacial Orion se reanudó cuando la antena Goldstone captó la señal, mostrando una Tierra azul con forma de mármol flotando en la negrura del espacio. La nave espacial Orión voló más tarde unas 1.300 millas (2.100 kilómetros) sobre el lugar de aterrizaje del Apolo 11 en el Mar de la Tranquilidad. Todas las maniobras tuvieron lugar mientras Orion viajaba a casi un cuarto de millón de millas de su hogar.

Si bien no hay personas a bordo de Artemis 1, la cabina presurizada de la nave espacial Orion alberga tres maniquíes instrumentados para recopilar datos sobre aceleraciones, vibraciones y radiación durante el vuelo a la luna y de regreso.

La NASA confirmó que el encendido del motor y el sobrevuelo del lunes fueron exitosos y ayudó a la nave espacial Orion a usar la atracción gravitacional de la luna para impulsarla a una órbita retrógrada distante (DRO) a una distancia promedio de aproximadamente 43,000 millas (70,000 kilómetros) de la luna.

La próxima gran maniobra de la misión Artemis 1 está programada para el viernes a las 16:52 EST (21:52 GMT), cuando el motor principal de Orión se encienda nuevamente y tarde alrededor de un minuto y medio en impulsar la nave espacial a la lejana órbita retrógrada. DRO recibe su nombre porque no está en una órbita de baja altitud como las cápsulas Apolo que volaron en las décadas de 1960 y 1970, y porque Orión orbita la luna en la dirección opuesta a la que la luna mueve la tierra.

Los planificadores de la misión eligieron la órbita por varias razones. Primero, el sistema de propulsión de la nave espacial Orion no puede dirigir la cápsula a una órbita baja alrededor de la luna como se usó en las misiones Apolo. Y el DRO es estable porque está cerca del punto de equilibrio entre la gravedad de la Tierra y la Luna, lo que reduce el combustible que Orión tiene que quemar para mantener su órbita al llegar.

La nave espacial Orion pasará unos seis días en una órbita retrógrada distante realizando pruebas y verificaciones. Alcanzará su mayor distancia de la Tierra el próximo lunes 28 de noviembre, a más de 268.500 millas (432.000 kilómetros). El 1 de diciembre, después de medio círculo alrededor de la Luna, la cápsula volverá a encender su motor para salir de la órbita retrógrada distante y regresar a la Luna el 5 de diciembre para otro sobrevuelo motorizado a baja altitud en su camino de regreso a la Tierra.

El amerizaje de la cápsula Orion en el Océano Pacífico está programado para el 11 de diciembre.

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