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Representación artística del Telescopio Espacial Roman Nancy Grace. Crédito de la foto: Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA

La NASA anunció el martes que otorgó a SpaceX un contrato de $ 255 millones para lanzar el Telescopio Espacial Nancy Grace Roman, la próxima misión astronómica insignia de la agencia, en un cohete Falcon Heavy desde el Centro Espacial Kennedy en 2026 para comenzar.

El telescopio romano se lanzará hacia el Sol en un punto de equilibrio de gravedad llamado L2 a casi un millón de millas (1,5 millones de kilómetros) de la Tierra. Roman orbitará el sitio L2 en una órbita de halo, similar a la trayectoria del Telescopio Espacial James Webb, que se lanzó en diciembre pasado y entró en funcionamiento a principios de este mes.

El cohete Falcon Heavy de SpaceX, actualmente el vehículo de lanzamiento más poderoso del mundo, llevará el telescopio romano a su puesto de observación en el espacio.

El Programa de Servicios de Lanzamiento de la NASA en Kennedy seleccionó el cohete Falcon Heavy de SpaceX para la tarea. El contrato de lanzamiento está valorado en unos 255 millones de dólares, incluido «el servicio de lanzamiento y otros costos relacionados con la misión», dijo la NASA.

El lanzamiento está actualmente programado para octubre de 2026 desde Pad 39A en el Centro Espacial Kennedy.

Roman es el próximo gran telescopio espacial de la NASA después de Webb. Mientras que Webb está diseñado para mirar profundamente en el cosmos con observaciones enfocadas, Roman es un topógrafo con un amplio campo de visión, capaz de escanear grandes franjas del cielo.

Las observaciones de Roman ayudarán a los científicos a estudiar la naturaleza de la energía oscura y la materia oscura, las enigmáticas fuerzas y materiales que componen la mayor parte del universo. Roman también buscará y mapeará planetas alrededor de otras estrellas.

El espejo principal del telescopio tiene 7,9 pies (2,4 metros) de diámetro, el mismo tamaño que el espejo del Hubble. Pero la capacidad de imágenes de campo amplio de Roman le dará un campo de visión 100 veces mayor que el del Hubble con la misma resolución de imagen, lo que le permitirá capturar más del cielo en menos tiempo de observación.

El espejo principal de Roman fue donado a la NASA por la Oficina Nacional de Reconocimiento, que ya no necesitaba el hardware para sus programas clandestinos de satélites espía. Los espejos utilizados para los satélites espías que apuntan al suelo y los telescopios científicos son similares en forma y función.

Se espera que la misión romana cueste más de $ 4.3 mil millones, incluidos los costos de desarrollo, lanzamiento y cinco años de operaciones en el espacio. Se espera que la nave espacial pese alrededor de 4,6 toneladas (4,2 toneladas) cuando tenga el combustible completo para el lanzamiento.

La misión, anteriormente conocida como Wide Field Infrared Survey Telescope, o WFIRST, recibió su nombre de Nancy Grace Roman en 2020. Roman, una astrónoma, fue una pionera para las mujeres en la NASA y se convirtió en la jefa de astronomía de la agencia, un rol que incluía la responsabilidad de las primeras etapas del desarrollo del Telescopio Espacial Hubble, lo que llevó a algunos funcionarios a llamarla «la Madre del Hubble». .

WFIRST, que ahora lleva el nombre de Roman, fue la misión científica de máxima prioridad identificada en la Encuesta de Astrofísica Decenal de las Academias Nacionales de 2010.

El telescopio romano llevará dos instrumentos. El instrumento de campo amplio recopilará imágenes y datos de espectroscopia de galaxias, estrellas y exoplanetas distantes. Los astrónomos esperan que el instrumento de campo amplio mida la luz de mil millones de galaxias y detecte miles de exoplanetas durante la misión romana.

También vuela en Roman como demostración de tecnología un instrumento Coronógrafo con la capacidad de bloquear la luz brillante de las estrellas para obtener imágenes directas de planetas y discos de escombros alrededor de estrellas cercanas.

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Un cohete Falcon Heavy despega del Pad 39A en el Centro Espacial Kennedy de la NASA el 25 de junio de 2019. Crédito: NASA/Joel Kowsky

Con el contrato de lanzamiento romano en la mano, SpaceX ahora tiene una cartera de pedidos de hasta 13 misiones de cohetes Falcon Heavy. Estos incluyen tres misiones para la Fuerza Espacial de EE. UU., cuyo lanzamiento está programado para finales de este año y en 2023, el lanzamiento de la sonda de asteroides Psyche de la NASA en 2023, el lanzamiento de Europa Clipper de la NASA en 2024 para explorar una luna helada de Júpiter y el lanzamiento en 2024. de los dos primeros elementos de la miniestación espacial Gateway propuesta por la NASA diseñada para orbitar la luna.

La NASA también ha contratado a SpaceX para lanzar el satélite meteorológico geoestacionario GOES-U de la NOAA en 2024 y dos misiones comerciales de reabastecimiento al Gateway más adelante en la década de 2020.

SpaceX ha recibido pedidos de dos misiones Falcon Heavy para lanzar grandes satélites geoestacionarios de comunicaciones por Internet para Viasat y EchoStar a finales de este año y en 2023, respectivamente. Y un cohete Falcon Heavy está programado para llevar el rover robótico VIPER de la NASA a la luna a fines de 2024 en un vuelo comercial de entrega lunar administrado por Astrobotic.

SpaceX ha lanzado tres vuelos de Falcon Heavy hasta la fecha, pero Falcon Heavy no ha volado desde junio de 2019.

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