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El piloto Larry Connor y el comandante Mike Lopez-Alegria (izquierda y derecha) durante un entrenamiento en un simulador de SpaceX. Crédito de la foto: Axiom Space / SpaceX

Los funcionarios de la NASA dieron luz verde el viernes para el primer lanzamiento comercial de astronautas a la Estación Espacial Internacional en un cohete SpaceX el 3 de abril. Sin embargo, el lanzamiento del astronauta podría retrasarse un día o más para priorizar una prueba de cuenta regresiva para el cohete lunar del Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA en una plataforma de lanzamiento vecina en el Centro Espacial Kennedy.

Al concluir una revisión de preparación de vuelo el viernes, funcionarios de la NASA, SpaceX y Axiom Space, la compañía que administra el vuelo comercial de astronautas a la estación espacial, firmaron oficialmente el lanzamiento de cuatro personas privadas a bordo de un cohete Falcon 9 y Crew Dragon. astronave.

El lanzamiento está programado para el próximo domingo 3 de abril a la 1:13 p. m. EDT (17:13 GMT) desde la plataforma 39A en el Centro Espacial Kennedy, el mismo día que la NASA planea usar hidrógeno líquido súper frío y oxígeno líquido como propulsores para cargar el espacio. sistema de lanzamiento de cohetes para un ensayo general de cuenta regresiva en el Pad 39B.

El ensayo general permitirá que el equipo de lanzamiento SLS de la NASA realice una cuenta regresiva simulada hasta la marca de T-menos 10 segundos, justo antes del momento en que se encendería el motor de cuatro núcleos del cohete durante un lanzamiento real. El lanzamiento del cohete está programado en la misión Artemis-1 de la NASA en junio, según Kathy Lueders, directora de la Dirección de Operaciones Espaciales de la NASA.

El vuelo de prueba Artemis-1 enviará una cápsula de tripulación Orion alrededor de la luna, sin astronautas a bordo, para una prueba de manejo que se espera dure varias semanas. La misión Artemis 1 allanará el camino para la misión Artemis 2 de la NASA en 2024 en el segundo vuelo SLS/Orion, seguido de aterrizajes en la superficie lunar a finales de esta década.

Bill Gerstenmaier, vicepresidente de construcción y confiabilidad de vuelo de SpaceX, dijo que los preparativos para el lanzamiento del astronauta privado, conocido como Axiom Mission 1 o Ax-1, comenzarían este fin de semana con la carga de propulsores de hidracina y tetróxido de nitrógeno para la maniobra. La tripulación de los jets continuó con la nave espacial Dragon Endeavour.

«La tripulación está entrenada, los equipos de tierra y el hardware están listos hasta que se completen algunas pruebas finales», dijo Gerstenmaier.

Luego, la nave espacial Crew Dragon se trasladará desde su instalación de procesamiento en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral al hangar de cohetes SpaceX cerca de Pad 39A, donde los técnicos conectarán la cápsula a su vehículo de lanzamiento Falcon 9. El cohete se lanzará a Pad 39A la próxima semana para probar sus motores principales Merlin el 1 de abril.

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Sistema de lanzamiento espacial de la NASA en la plataforma 39B. Crédito: NASA/Ben Smegelsky

Las dos plataformas de lanzamiento en el Centro Espacial Kennedy, construidas originalmente en la década de 1960 para el programa lunar Apolo, están a una distancia de aproximadamente 1,7 millas en la costa de Florida. Debido a las limitaciones en el suministro de productos líquidos utilizados en ambas plataformas de lanzamiento, la NASA no puede respaldar la prueba de reabastecimiento de combustible SLS en la plataforma 39B y un lanzamiento de SpaceX desde la plataforma 39A el mismo día.

La principal limitación se refiere al gas nitrógeno, que se utiliza en ambas plataformas de lanzamiento. Los equipos de tierra necesitan tiempo para reponer nitrógeno entre la prueba de reabastecimiento de combustible SLS y el lanzamiento del Ax-1, dijo Lueders.

En declaraciones a los periodistas el viernes por la noche, Lueders dijo que la prioridad de la NASA es completar el ensayo general del SLS el 3 de marzo.

«Nuestro plan es hacerlo lo antes posible», dijo Lueders, mirando hacia el ensayo general húmedo de SLS.

SpaceX tiene como objetivo tener la misión Ax-1 lista para su lanzamiento el 3 de abril, en caso de que el ensayo general de SLS se retrase.

“Se están preparando para su vestido mojado, pero nosotros, Axiom y el equipo de SpaceX también nos estamos preparando para el lanzamiento lo más cerca posible del 3 de abril”, dijo Lueders.

Si la misión Ax-1 no puede lanzarse el 3 de abril, SpaceX tendrá opciones de respaldo el 4 de abril a las 12:50 p. m. EDT (1650 GMT) y el 5 de abril a las 12:27 p. m. EDT (1627 GMT).

«Creo que es prudente que preparemos el vestido mojado (SLS) y luego le demos (Ax-1) una serie de oportunidades iniciales», dijo Lueders. «Esto permitirá que el equipo de Artemis obtenga esos datos y… se prepare para un lanzamiento verdaderamente histórico en junio».

Según Lueders, los equipos inicialmente pensaron que necesitarían dos días entre el ensayo general de SLS y el lanzamiento del Ax-1, pero eso podría acortarse a un día.

Una vez que se complete la prueba de reabastecimiento de combustible SLS, los equipos de tierra desinflarán el misil y se prepararán para llevarlo de regreso al edificio de ensamblaje de vehículos para más cierres y pruebas. Regresará a la plataforma 39B aproximadamente una semana antes de la fecha prevista de lanzamiento de la misión Artemis-1, que actualmente no está programada hasta el 6 de junio.

Si bien Artemis Countdown Probe es la prioridad de la NASA, también existe cierta urgencia para que la misión Ax-1 despegue. La misión Ax-1 tomará aproximadamente 10 días desde el lanzamiento hasta el lanzamiento y está programada para llevarse a cabo frente a la costa de Florida.

La NASA y SpaceX necesitan aproximadamente dos días entre el desacoplamiento de la misión Ax-1 y el lanzamiento del próximo vuelo de Crew Dragon a la estación espacial, que actualmente está programado para el 19 de abril. Esta misión, conocida como Crew-4, transportará a la próxima tripulación de cuatro a la estación espacial para una expedición que se espera que dure unos cinco meses.

Si Ax-1 despega alrededor del 7 de abril, el lanzamiento de Crew-4 podría permanecer en curso hasta el 19 de abril. Los astronautas de Crew 4 reemplazarán a los cuatro astronautas de la misión Crew 3 que han estado en la estación espacial desde noviembre.

Está previsto que los astronautas de la Tripulación 3 abandonen la estación espacial y regresen a la Tierra el 26 de abril.

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Foto de archivo de una nave espacial Crew Dragon cerca de la Estación Espacial Internacional. Crédito de la foto: NASA

El comandante Mike Lopez-Alegria, un astronauta retirado de la NASA y ahora empleado de Axiom, estará al mando de la misión Ax-1. Tres pasajeros que pagan la tarifa, todos clientes de Axiom, acompañarán a López-Alegría en el vuelo a la Estación Espacial Internacional. Vivirán en el complejo de investigación en órbita durante unos ocho días.

Los turistas espaciales han visitado la estación en misiones rusas Soyuz, pero esos vuelos fueron comandados por un cosmonauta empleado por Roscosmos, la agencia espacial del gobierno ruso. La misión Ax-1 será la primera misión tripulada totalmente comercial a la estación, y Axiom tiene planes para misiones tripuladas adicionales en los próximos años, que culminarán con el lanzamiento de sus módulos patentados a la Estación Espacial Internacional.

Axiom está diseñando su propia estación espacial comercial que podría desplegarse en órbita a fines de la década de 2020. Otras compañías tienen planes similares, todos destinados a reemplazar la Estación Espacial Internacional después de que sea desmantelada.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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