NOTA DEL EDITOR: Mire un video en vivo del cohete lunar Space Launch System en esta página.

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Los equipos de tierra movieron un transportador de orugas con motor diésel debajo del cohete lunar del Sistema de Lanzamiento Espacial en la Plataforma 39B en el Centro Espacial Kennedy de la NASA el domingo y prepararon el imponente vehículo de lanzamiento para regresar al Edificio de Ensamblaje de Vehículos para su reparación.

El regreso al edificio de ensamblaje de vehículos está programado para comenzar el lunes por la tarde, lo que le da al equipo SLS suficiente tiempo para devolver el cohete al hangar antes de que una misión de la tripulación de SpaceX a la Estación Espacial Internacional se lance el miércoles temprano.

Se espera que el viaje de 6,8 kilómetros (4,2 millas) a lo largo de la oruga de dos carriles tome alrededor de 10 horas, pero eso puede variar dependiendo de cuántas paradas haga la oruga en el viaje de regreso al edificio de ensamblaje.

La NASA está moviendo el cohete lunar de 98 metros de altura desde Pad 39B después de no poder cargar completamente el vehículo con propulsores criogénicos durante las pruebas a principios de este mes. Durante tres intentos de reabastecimiento de combustible, el equipo de lanzamiento de la NASA se vio atascado por problemas con el equipo de tierra, una válvula de helio defectuosa y, finalmente, una fuga de hidrógeno en la interfaz entre el cohete y su plataforma de lanzamiento móvil.

Se espera que los problemas retrasen el primer vuelo del nuevo y poderoso cohete Space Launch System, un vehículo que la NASA tiene la intención de usar para futuros viajes de astronautas a la Luna, del plan objetivo anterior a principios de junio. La NASA no ha identificado una nueva línea de tiempo para el primer lanzamiento de SLS.

El lanzamiento llevará la cápsula de tripulación Orion de la NASA en un viaje de varias semanas a la órbita lunar y de regreso a la Tierra. La misión, conocida como Artemis 1, es un crucero de prueba antes de que la NASA apunte a lanzar una tripulación en el segundo vuelo SLS/Orion alrededor de la luna.

Los gerentes decidieron devolver el sistema de lanzamiento espacial al edificio de ensamblaje de vehículos para reemplazar la válvula de retención de helio defectuosa en la etapa superior del cohete y permitir que los técnicos localicen y reparen la fuga de hidrógeno en la línea de suministro que conduce a la etapa central.

Mientras tanto, los equipos de Air Liquide, que opera una instalación justo afuera de las puertas del Centro Espacial Kennedy, mejorarán el suministro de nitrógeno gaseoso que pasa a través de una tubería hacia el puerto espacial. La NASA descubrió que el suministro de gas nitrógeno era insuficiente para las rigurosas demandas del Sistema de Lanzamiento Espacial, un cohete más grande que cualquiera de los que vuelan actualmente desde el puerto espacial de Florida.

El tamaño del cohete lunar SLS significa que requiere más propelente y otros líquidos, incluido el gas nitrógeno, que otros cohetes.

«Estamos actualizando el sistema de vaporización para manejar mejor la mayor demanda de nitrógeno durante el lanzamiento», dijo Alyson Bartol, portavoz de Air Liquide, que también suministra gas nitrógeno para operaciones de lanzamiento comercial en Florida, incluidas las misiones de SpaceX. “El nitrógeno suministrado al Centro Espacial Kennedy no se limita al uso exclusivo de la NASA, por lo que otras partes que utilicen el suministro también se beneficiarán de las actualizaciones del sistema de Air Liquide.«

No se espera que las actualizaciones afecten otros lanzamientos desde el Centro Espacial Kennedy o la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral, dijo la NASA.

La NASA rodó el cohete lunar SLS hasta la plataforma 39B el 17 de marzo en preparación para el primer ensayo completo de cuenta regresiva y prueba de reabastecimiento de combustible del cohete, que culminó con un apagado del reloj de cuenta regresiva en T-menos 9 segundos, justo antes del encendido del motor principal.

El equipo de lanzamiento de la NASA intentó bombear combustible al cohete el 3, 4 y 14 de abril. La prueba final de «ensayo general húmedo» terminó con el descubrimiento de la fuga de hidrógeno cuando la etapa central se llenó con aproximadamente el 5% de su hidrógeno líquido y aproximadamente la mitad de su oxígeno líquido.

Una vez que el cohete lunar SLS esté de regreso en High Bay 3 en el icónico edificio de ensamblaje de vehículos, los equipos de tierra comenzarán a trabajar para reemplazar la válvula de helio defectuosa y buscar la fuente de una fuga de hidrógeno en el umbilical de la torre de servicio de popa de donde fluye el propulsor. la plataforma de lanzamiento móvil hasta el nivel central.

Las inspecciones iniciales en la plataforma de lanzamiento no mostraron signos de la fuga, que ocurrió cuando el equipo de lanzamiento de la NASA comenzó a bombear hidrógeno líquido, enfriado a menos 423 grados Fahrenheit (menos 253 grados Celsius), al cohete en un modo de «llenado rápido». .

La exposición a propulsores súper fríos contrae componentes en la plataforma de lanzamiento móvil y el propio cohete, lo que revela fugas que son indetectables a temperatura ambiente. Charlie Blackwell-Thompson, director de lanzamiento de Artemis 1 de la NASA, dijo la semana pasada que los ingenieros y técnicos del VAB utilizarán sondas e instrumentos para buscar una fuga. También inspeccionarán los sellos y volverán a apretar las conexiones de las bridas en el umbilical, dijo.

Los funcionarios de la NASA originalmente planearon hacer rodar el cohete lunar SLS de regreso al hangar después de que se completara el ensayo húmedo para que los equipos de tierra pudieran cerrar el cohete, probar el sistema de terminación de vuelo del vehículo e instalar el equipo final en la cápsula de tripulación Orion.

Luego, el misil regresaría al Pad 39B para los preparativos del lanzamiento y la cuenta regresiva real para la misión Artemis-1.

Blackwell-Thompson dijo que los ejecutivos de la NASA están revisando tres opciones para completar el trabajo necesario antes de que se apruebe el lanzamiento de la misión Artemis-1.

Una es una opción de «giro rápido VAB», que enfocaría a los ingenieros en hacer el trabajo mínimo para preparar el cohete para otro ensayo general húmedo. Este trabajo incluiría el reemplazo de la válvula de helio de la etapa superior y la reparación de la fuga de hidrógeno, pero el cohete aún tendría que regresar al VAB para los preparativos finales previos al vuelo.

«Hay una segunda opción que tiene como objetivo hacer mucho trabajo en el VAB y tal vez acercarse a la implementación de la configuración de vuelo», dijo Blackwell-Thompson. Esta opción también requeriría otro regreso al hangar, pero implicaría una estadía relativamente más corta en el VAB enfocada en probar el sistema de terminación de vuelo.

La tercera opción que se está considerando dejaría el cohete lunar SLS en el VAB durante un período prolongado después de que se retire de la plataforma la próxima semana, lo que permitiría a los equipos realizar cualquier trabajo necesario para equipar el vehículo de lanzamiento para el vuelo. Luego, el cohete regresaría a la plataforma 39B, lo que le permitiría a la NASA realizar un ensayo general húmedo y luego el intento de lanzamiento real durante una campaña.

La tercera opción incluiría un límite de 20 días desde el momento en que el cohete sale del VAB hasta que la misión debe lanzarse. La limitación está relacionada con el sistema de terminación de vuelo, que se activaría para destruir el misil si se desvía de su rumbo.

El Eastern Range de la Fuerza Espacial de EE. UU., que es responsable de la seguridad pública, solo certifica el sistema de cancelación de vuelos SLS durante 20 días después de completar una prueba de extremo a extremo en el edificio de ensamblaje de vehículos.

La revisión completa del sistema de terminación de vuelo solo se puede realizar dentro del VAB, por lo que después de 20 días el misil tendría que regresar al hangar para otra prueba de extremo a extremo, lo que podría dejar poco margen de error para permitir problemas durante un Resolver el ensayo general húmedo y seguir adelante con el lanzamiento de Artemis 1.

Tom Whitmeyer, gerente de sistemas de exploración de la NASA, dijo la semana pasada que la agencia se comprometió a completar el ensayo general antes de lanzar el cohete lunar SLS.

«Definitivamente volveremos allí», dijo. “Definitivamente haremos un ensayo general. Demostraremos la carga criogénica y también demostraremos la cuenta regresiva del terminal.

«Es solo una cuestión de tiempo y hacer lo correcto y cómo eso encaja en nuestra planificación a futuro».

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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