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El sistema de lanzamiento espacial del cohete lunar de la NASA en la plataforma 39B el sábado por la noche. Crédito de la foto: Vuelo espacial ahora

La NASA trasladará el cohete lunar del Sistema de Lanzamiento Espacial de regreso al Edificio de Ensamblaje de Vehículos en el Centro Espacial Kennedy para reemplazar una válvula defectuosa y reparar una fuga de hidrógeno encontrada durante las pruebas en la plataforma de lanzamiento, anunció la agencia el sábado por la noche.

Hasta el sábado no se sabía cuándo podría ocurrir el retroceso o cuánto tiempo podría retrasar el regreso no planificado al VAB el eventual lanzamiento del imponente cohete lunar en el vuelo de prueba Artemis 1 de la NASA. El lanzamiento de la misión estaba programado previamente para algún momento de junio, pero es probable que la reversión posponga el vuelo de prueba a menudo retrasado más adelante en el verano.

Los funcionarios de la NASA informarán a los periodistas el lunes a las 3:00 p. m. EDT (19:00 GMT) para discutir sus planes para hacer retroceder el cohete lunar SLS hasta el edificio de ensamblaje. El cohete de 98 metros fue trasladado al Complejo de Lanzamiento 39B el mes pasado como preparación para un ensayo de cuenta regresiva.

El cohete lanzará una cápsula tripulada Orion no tripulada en un vuelo de prueba alrededor de la luna antes de que la NASA envíe astronautas a la segunda misión SLS/Orion. El programa Artemis tiene como objetivo devolver a los astronautas a la luna dentro de esta década.

La cuenta regresiva de práctica en la plataforma 39B está diseñada para encontrar problemas y garantizar que el cohete lunar SLS y los sistemas terrestres estén listos para el día del lanzamiento.

El equipo de lanzamiento de la NASA no pudo cargar completamente el cohete lunar del Sistema de Lanzamiento Espacial con hidrógeno líquido súper frío y oxígeno líquido en tres intentos este mes. Un problema con los ventiladores impidió que los equipos cargaran el cohete con propulsor el 3 de abril y una válvula mal configurada en la plataforma de lanzamiento interrumpió otra prueba del tanque el 4 de abril.

La NASA también encontró una válvula de retención de helio defectuosa en la etapa superior del cohete. Los gerentes decidieron abstenerse de cargar propulsores en el escenario superior durante el tercer ensayo de cuenta regresiva del jueves.

El equipo de lanzamiento encontró un problema con un suministro de nitrógeno gaseoso de Air Liquide, un contratista que opera una instalación externa y canaliza gases a través de una tubería hacia el centro espacial. El nitrógeno gaseoso se usa para purgar partes del cohete para reducir el riesgo de incendio al cargar el propulsor.

Se restableció el flujo de nitrógeno gaseoso y la NASA comenzó a cargar combustible en la etapa central el jueves por la tarde. El tanque de oxígeno líquido de la etapa central estaba lleno en un 49 %, pero el flujo de hidrógeno líquido se detuvo en el punto del 5 % después de que los ingenieros detectaran una fuga de hidrógeno.

La fuga estaba en el umbilical de la torre de servicio, la conexión por donde fluyen los combustibles criogénicos desde la plataforma de lanzamiento móvil del cohete hasta la etapa central.

El suministro de nitrógeno de Air Liquide también experimentó problemas durante el ensayo de cuenta regresiva del 4 de abril, lo que retrasó varias horas el inicio de la carga de propulsor ese día.

«Debido a las actualizaciones requeridas en un proveedor externo de nitrógeno gaseoso utilizado para la prueba, la NASA aprovechará la oportunidad para llevar el SLS y el Orion de regreso al edificio de ensamblaje de vehículos para reparar una válvula de retención defectuosa en la etapa superior y una pequeña fuga para reemplazar el umbilical. del mástil de servicio de popa”, dijo la NASA en un comunicado. «Durante este tiempo, la agencia también revisará los cronogramas y las opciones para demostrar las operaciones de carga de propulsor previas al lanzamiento».

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El pilón umbilical de servicio de popa está ubicado en la plataforma del lanzador móvil SLS y está conectado a la base de la etapa central del cohete. Crédito de la foto: NASA/Vuelo espacial ahora

«El hidrógeno es extremadamente peligroso, frío y una molécula pequeña que se sabe que se filtra», tuiteó Jeremy Parsons, subdirector del Programa de Exploración de Sistemas Terrestres Kennedy de la NASA, durante el ensayo de la cuenta regresiva del jueves. «Todos estos sistemas se sellaron, se revisaron las fugas y se probaron tanto como fue posible antes del ensayo del traje de neopreno».

Pero las pruebas de fugas entre la etapa central del SLS y la plataforma de lanzamiento móvil se llevaron a cabo en temperaturas ambiente cálidas hasta las últimas pruebas de reabastecimiento de combustible. El combustible de hidrógeno líquido se refrigera a menos 423 grados Fahrenheit (menos 253 grados Celsius), y el oxígeno líquido se almacena a menos 297 grados Fahrenheit (menos 183 grados Celsius).

A estas temperaturas, las válvulas, los sellos y las juntas pueden contraerse y cambiar de forma, revelando una fuga que no era visible en condiciones más cálidas. El hidrógeno puede encontrar su camino a través de sellos que contendrían otras moléculas.

«Dadas las condiciones operativas únicas del misil, estamos preparados y sabemos que las fugas son una posibilidad realista», tuiteó Parsons el jueves. «Tenemos increíbles sistemas de detección de fugas y gases peligrosos que mantienen el misil seguro y nos alertan sobre condiciones fuera de los parámetros normales».

La NASA dijo que la fuga descubierta el jueves estaba en un área llamada «lata de purga» en el exterior del umbilical del mástil de servicio de popa. La caja de descarga está unida al panel de suministro que, al levantarse, se retraería en la carcasa protectora de la estructura.

Se han producido fugas de hidrógeno en otros programas de misiles. Los ingenieros de la NASA pasaron meses rastreando las fugas de hidrógeno que dejaron en tierra los transbordadores espaciales de la NASA en 1990.

«Habiendo experimentado el ‘verano de fugas de hidrógeno’ en el transbordador, lo simpatizo», tuiteó Wayne Hale, exdirector de vuelo de la NASA y exgerente del programa del transbordador espacial. “Y eso fue después de unas 35 aperturas. Una fuga la primera vez es casi de esperar. Pero no satisfactoria”.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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