ARTÍCULO ESCRITO PARA CBS NEWS Y UTILIZADO CON PERMISO

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La luna cuelga en el cielo detrás de la nave espacial Orion de la NASA y el cohete lunar del Sistema de Lanzamiento Espacial en la plataforma de lanzamiento del Centro Espacial Kennedy. Crédito: NASA/Ben Smegelsky

La cuenta regresiva comenzó el sábado para el cuarto intento de la NASA de completar una cuenta regresiva de ensayo general y una prueba de reabastecimiento de combustible de su cohete lunar Space Launch System, un requisito previo antes de que el propulsor gigante pueda ser lanzado para su tan esperado vuelo inaugural.

«Nadie quiere superar esto más que el equipo de Exploration Ground Systems (EGS) y todos nuestros equipos… para alimentar este vehículo, comprender dónde vamos a terminar en el conteo de terminales y luego regresar». .. hasta el principio», dijo Jim Free, Director de Desarrollo de Exploración en la sede de la NASA.

La cuenta regresiva comenzó a las 5:30 p. m. EDT y, si todo sale bien, la prueba de dos días entrará en sus horas finales el lunes por la mañana, cuando los ingenieros planean infundir de forma remota la primera y la segunda etapa del cohete con tres cuartos de millón de galones de superfrío. Carga fluida de oxígeno y combustible de hidrógeno.

La directora de lanzamiento, Charlie Blackwell-Thompson, y su equipo planean realizar una cuenta regresiva hasta T-menos 33 segundos y luego realizar una operación de reciclaje que imita una parada no planificada antes de contar hasta poco menos de T-menos 10 segundos. En este punto, justo antes de que los cuatro motores principales del cohete comiencen su secuencia de lanzamiento en un lanzamiento real, las computadoras detienen la prueba.

El objetivo es garantizar que el complejo software de control de lanzamiento, los sistemas eléctrico, mecánico y propulsor del cohete, y sus interfaces con el equipo de soporte de la plataforma de lanzamiento, trabajen juntos según sea necesario para lanzar de manera segura el propulsor más poderoso jamás construido para la NASA.

Esta complejidad fue evidente en tres intentos anteriores de alimentar el SLS, cuando los ingenieros encontraron problemas con los subsistemas de la plataforma de lanzamiento, excursiones inesperadas de temperatura y presión del propulsor, una válvula de helio de la etapa superior atascada y fugas en un accesorio que conecta una línea de combustible de hidrógeno a la que se une primero el cohete. escenario.

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Llevado originalmente a la plataforma 39B en el Centro Espacial Kennedy el 18 de marzo, la NASA llevó el cohete SLS de 330 pies de altura al edificio de ensamblaje de vehículos el 25 de abril para reemplazar la válvula de helio, reparar la fuga de hidrógeno y realizar varias otras actualizaciones y mejoras. .

Las fugas de hidrógeno son notoriamente difíciles de localizar y reparar, ya que normalmente no aparecen hasta que el hardware se expone a temperaturas criogénicas. Pero Free es optimista de que trabajar para apretar una brida en el conector de la línea de combustible ha resuelto el problema.

«Hemos arreglado algunas cosas que vimos en el área donde vimos la fuga, incluido volver a algunos de los procedimientos que usamos y los conocimientos de los días del Transbordador de los que aprendimos. Realmente se beneficiaron», dijo. «Obviamente, no sabremos los resultados hasta que realmente hagamos fluir el hidrógeno líquido sobre la plataforma.

«También hemos estado trabajando en algunas cargas», continuó. «Hemos visto algunas cosas con LOX (oxígeno líquido) e hidrógeno que nuestro equipo ha podido reanudar (y) automatizar estos procesos que sabemos que nos ayudarán durante el flujo que tenemos por delante».

Además de reparar la fuga de hidrógeno, los ingenieros reemplazaron la válvula de helio después de encontrar un poco de desgaste de goma en el mecanismo. También modificaron los procedimientos de reabastecimiento de combustible para eliminar algunos de los problemas de presión y temperatura encontrados anteriormente.

Montado en un poderoso transportador de orugas, el cohete SLS y su plataforma de lanzamiento móvil fueron remolcados de regreso a la plataforma de lanzamiento el 6 de junio, preparando el escenario para el cuarto intento de este fin de semana de completar el ensayo.

Suponiendo que la prueba salga bien, la NASA devolverá el cohete al VAB para los preparativos finales del vuelo.

La NASA espera finalmente lanzar el SLS a fines de agosto y transportar una cápsula no tripulada de la tripulación Orion en un vuelo de prueba a través de la luna y de regreso. La primera misión tripulada, un vuelo alrededor de la luna con cuatro astronautas, está programada para 2023 con un aterrizaje en 2025.



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