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El cohete lunar del Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA para la misión Artemis 1 se encuentra en la plataforma 39B el lunes. Crédito: NASA/Joel Kowsky

Funcionarios de la NASA dijeron el martes que se retirarán de una prueba de estrés criogénico en el cohete lunar del Sistema de Lanzamiento Espacial de la agencia hasta después del lanzamiento de una misión tripulada comercial desde una plataforma vecina en el Centro Espacial Kennedy.

Una prueba de cuenta regresiva el lunes se retrasó por lo que los ejecutivos de la NASA describieron como problemas menores, incluido un problema de temperatura del oxígeno líquido y una válvula manual dejada en la configuración incorrecta, antes de que los equipos evacuaran la plataforma de lanzamiento SLS.

El Ensayo de cuenta regresiva es una prueba importante antes de que la NASA complete los preparativos finales para el Sistema de lanzamiento espacial y la Cápsula de tripulación Orion. El enorme cohete con una altura de 322 pies (98 metros) está programado para despegar en el vuelo de prueba no tripulado Artemis 1 alrededor de la luna a más tardar en junio, sentando las bases para futuras misiones lunares con astronautas a bordo.

El equipo de lanzamiento Kennedy de la NASA cargó aproximadamente la mitad del tanque de oxígeno líquido de 196,000 galones de la etapa central SLS en la plataforma de lanzamiento 39B el lunes, pero detuvo la cuenta regresiva del ejercicio antes de bombear 537,000 galones de hidrógeno líquido a la etapa central. Ambos combustibles se almacenan a temperaturas criogénicas: oxígeno líquido a menos 297 grados Fahrenheit (menos 183 grados Celsius) e hidrógeno líquido a menos 423 grados Fahrenheit (menos 253 grados Celsius).

La prueba se retrasó varias horas debido a una falla en el suministro de nitrógeno gaseoso en el puerto espacial de Florida. El gas se usa para purgar partes del cohete SLS para reducir el riesgo de incendio durante el reabastecimiento de combustible.

El suministro de nitrógeno de la tubería, proporcionado por Air Liquide desde una instalación externa, se restableció el lunes por la mañana, lo que permitió que el equipo de lanzamiento comenzara los preparativos para cargar propulsores en el sistema de lanzamiento espacial.

Pero antes de que comenzara el reabastecimiento de combustible, los sensores en la plataforma determinaron que el oxígeno líquido estaba más caliente de lo esperado.

Charlie Blackwell-Thompson, director de lanzamiento de Artemis de la NASA, dijo que las computadoras detuvieron el proceso de carga por preocupaciones sobre la formación de géiseres, que pueden ocurrir cuando hay burbujas calientes de oxígeno líquido en las líneas de suministro.

«De hecho, pueden formar una gran burbuja de oxígeno gaseoso que puede expulsarse rápidamente», dijo. “Puede crear este efecto de géiser, por así decirlo. La forma en que mitigamos eso es que en realidad tienes lo que llamamos inyección de helio. Utiliza helio y lo inyectas en tu sistema de entrega y ayuda a enfriarlo”.

El proceso de inyección de helio en la corriente de oxígeno líquido se denomina sistema «anti-géiser».

«No desea que un gran chorro de LOX (oxígeno líquido) tibio entre en su sistema de suministro», dijo Blackwell-Thompson. «Estamos monitoreando eso con mucho cuidado porque queremos asegurarnos de que no estamos creando ese efecto cálido cuando puedes crear esa gran burbuja… que puede ser expulsada y luego causar problemas».

Las preocupaciones sobre la temperatura del oxígeno líquido llevaron al equipo de lanzamiento a revisar sus procedimientos de carga criogénica. Eso continuó durante varias horas antes de que Blackwell-Thompson diera el visto bueno para reanudar las operaciones el lunes por la tarde.

Después de comenzar a cargar oxígeno líquido, los ingenieros se prepararon para bombear hidrógeno líquido a la etapa central, pero una válvula de ventilación en el cohete que no respondía impidió que los equipos dieran ese paso. Los ingenieros rastrearon este problema hasta una placa de presión neumática en la torre de lanzamiento móvil al lado del cohete.

Blackwell-Thompson canceló el ensayo de la cuenta regresiva alrededor de las 5:00 p. m. EDT (21:00 GMT), 10 horas después de que originalmente estaba programado que comenzara el reabastecimiento de combustible. Los técnicos regresaron a la plataforma de lanzamiento para realizar una inspección y descubrieron que una válvula manual conectada a la placa de presión se había dejado en la posición incorrecta cuando el equipo de la plataforma evacuó el complejo ese mismo día.

Los funcionarios de la NASA dijeron que los problemas encontrados durante la prueba del lunes fueron relativamente menores y ninguno estaba relacionado con los sistemas del cohete o la nave espacial. Un intento anterior de prueba de cuenta regresiva el domingo fue cancelado debido a ventiladores de servicio defectuosos necesarios para ventilar partes de la plataforma de lanzamiento móvil y la torre.

Tom Whitmeyer, jefe de la División de Desarrollo de Exploración de la NASA, dijo el martes que estaba «bastante positivo sobre el ensayo general» y que ninguno de los problemas fue espectacular.

«La mayoría de las cosas que estamos detectando son pequeñas o de naturaleza procesal», dijo Mike Sarafin, gerente de la misión Artemis 1 de la NASA. ¿Está bien el cohete? La nave espacial está bien.

Los equipos de tierra en Kennedy están reabasteciendo de combustible la plataforma 39B en preparación para otra prueba de tanque criogénico en los próximos días.

Un cohete SpaceX Falcon 9 y una nave espacial Crew Dragon rodando hacia la plataforma 39A el martes en preparación para la misión de la tripulación privada Ax-1 de Axiom. Crédito: Stephen Clark/Vuelo espacial ahora

Funcionarios de la NASA dijeron el martes que el próximo ensayo de cuenta regresiva de SLS se llevará a cabo después del lanzamiento de un cohete comercial SpaceX Falcon 9 desde el cercano Pad 39A. Esa misión está programada para lanzarse el viernes a las 11:17 a. m. EDT (15:17 GMT) con una tripulación totalmente privada de cuatro astronautas que volarán en órbita en un vuelo de 10 días a la Estación Espacial Internacional.

El vuelo de la tripulación comercial es administrado por Axiom Space, que tiene como objetivo volar una serie de misiones privadas de astronautas y turistas espaciales a la estación espacial en los próximos años. Axiom eventualmente planea lanzar su propio módulo comercial a la Estación Espacial Internacional y luego establecer su propia estación de investigación privada en órbita terrestre baja.

La misión Ax-1, cuyo lanzamiento está programado para esta semana, será la primera misión con tripulación totalmente privada a la Estación Espacial Internacional. Todos los vuelos anteriores han sido gestionados por una organización gubernamental, ya sea la NASA o la agencia espacial rusa Roscosmos.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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