El telescopio espacial Hubble visto desde el transbordador espacial Columbia al final de una misión de mantenimiento en 2002. La puerta del observatorio está abierta en esta imagen. Crédito de la foto: NASA.

Los problemas de hardware que surgieron con el telescopio espacial Hubble a principios de este mes y que ahora se acercan al 31 aniversario de su lanzamiento son las últimas señales de que el observatorio está mostrando su edad.

Hubble entró en modo seguro debido a un error de software el 7 de marzo, y los equipos terrestres volvieron a poner el observatorio en funcionamiento seis días después. Los esfuerzos para recuperar el telescopio, sin embargo, revelaron otros dos problemas.

Un error relacionado con la puerta de flores en el extremo frontal del telescopio, que se suponía que debía cerrarse cuando el Hubble entraba en modo seguro para garantizar que la luz del sol brillante no dañara las delicadas ópticas internas. Luego, los ingenieros descubrieron una alarma de voltaje en el instrumento científico más utilizado del Hubble, llamado Wide Field Camera 3.

Paul Hertz, director de la división de astrofísica de la NASA, dijo el 15 de marzo que ambos problemas probablemente estén relacionados con el envejecimiento del hardware del Hubble.

«Tuvimos un error de software y luego dos lugares donde encontramos problemas con naves espaciales envejecidas», dijo Hertz en una presentación al Comité Asesor de Astrofísica de la NASA.

El error de software que activó el modo seguro el 7 de marzo provino de la computadora principal de la nave espacial. Los equipos de tierra cargaron un nuevo software en la computadora a principios de este año para suavizar las fluctuaciones en uno de los giroscopios del Hubble, que miden la dirección y la velocidad del movimiento de la nave espacial mientras apunta a galaxias, estrellas y planetas distantes para recolectar imágenes científicas.

Según Hertz, el nuevo software ha sido diseñado para hacer que el Hubble sea más eficiente al cambiar o desplazarse de un objetivo científico a otro mientras orbita a 550 kilómetros sobre la tierra. El software también debería mitigar un problema de ruido en uno de los tres giroscopios Hubros en funcionamiento.

Los giroscopios del Hubble se deterioran después de que los astronautas del transbordador espacial Atlantis reemplazaran los seis giroscopios en la misión de mantenimiento final al observatorio en 2009. Tres de los giroscopios siguen funcionando y el Hubble necesita los tres para su funcionamiento regular.

Los ingenieros han encontrado formas de continuar algunas de las observaciones del telescopio con un solo giroscopio, pero eso impondría limitaciones sobre dónde podría sugerir el Hubble realizar observaciones astronómicas.

Los equipos terrestres volvieron a poner al Hubble en funcionamiento científico el 11 de marzo después de eliminar el código de software sospechoso de la computadora. La NASA dijo que los ingenieros actualizarán la extensión del software para volver a cargarla en la nave espacial en el futuro.

A medida que los giroscopios envejecen, el evento de modo seguro a principios de este mes también reveló otras señales de que el Hubble se está acercando a su vida útil.

El obturador en la parte superior del telescopio no se cerró automáticamente cuando el Hubble entró en modo seguro.

«Resulta que el motor principal de las puertas laterales ha estado fuera de 2009, es solo una cuestión de edad», dijo Hertz. «Así que cambiamos la puerta al motor redundante que confirmamos que era completamente funcional».

Según Hertz, los motores de las puertas son piezas originales de la construcción del Hubble en la década de 1980 que nunca recibieron servicio en las cinco misiones de mantenimiento y actualización de la NASA que se enviaron al observatorio.

La única vez que los equipos de tierra descubrieron que el motor de la puerta había fallado fue cuando la puerta que se abría estaba a punto de cerrarse. La última vez que se abrió y se cerró la puerta fue antes y después del último vuelo del servicio de transporte en 2009.

«Si el motor se apaga, no deja de funcionar, y si el motor redundante se apaga con la puerta abierta, estamos bien», dijo Hertz. «Este es el modo de falla preferido».

Un astronauta del transbordador espacial Columbia capturó esta imagen del telescopio espacial Hubble en marzo de 2002. Crédito de la foto: NASA.

En un esfuerzo por reactivar la cámara científica más utilizada del Hubble, llamada Wide Field Camera 3, los ingenieros encontraron una lectura de bajo voltaje dentro del instrumento.

Según Hertz, la lectura estaba ligeramente por debajo de un límite preestablecido de bajo voltaje, lo que provocó que los equipos dejaran de reactivar temporalmente la cámara mientras seguían adelante con la reanudación de las observaciones científicas con otros instrumentos científicos del Hubble.

Al igual que el giróscopo y el motor de la puerta, la NASA ha determinado, según Hertz, que el problema de voltaje en la cámara de campo amplio 3 también está relacionado con su antigüedad. Los astronautas instalaron la cámara en el Hubble en la misión de mantenimiento del transbordador de 2009.

«Uno de los voltajes bajó un poco, así que bajamos ese límite de voltaje para acomodar el instrumento envejecido», dijo Hertz.

Los ingenieros reiniciaron la cámara el 13 de marzo e hicieron que Hubble fuera completamente funcional nuevamente.

El famoso telescopio espacial Hubble fue desarrollado por la NASA con contribuciones de la Agencia Espacial Europea. Después de que se retiren los transbordadores espaciales, la NASA se está preparando para el final de las operaciones del Hubble en los próximos años.

El próximo observatorio espacial avanzado de la NASA, el Telescopio Espacial James Webb, está programado para ser lanzado en octubre para expandir la visión del Hubble con un espejo más grande y una gama más sofisticada de instrumentos científicos.

El año pasado, durante las celebraciones virtuales por el 30 aniversario del lanzamiento del Hubble, los gerentes de la misión dijeron que podían esperar al menos cinco años más de observación astronómica gratificante con el observatorio de larga duración.

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