Los vapores salen del cohete lunar Space Launch System de la NASA durante una prueba de tanque criogénico el miércoles. Crédito de la foto: NASA

Los ingenieros llenaron el cohete lunar Artemis 1 con más de 750.000 galones de propulsores súper fríos en una prueba de tanque el miércoles en el Centro Espacial Kennedy después de reparar una fuga persistente de hidrógeno. La directora de lanzamiento de la NASA dijo que estaba «extremadamente alentada» por la prueba, pero los funcionarios aún no se han comprometido con otro intento de lanzar el vuelo de prueba no tripulado a la luna lo antes posible el 27 de septiembre.

«Vamos a ver los datos», dijo el director de lanzamiento Charlie-Blackwell-Thompson. «No quiero adelantarme a los datos, así que quiero que el equipo tenga la oportunidad de verlos para ver si necesitamos hacer algún cambio en nuestro proceso de carga, nuestros horarios, o si estamos bien con el como es».

El Sistema de Lanzamiento Espacial, el cohete más poderoso jamás desarrollado por la NASA, quedó en tierra después de un intento de lanzamiento el 3 de septiembre debido a una gran fuga de hidrógeno. La fuga se descubrió en el cordón umbilical del poste de electricidad, la conexión entre la etapa central del cohete y la plataforma de lanzamiento móvil. Un intento de lanzamiento anterior el 29 de agosto fue aclarado por datos de sensores que indicaban que uno de los cuatro motores de la etapa principal del cohete no estaba térmicamente acondicionado adecuadamente para el lanzamiento, pero la NASA determinó más tarde que los datos provenían de una instrumentación deficiente.

Desde el intento de lanzamiento el 3 de septiembre, los técnicos de la plataforma de lanzamiento han reemplazado los sellos en los conectores rápidos de 8 y 4 pulgadas donde el combustible de hidrógeno fluye entre el cohete y la plataforma de lanzamiento. Los administradores de la NASA decidieron realizar una prueba de tanque criogénico en el cohete antes de proceder con otro intento de lanzamiento.

El equipo de lanzamiento cambió los procedimientos del tanque para la prueba de esfuerzo criogénico del miércoles. Desarrollaron un método «más amigable y suave» para llenar los tanques de propulsor, usando presiones más bajas y dando más tiempo para que las líneas de propulsor se enfríen a temperaturas súper frías. Los cambios agregaron alrededor de 30 minutos al programa de reabastecimiento de combustible, dijeron las autoridades.

«Tuvimos un nuevo proceso de carga que presentamos», dijo Blackwell-Thompson. “Fue una forma muy específica en la que hicimos la carga. Lo llamamos más amable, más gentil”.

La prueba de estrés criogénico del miércoles expuso el enlace umbilical con fugas a temperaturas súper frías cuando se vertió hidrógeno líquido en el cohete. El hidrógeno líquido se enfría a menos 423 grados Fahrenheit, mientras que el oxígeno líquido se mantiene a menos 298 grados a bordo del cohete lunar.

Pero el equipo de lanzamiento de Artemis descubrió nuevamente una fuga en la línea de suministro de hidrógeno el miércoles temprano, con concentraciones de hidrógeno alrededor del conector rápido que aumentaron al 7 % a medida que los ingenieros aumentaron la tasa de flujo en el tanque de la etapa central, casi el doble del límite permitido del 4 %.

Los ingenieros detuvieron el flujo de hidrógeno en el cohete para permitir que la línea se calentara y luego reanudaron el suministro de combustible a una presión más baja. La conexión se mantuvo en el segundo intento de reabastecimiento de combustible, con concentraciones de hidrógeno por debajo del 1% durante la mayor parte de la prueba de reabastecimiento de combustible.

«Cuando reiniciamos el flujo, comenzamos a aumentar la presión nuevamente para volver a una configuración de llenado rápido, y tuvimos éxito con eso», dijo Blackwell-Thompson el miércoles por la tarde en una entrevista transmitida por la televisión de la NASA. «Así que no vimos la misma firma de fuga, lo cual fue maravilloso. Nos permitió avanzar a través de nuestro perfil de carga hasta el reabastecimiento de la fase central”.

Derrol Nail, un portavoz de la NASA que hizo comentarios desde el centro de control de lanzamiento, dijo que el hidrógeno aumentó brevemente al 3,4% cuando el equipo de lanzamiento comenzó a bombear hidrógeno líquido súper frío a través de los propulsores de la etapa central para el acondicionamiento térmico.

«Uno de los datos que fue muy alentador para mí fue que cuando aumentamos la presión, en realidad vimos que la fuga retrocedía», dijo Blackwell-Thompson. «Este es un sello asistido por presión, por lo que fue muy alentador y luego vimos que la tasa de fuga realmente disminuyó».

Otro accesorio de desconexión rápida de hidrógeno en una línea de extracción más pequeña de 4 pulgadas también se filtró más tarde en la prueba de abastecimiento de combustible cuando los ingenieros presurizaron el tanque de hidrógeno líquido de la etapa central, emitiendo concentraciones de hasta el 5%, según Nail.

Blackwell-Thompson dijo que el equipo de lanzamiento estaba decepcionado al ver la fuga el miércoles cuando comenzó el reabastecimiento de combustible.

«Creo que eso es normal, pero observaron cuáles son nuestros procedimientos de emergencia… Prevalecimos con éxito», dijo.

“También cargamos el escenario superior hoy, ejecutamos nuestro sangrado de arranque, realizamos nuestra prueba previa a la prensa, por lo que hoy pudimos lograr todos los objetivos que nos propusimos hacer”, dijo Blackwell-Thompson.

El director de lanzamiento Charlie Blackwell-Thompson, a la izquierda, en el Centro de control de lanzamiento Artemis 1 en el Centro espacial Kennedy durante una prueba de tanque el miércoles. Wes Mosedale, asistente técnico del director de lanzamiento, se sienta en el medio. El subdirector de lanzamiento, Jeremy Grabber, se encuentra a la derecha. Crédito: NASA/Kim Shiflett

Las juntas y empaques pueden cambiar de forma y tamaño cuando se exponen a temperaturas extremadamente frías, creando una vía de fuga que no es fácilmente detectable a temperatura ambiente. Una molécula de hidrógeno líquido, formada por la unión de dos átomos de hidrógeno, es una de las más pequeñas conocidas en el universo y sale por huecos impermeables a otras moléculas.

Las fugas de hidrógeno fueron un problema constante durante la campaña de lanzamiento de Artemis 1 mientras la NASA se prepara para el primer vuelo de prueba del cohete lunar SLS, un vehículo de 98 metros de altura que ha costado más de $ 20 mil millones y se ha tomado en una década hasta la fecha, hasta la fecha. desarrollar.

El cohete lunar SLS es una pieza central en los planes de la NASA para regresar a los astronautas a la luna por primera vez desde 1972. El vuelo de prueba no tripulado Artemis 1 enviará a la nave espacial Orion de la NASA calificada para humanos en un crucero de prueba para orbitar la luna y regresar a la Tierra. Le seguirá Artemis 2, que incluirá un equipo de cuatro astronautas que se lanzarán en el segundo vuelo del Space Launch System y la nave espacial Orion.

Las futuras misiones de Artemis construirán una mini estación espacial en órbita alrededor de la luna. La NASA ha llegado a un acuerdo multimillonario con SpaceX para utilizar su cohete Starship de última generación como módulo lunar para transportar astronautas entre la cápsula de Orión y la superficie lunar.

Pero antes de que esos planes puedan despegar, la NASA debe completar el primer lanzamiento de demostración del cohete lunar SLS.

La etapa central del cohete lunar SLS contiene 537 000 galones de combustible de hidrógeno líquido y 196 000 galones de oxígeno líquido súper frío como oxidante. Los mismos combustibles alimentan la etapa superior del SLS con tanques mucho más pequeños. Los cuatro tanques de combustible se cargaron en la prueba de tanques del 21 de septiembre, que finalizó aproximadamente con una hora y media de retraso el miércoles por la tarde, en gran parte debido a los retrasos causados ​​por la fuga de hidrógeno detectada en el cronograma de tanques el miércoles por la mañana temprano.

Si la NASA decide proceder con otro intento de lanzamiento de Artemis 1, la próxima oportunidad es el próximo martes 27 de septiembre, cuando esté disponible una ventana de 70 minutos que se abrirá a las 11:37 a. m. EDT (1537 GMT). Se establece tentativamente una oportunidad de lanzamiento de respaldo para el 2 de octubre. El período de lanzamiento actual finaliza el 4 de octubre, cuando la posición de la Luna en su órbita alrededor de la Tierra haría imposible el perfil de la misión. El próximo período de lanzamiento comienza el 17 de octubre y dura dos semanas, seguido de otro conjunto de fechas de lanzamiento disponibles a partir del 12 de noviembre.

El problema de la fuga de hidrógeno no es la única preocupación que enfrenta el equipo de lanzamiento de Artemis de la NASA.

La agencia espacial también continúa trabajando con la Cordillera Oriental de la Fuerza Espacial de EE. UU. para extender la certificación de la gama de baterías para el sistema de aborto de vuelo del cohete lunar SLS, que destruiría el vehículo de lanzamiento si se desviara del rumbo después del lanzamiento. El rango debe aprobar la certificación de la batería, inicialmente de 20 días, luego aumentó a 25 días y ahora debería cubrir al menos 45 días, para que la NASA continúe con las pruebas a fines de septiembre y principios de octubre.

Si el rango no permite la extensión de la certificación de la batería, la NASA tendrá que hacer rodar el cohete lunar SLS de regreso al edificio de ensamblaje de vehículos y retrasar la fecha de lanzamiento de Artemis 1 hasta la segunda quincena de octubre o noviembre.

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