ARTÍCULO ESCRITO PARA CBS NEWS Y UTILIZADO CON PERMISO

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La nave espacial Orion de la NASA se encuentra sobre el cohete lunar del Sistema de Lanzamiento Espacial en el Centro Espacial Kennedy el lunes. Crédito: NASA/Bill Ingalls

Los ejecutivos de la NASA revisaron el lunes la amenaza del aislamiento dañado por el huracán en el cohete lunar Artemis de la agencia y aprobaron el refuerzo de lanzamiento de $ 4.1 mil millones «tal como está» el miércoles temprano para compensar un vuelo retrasado durante mucho tiempo para lanzar una cápsula de tripulación no tripulada Orion alrededor de la luna. y vuelta

Incluso si se sueltan más tiras del aislamiento «RTV» similar a una junta durante el ascenso del cohete Space Launch System al espacio, el análisis de ingeniería ha demostrado que el material no es lo suficientemente masivo o denso como para causar un daño significativo, incluso si fuera una pieza. se arranca y golpea una de las dos etapas inferiores o refuerzos del cinturón de seguridad, concluyeron los ingenieros.

Cuando la cuenta regresiva entró en sus horas finales, el equipo de gestión de la misión de la NASA aprobó por unanimidad avanzar con un tercer intento de lanzamiento a la 1:04 a. m. EST del miércoles, la apertura de una ventana de dos horas.

«Pregunté si había opiniones discrepantes, no hubo ninguna», dijo Mike Sarafin, gerente de la misión Artemis 1. «Aceptamos esa justificación de vuelo. … Así que no hay cambios en nuestro plan de lanzamiento el 16”.

El cohete Space Launch System de 322 pies de altura, el más poderoso jamás construido por la NASA, es el eje del programa lunar Artemis de la agencia, que puede lanzar la nave lunar Orion y otros componentes directamente a la órbita lunar alrededor de sí mismo para reunirse con un planeado estación espacial y la luna.

Pero el primer SLS que salió de la línea de montaje ha estado plagado de fugas de hidrógeno y otras fallas que han interrumpido múltiples pruebas de reabastecimiento de combustible y dos intentos de lanzamiento desde que el vehículo se colocó por primera vez en la plataforma de lanzamiento 39B en marzo pasado, hace más de 240 días.

Después de desarrollar una técnica «más amigable y suave» para reabastecer el cohete y minimizar las fugas, los ingenieros volvieron a colocar el SLS en la plataforma el 3 de noviembre para prepararse para otro intento de lanzamiento a pesar del desarrollo previsto de una tormenta subtropical en el Caribe.

Esa tormenta finalmente se intensificó y se convirtió en el huracán Nicole, pero en ese momento ya era demasiado tarde para remolcar el misil de regreso al refugio de su edificio de montaje. En cambio, sobrevivió a los vientos huracanados y la lluvia en la plataforma expuesta a los elementos.

Sorprendentemente, el misil SLS y la plataforma de lanzamiento no sufrieron daños importantes. Pero los ingenieros descubrieron que una sección de 10 pies de aislamiento RTV que cubría una hendidura entre la cápsula Orion Crew y la base de su cono protector se había deslaminado y se había desprendido en pedazos más pequeños debido a los fuertes vientos.

Esta parte del misil no se puede alcanzar en la plataforma de lanzamiento, lo que lleva a un análisis de ingeniería detallado para determinar qué amenaza, si la hay, podría existir si se arranca un RTV adicional en pleno vuelo.

«La preocupación con RTV es que una pieza pequeña o grande podría soltarse, golpear el lugar correcto en el flujo de aire, bajar y golpear la nave y causar daños», dijo Jim Free, director de sistemas de exploración de la NASA, a CBS News. en una entrevista

“Eso podría perder catastróficamente el vehículo o afectar el rendimiento de alguna manera. Y tenemos que acabar con todos antes de seguir adelante.

La preocupación era algo similar a las discusiones previas al lanzamiento del transbordador Columbia en 2003, cuando una gran pieza de aislamiento de espuma se desprendió de su tanque exterior, dañando fatalmente el ala izquierda del orbitador. En este caso, el análisis previo al vuelo no evaluó adecuadamente el riesgo con resultados catastróficos.

«Creo que sería estúpido decir que[Columbia] no está en boca de todos», dijo Free. «El análisis de transporte que estamos haciendo tiene sus raíces en lo que aprendimos del transbordador espacial».

Usando las lecciones aprendidas de Columbia, los ingenieros realizaron un análisis riguroso y concluyeron que el aislamiento SLS no representaba una amenaza creíble. Dado que los meteorólogos pronostican un 90 por ciento de posibilidades de buen tiempo, el lanzamiento podría reducirse a si los problemas anteriores con el reabastecimiento de combustible del cohete gigante se han resuelto realmente.



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