ARTÍCULO ESCRITO PARA CBS NEWS Y UTILIZADO CON PERMISO

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El primer cohete lunar del Sistema de lanzamiento espacial de la NASA en High Bay 3 del edificio de ensamblaje de vehículos. Crédito: NASA/Frank Michaux

La NASA apunta tentativamente al 29 de agosto para el tan esperado vuelo inaugural del cohete lunar gigante del Sistema de Lanzamiento Espacial de la agencia, dijeron funcionarios el miércoles. Sin embargo, advirtieron que aún quedan grandes desafíos para el megacohete, a menudo retrasado, y no se establecerá una fecha oficial hasta finales de este verano.

Tal como está ahora, el cronograma de procesamiento de lanzamiento es extremadamente ajustado y está sujeto a cambios dependiendo de la verificación exitosa de un accesorio de línea de hidrógeno reparado, buenos resultados en las comprobaciones previas al vuelo de extremo a extremo de la miríada de otros sistemas del cohete y el Completar todo tareas a tiempo para que vuelva a la plataforma de lanzamiento antes del 18 de agosto.

Jim Free, director de exploración de la NASA, dijo que establecer un objetivo de lanzamiento firme para la misión Artemis-1 a veces es difícil porque el trabajo para reparar el conector rápido de hidrógeno es más invasivo de lo previsto originalmente, lo que requiere que los equipos de reparación trabajen dentro del primer nivel del compartimiento del motor del cohete. .

El trabajo de reparación se completó durante el fin de semana y, aunque el sistema aún no se ha probado en medio de otros preparativos previos al lanzamiento, la NASA espera que el cohete SLS pueda estar listo para el lanzamiento al final del período de lanzamiento 25, que va del 23 de agosto al 6 de septiembre.

La fecha de programación actual «no antes de» es el 29 de agosto a las 8:33 a. m. EDT, con datos de respaldo disponibles el 2 de septiembre a las 12:48 p. m. y el 5 de septiembre a las 5:12 p. m.

La próxima fase de lanzamiento después de eso, LP-26, comienza el 19 de septiembre y se extiende hasta el 4 de octubre, pero los planificadores de la NASA prefieren LP-25 porque ofrece ventanas de lanzamiento diarias más largas y misiones más largas que duran unos 40 días. Suponiendo un lanzamiento el 29 de agosto, la cápsula de Orión regresaría a la Tierra 42 días después, el 10 de octubre.

Free dijo que el cronograma tal como está «nos pone en línea» con el 29 de agosto «con lo que sabemos hoy».

“Estas son citas como las que tienen otras misiones, por lo que no es un compromiso de agencia”, dijo. “Haremos el compromiso de la agencia en el control de preparación del vuelo, poco más de una semana antes del lanzamiento. Pero esos son los datos en los que el equipo está trabajando”.

El largamente esperado lanzamiento de Artemis 1 enviará una cápsula de la tripulación de Orión en un vuelo de prueba a través de la luna y de regreso, que terminará con un reingreso abrasador a 20,000 mph que expondrá el escudo térmico de la nave espacial a temperaturas de hasta 4,000 grados. objetivo principal la misión.

Si el primer vuelo de prueba sale bien, la NASA planea lanzar a cuatro astronautas en el segundo cohete SLS para un vuelo de prueba alrededor de la luna en 2024, Artemis 2, antes de lanzar a la primera mujer y la primera envía a una persona de color a aterrizar cerca. el Polo Sur de la Luna en 2025 o 2026 como parte de la misión Artemis 3.

Después de eso, la NASA planea lanzar misiones lunares Artemis regulares, enviando astronautas a la región del polo sur para investigar, explorar y buscar depósitos de hielo accesibles en cráteres permanentemente sombreados, un recurso potencial que las futuras tripulaciones podrían convertir en combustible para cohetes, aire y combustible. agua.

Pero primero, la NASA necesita poner a prueba la cápsula SLS y Orion, y eso comienza con el lanzamiento de la misión Artemis 1.

Debido a las restricciones de combustible y otros factores, la NASA generalmente solo tiene tres oportunidades de lanzamiento en una semana determinada. Para complicar la planificación del lanzamiento, el SLS solo puede volar cuando el Sol, la Tierra y la Luna están alineados, por lo que la cápsula de Orión, que funciona con energía solar, no experimentará eclipses prolongados a la sombra de la Tierra. La NASA también quiere garantizar un amerizaje a la luz del día.

El lanzamiento del 29 de agosto tiene en cuenta todos estos factores. Sin embargo, este escenario asume que las reparaciones de la línea de ventilación de hidrógeno, los controles y cierres del compartimiento del motor y otras preparaciones previas al vuelo pueden completarse a tiempo para un despliegue en la plataforma el 18 de agosto.

Después del lanzamiento, la NASA tiene alrededor de tres semanas para lanzar el cohete antes de que sea necesario reemplazar las baterías en un sistema de autodestrucción de etapa superior, trabajo que requeriría una reversión al edificio de ensamblaje de vehículos. En este escenario, el lanzamiento cambiaría al final del período de lanzamiento 26 o, más probablemente, al período de lanzamiento 27, que comienza el 17 de octubre.

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Ventana de lanzamiento de Artemis 1 a finales de agosto y principios de septiembre. Crédito de la foto: NASA/Vuelo espacial ahora

Siempre que vuele, el primer cohete SLS «Bloque 1» será el más poderoso jamás construido por la NASA, con un empuje récord de 8,8 millones de libras en el lanzamiento, utilizando cuatro motores principales RS-25 heredados de Shuttle y dos motores de combustible sólido de cinco segmentos. generar impulsores.

Las variantes futuras aumentarán este nivel de rendimiento a 9,5 millones de libras de empuje con impulsores mejorados. A modo de comparación, el legendario cohete Saturno 5 de la NASA, que llevó a los astronautas a la luna en el programa Apolo, generó 7,5 millones de libras de empuje utilizando cinco enormes motores F1.

Los ejecutivos de la NASA esperaban lanzar el cohete a principios de este verano, pero los ingenieros encontraron una serie de problemas, principalmente en el sistema terrestre, durante cuatro ensayos generales de cuenta regresiva y pruebas de reabastecimiento de combustible.

Finalmente, durante la carrera de práctica final el 20 de junio, el equipo de lanzamiento llenó los tanques de los cohetes con una carga completa de 750 000 galones de oxígeno líquido súper frío y combustible de hidrógeno. Sin embargo, los sensores detectaron una fuga de hidrógeno en un acoplamiento de conexión rápida de 4 pulgadas que se usa para enrutar el propulsor frío a los motores principales para el enfriamiento previo al arranque.

En un conteo real de inicio, la conexión con fugas habría provocado una exfoliación. Pero dado que los motores nunca se encenderían en la carrera de práctica, no se permitió que el hidrógeno fluyera a través de la línea y la cuenta regresiva llegó a T-menos 29 segundos cuando la computadora de vuelo del cohete detectó la falta de enfriamiento del motor. gritó alto como se esperaba.

Tres pruebas de reabastecimiento de combustible anteriores fueron interrumpidas por una variedad de problemas, incluidas fugas en otro puerto de la línea de suministro de hidrógeno. En los tres casos, la cuenta regresiva se interrumpió mucho antes de que se completara el reabastecimiento de combustible y mucho antes del inicio de su ‘fase final’, los últimos 10 minutos.

Después de la prueba de reabastecimiento de combustible en gran parte exitosa el 20 de junio, el SLS fue remolcado fuera de la plataforma y de regreso al edificio de ensamblaje de vehículos el 2 de julio. Desde entonces, los ingenieros han estado trabajando para reparar la línea de purga de hidrógeno y realizar otros preparativos previos al lanzamiento para despejar el vuelo.



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