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La nave espacial Dragon Freedom de SpaceX se ve acoplada a la Estación Espacial Internacional en esta foto tomada el 21 de mayo. Crédito de la foto: NASA

La NASA planea comprar cinco misiones de rotación de tripulación más para la flota de naves espaciales Dragon de SpaceX, ampliando el contrato de SpaceX con la agencia espacial a 14 lanzamientos operativos de astronautas, lo suficientemente probable como para mantener tripulada la Estación Espacial Internacional hasta 2030.

Las cinco misiones Dragon adicionales ayudan a la NASA a mantener dos proveedores independientes de transpiración de la tripulación, con SpaceX y Boeing rotando misiones de astronautas cada seis meses una vez que la agencia certifique la cápsula Starliner de Boeing para el trabajo, dijo la agencia en un comunicado del 1 de junio.

La NASA otorgó contratos de tripulación comercial a SpaceX y Boeing en 2014 para financiar el desarrollo de las naves espaciales Crew Dragon y Starliner. Los contratos garantizaban a cada empresa al menos seis vuelos de la tripulación operativa a estas estaciones después de vuelos de prueba y certificación.

SpaceX lanzó su primer vuelo de prueba con astronautas en mayo de 2020 y comenzó a realizar sus misiones operativas de rotación de tripulación a la estación con el lanzamiento de la misión Crew 1 en noviembre de 2020. SpaceX se embarcó en su cuarto vuelo rotativo tripulado para la NASA en abril. El lanzamiento de la quinta misión de rotación de la tripulación de SpaceX está programado para septiembre, seguido del lanzamiento de Crew-6 en la primera mitad de 2023.

Mientras tanto, el progreso de Boeing en el programa Starliner ha sido más lento. El Starliner se acopló a la estación espacial por primera vez en un vuelo de prueba no tripulado el mes pasado, y finalmente alcanzó un objetivo de prueba clave originalmente planeado para una misión de demostración a fines de 2019.

Los funcionarios de la NASA dijeron después del exitoso vuelo de prueba de Starliner del mes pasado que el primer vuelo de prueba de la tripulación de Boeing podría despegar a fines de este año o principios de 2023. Suponiendo que el vuelo salga bien, la primera misión operativa de Starliner a la estación espacial podría lanzarse a fines de 2023.

La mayoría de las expediciones en la Estación Espacial Internacional duran unos seis meses. SpaceX ha llevado todas las misiones de astronautas de la NASA a la estación desde que comenzó el servicio en 2020, y ha proporcionado el transporte de la tripulación proporcionado anteriormente por la nave espacial Soyuz de Rusia.

Sin embargo, la NASA quiere una cadencia alternativa entre SpaceX y Boeing una vez que el Starliner esté en línea, con cada compañía volando una misión tripulada a largo plazo para la agencia cada año, sin contar los vuelos de astronautas privados totalmente comerciales. Las cápsulas Dragon y Starliner pueden transportar cada una a cuatro astronautas hacia y desde la estación espacial.

“Nuestro objetivo siempre ha sido tener múltiples proveedores para el transporte tripulado a la estación espacial”, dijo Phil McAlister, director de vuelos espaciales comerciales de la NASA, en un comunicado. «SpaceX ha volado de manera confiable en dos misiones tripuladas de la NASA por año, y ahora necesitamos recargar esos vuelos para satisfacer de manera segura las necesidades a largo plazo de la agencia».

Suponiendo que Boeing pueda lanzar su primera misión operativa Starliner a fines de 2023, sus seis vuelos con tripulación llevarán a la NASA hasta 2028. Las 14 misiones de rotación de la tripulación de SpaceX a la estación espacial se extenderían hasta 2030, manteniendo operativa la flota de cápsulas Dragon y los cohetes Falcon 9 de la compañía durante el resto de esa década.

SpaceX finalmente planea eliminar gradualmente los vehículos Falcon 9 y Dragon a favor del sistema de lanzamiento Starship totalmente reutilizable de próxima generación.

La nave espacial Starliner de Boeing está programada para lanzarse en los cohetes Atlas 5 de United Launch Alliance. El Atlas 5 también está a punto de retirarse a medida que ULA pasa a su próxima familia de misiles, el Vulcan Centaur. ULA ha reservado hardware Atlas 5 para las seis misiones Starliner operativas de Boeing, pero Boeing tendría que trabajar con ULA para certificar el cohete Vulcan para misiones tripuladas o cambiar a otro proveedor de lanzamiento para vuelos tripulados adicionales de Starliner.

«El reciente éxito de la prueba de vuelo no tripulado de Boeing ayuda a solidificar los objetivos a largo plazo de la NASA», dijo Steve Stich, gerente del programa de tripulación comercial de la NASA. «Es fundamental que completemos el desarrollo de Starliner sin una presión de plazo indebida mientras trabajamos para posicionar tanto a Boeing como a SpaceX para operaciones sostenibles en los próximos años».

La NASA anunció en febrero que había comprado tres misiones Crew Dragon más, además de las seis que originalmente formaban parte del contrato comercial Crew de SpaceX. Esta extensión de contrato se valoró en US $ 776 millones, o alrededor de US $ 64,7 millones por asiento de astronauta de ida y vuelta.

La administración Biden anunció el año pasado que apoya la expansión de las operaciones estadounidenses en la Estación Espacial Internacional hasta 2030. La NASA está trabajando con empresas comerciales para desarrollar estaciones espaciales privadas que podrían reemplazar a la ISS cuando sea desmantelada.

La NASA dijo que la expansión planificada de las operaciones de la ISS requerirá que la agencia contrate más misiones tripuladas para el complejo.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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