Dr Juliane Gross, curadora adjunta de Apolo en la División de Ciencias de Exploración e Investigación de Astromateriales (ARES) (izquierda), y el Dr. Francesca McDonald de la Agencia Espacial Europea (derecha) toma medidas en un nuevo dispositivo diseñado para penetrar en los contenedores de muestras lunares sellados al vacío del Apolo 17 para recolectar y analizar los gases traza que pueden estar presentes 50 años después de que se recolectó el material. Imagen: NASA/James Blair

Hace 50 años, el comandante del Apolo 17 Eugene Cernan y el geólogo y astronauta Harrison Schmitt clavaron tubos de 36 centímetros (14 pulgadas) de largo en el suelo lunar para recolectar muestras del subsuelo. Los tubos sellados al vacío se devolvieron a la Tierra y se almacenaron en un contenedor exterior protector en el Centro Espacial Johnson de Houston, también al vacío.

La roca y el suelo prístinos en dos de estos tubos se almacenaron junto con otras muestras seleccionadas para esperar el análisis de futuros científicos con instrumentos más avanzados. El programa es administrado por la División de Investigación y Exploración de Astromateriales (ANGSA) de la NASA.

“La agencia sabía que la ciencia y la tecnología estaban evolucionando y permitiría a los científicos estudiar el material de nuevas formas para responder nuevas preguntas en el futuro”, dijo Lori Glaze, directora de ciencias planetarias de la NASA. «La iniciativa ANGSA fue diseñada para estudiar estas muestras especialmente almacenadas y selladas».

Ahora, medio siglo después, la NASA está en el proceso de abrir uno de esos tubos del Apolo 17, el depósito de muestras ANGSA 73001, para estudiar el material en su interior con equipos de última generación. Pero primero, los investigadores quieren capturar cualquier volátil que pueda estar presente en el suelo que alguna vez fue ultra frío, material que se vaporizaría instantáneamente a temperatura ambiente.

Para este propósito, se desarrolló un dispositivo único que penetra en el contenedor exterior y detecta y analiza cualquier rastro de gas que pueda estar presente. El análisis no mostró nada anormal, lo que sugiere que el contenedor de muestras interno permaneció sellado. Durante los próximos meses, el equipo penetrará en el contenedor de muestra interno y determinará qué tipos de gases, si los hay, pueden estar presentes antes de retirar la roca y el suelo para un estudio detallado.

Si bien las muestras del Apolo 17 se recolectaron cerca del ecuador, la NASA se está preparando para enviar varias misiones, incluidos astronautas, a la región del polo sur, donde el hielo podría estar presente en cráteres permanentemente sombreados.

«Comprender la historia geológica y la evolución de las muestras lunares en los sitios de aterrizaje del Apolo nos ayudará a prepararnos para los tipos de muestras que se pueden encontrar durante Artemisa», dijo el jefe de ciencia de la NASA, Thomas Zurbuchen.

«Artemis tiene como objetivo traer muestras frías y selladas de cerca del polo sur lunar. Esta es una emocionante oportunidad de aprendizaje para comprender las herramientas necesarias para recolectar y transportar estas muestras, analizarlas y almacenarlas en la Tierra para futuras generaciones de científicos”.



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