El orbitador chino Tianwen 1 capturó esta imagen de Marte el 18 de marzo desde una distancia de aproximadamente 11.500 kilómetros. Crédito de la foto: CNSA

La nave espacial Tianwen 1 de China, en órbita alrededor de Marte desde febrero, está programada para desplegar un módulo de descenso a mediados de mayo para intentar el primer aterrizaje del país en el Planeta Rojo. Los funcionarios planean compartir los datos científicos del rover de Marte con investigadores de todo el mundo, dijo la semana pasada un científico chino de alto nivel.

Los funcionarios chinos no han revelado la fecha exacta del intento de aterrizaje en Marte. Los gerentes de la misión Tianwen 1 tienen más flexibilidad para establecer la fecha de aterrizaje que los funcionarios de otras misiones a Marte.

Tianwen 1 liberará su módulo de aterrizaje y rover de su órbita alrededor de Marte. La mayoría de los módulos de aterrizaje de Marte, como el Perseverance Rover de la NASA, ingresan a la atmósfera marciana en un curso directo desde la Tierra. Estas trayectorias suelen tener fechas de aterrizaje preestablecidas que están vinculadas al inicio de las misiones.

Wang Chi, director del Centro Nacional de Investigación Espacial de la Academia de Ciencias de China, dijo el 23 de marzo que se espera que el módulo de aterrizaje y el rover Tianwen 1 aterrice en Marte en mayo.

«La primera misión china a Marte, Tianwen 1, ahora está orbitando Marte y aterrizaremos a mediados de mayo», dijo Wang en una presentación ante la Junta de Estudios Espaciales de las Academias Nacionales. «Estamos abiertos a la cooperación internacional y los datos pronto estarán disponibles al público».

La nave espacial Tianwen 1 entró en órbita alrededor de Marte el 10 de febrero y completó un viaje interplanetario de casi siete meses que comenzó en julio pasado con el lanzamiento de un cohete de carga pesada el 5 de marzo, el vehículo de lanzamiento más poderoso del inventario de China.

La llegada de la nave espacial Tianwen 1 a Marte convirtió a China en el sexto país o agencia espacial en tener una sonda orbitando el Planeta Rojo, después de Estados Unidos, la ex Unión Soviética, la Agencia Espacial Europea, India y los Emiratos Árabes Unidos.

Desde el 10 de febrero, la nave espacial Tianwen 1 se ha puesto en órbita más cerca de Marte. La ruta actual del orbitador es de hasta 280 kilómetros (174 millas) y hasta 59.000 kilómetros (36.660 millas) de Marte. Tianwen 1 da una vuelta al planeta rojo cada dos días.

Tianwen 1 llegó a Marte un día después de que el orbitador Hope de los EAU entrara en órbita alrededor del Planeta Rojo y ocho días antes de que aterrizara el rover Perseverance de la NASA. La alineación planetaria favorable de la Tierra y Marte que permitió que las tres misiones llegaran a Marte en febrero se produce cada 26 meses.

Una cámara expulsada de la nave espacial Tianwen 1 de China capturó esta vista de la sonda el año pasado en su viaje desde la Tierra a Marte en el espacio. El módulo de aterrizaje y el rover de la misión Tianwen 1 están en el escudo de calor blanco. Crédito de la foto: Administración Nacional del Espacio de China

El módulo de aterrizaje y el rover de Tianwen 1 apuntarán a aterrizar en una vasta llanura en el hemisferio norte de Marte llamada Utopia Planitia.

Si China logra esta hazaña, China será el tercer país en realizar un aterrizaje suave en Marte, después de la Unión Soviética y Estados Unidos, y el segundo país en conducir un rover robótico en el Planeta Rojo.

El orbitador Tianwen 1, que continuará su misión después de que se liberen el módulo de aterrizaje y el rover, está diseñado para durar al menos un año marciano, o unos dos años, en la Tierra. El rover de energía solar, que está equipado con seis ruedas para la movilidad, tiene una esperanza de vida de al menos 90 días, dijeron funcionarios chinos.

Una vez que se despejen el módulo de aterrizaje y el rover, el orbitador Tianwen 1 ajustará su órbita para entrar en operaciones científicas regulares. El orbitador también transmitirá señales de comunicación entre los controladores terrestres en China y el rover que explora la superficie de Marte.

El rover Tianwen 1 está en un escudo térmico para un ardiente descenso a la superficie marciana. Después de salir de la nave nodriza Orbiter, el módulo de aterrizaje entra en la atmósfera del Planeta Rojo, se lanza en paracaídas y dispara un cohete de arrastre para ralentizar el aterrizaje.

Suponiendo que el aterrizaje sea exitoso, el rover activa cámaras, un radar subterráneo, sensores para medir la composición de las rocas marcianas, un monitor de campo magnético y una estación meteorológica para comenzar a recopilar datos en el sitio Utopia Planitia.

Con las llegadas recientes de las misiones Tianwen 1 de China y Hope de los Emiratos Árabes Unidos, ahora hay ocho orbitadores desplegados en Marte.

La nave espacial Odyssey de la NASA, el Mars Reconnaissance Orbiter y el observatorio atmosférico MAVEN están devolviendo datos de la órbita de Marte, junto con Mars Express y ExoMars Trace Gas Orbiter de la Agencia Espacial Europea y la misión Indian Mars Orbiter.

La NASA dijo la semana pasada que desde que Tianwen 1 llegó al Planeta Rojo, ha habido un «intercambio limitado de información» con la agencia espacial china para intercambiar datos sobre las órbitas de los orbitadores de Marte. La iniciativa de intercambio de datos tiene como objetivo reducir el riesgo de colisiones entre las naves espaciales que operan en Marte, dijo la NASA.

Una disposición legal conocida como la Enmienda Wolf prohíbe la mayoría de las colaboraciones bilaterales entre los programas espaciales de Estados Unidos y China. El sufijo Wolf lleva el nombre del ex diputado Frank Wolf, republicano por Virginia, quien incluyó por primera vez el lenguaje en un proyecto de presupuesto de la NASA en 2011.

Sin embargo, la ley no restringe todo contacto entre la NASA y la agencia espacial china, siempre que la colaboración propuesta sea revisada por el FBI y la NASA notificará al Congreso del intercambio con al menos 30 días de anticipación.

La agencia espacial china confirmó en un comunicado el miércoles que mantuvo reuniones a nivel de trabajo con la NASA de enero a marzo sobre el tema «Intercambio de datos de efemérides para garantizar la seguridad de los vuelos de la nave espacial de Marte».

Si bien la colaboración de la NASA con el programa espacial de China es limitada, otras naciones han estado más involucradas en misiones chinas como Tianwen 1.

Científicos del Institut für Recherche en Astrophysique et Planétologie (IRAP) en Francia han contribuido a un innovador instrumento de espectroscopía inducido por láser en el rover Tianwen 1.

Los científicos franceses, con el apoyo de la agencia espacial francesa CNES, dieron a sus colegas chinos instrucciones sobre la tecnología de espectroscopia, que utiliza un láser para golpear una parte de una roca del tamaño de una cabeza de alfiler y un espectrómetro para analizar la luz emitida por el plasma producido. por la interacción del láser con la superficie de la roca.

La tecnología permite que un instrumento determine la composición química de las rocas en Marte. Los científicos franceses también proporcionaron a China un objetivo de calibración para el instrumento de espectroscopia láser del rover.

El mismo equipo francés trabajó en instrumentos para el rover de Marte Curiosity and Perseverance de la NASA. Los científicos esperan poder realizar una calibración cruzada de las mediciones entre las dos misiones lideradas por Estados Unidos y el rover chino Tianwen 1.

Los científicos del Instituto de Investigación Espacial de la Academia de Ciencias de Austria ayudaron a desarrollar el magnetómetro en el orbitador Tianwen 1 y ayudaron a calibrar el instrumento de vuelo.

Hay una antena de rastreo espacial china en Argentina que se utiliza para comunicarse con Tianwen 1. La Agencia Espacial Europea también acordó proporcionar tiempo de comunicación a Tianwen 1 a través de su propia red global de estaciones de seguimiento del espacio profundo.

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