El vehículo de lanzamiento Electron de Rocket Lab despega de la península de Mahia en Nueva Zelanda con el satélite de observación de radar StriX 1. Crédito de la foto: Laboratorio de cohetes

La misión número 30 de Rocket Lab lanzó el satélite de imágenes de radar StriX 1 para la compañía japonesa de observación de la Tierra Synspective y comenzó a desplegar una constelación de 30 satélites comerciales de radar planificados para los próximos cuatro años.

Usando un lanzador de electrones de dos etapas, la carga útil del radar japonés se lanzó desde el puerto espacial privado de Rocket Lab en la Península de Mahia en la Isla Norte de Nueva Zelanda. El lanzamiento se produjo el jueves a las 16:38 EDT (2038 GMT) o el viernes a las 08:38 hora local de Nueva Zelanda.

Nueve motores principales Rutherford impulsaron el cohete Electron de 18 metros de altura hacia el cielo con más de 50,000 libras de empuje. El vehículo de lanzamiento se dirigía hacia el sur desde el Rocket Lab Cosmodrome, apuntando a una órbita polar sincronizada con el sol.

Los motores Rutherford de la primera etapa se apagaron aproximadamente dos minutos y medio después de la misión, luego la etapa de refuerzo se separó y se estrelló contra el Océano Pacífico. Un solo motor Rutherford en la segunda etapa del cohete se encendió durante casi siete minutos para alcanzar la órbita de estacionamiento preliminar. El cohete se desprendió de su cubierta de carga útil durante el encendido de la segunda etapa y agotó las baterías.

Una etapa de Kick separada de la segunda etapa de Electron pasó sobre la Antártida y luego se quemó unos 50 minutos después del lanzamiento para rodear su órbita a una altitud de aproximadamente 350 millas (563 kilómetros). Rocket Lab confirmó que el satélite de detección remota por radar StriX 1 se desplegó desde la etapa de inicio aproximadamente 54 minutos después de la misión.

La misión de Rocket Lab, apodada «The Owl Spreads Its Wings», fue el séptimo lanzamiento de electrones de la compañía este año y el trigésimo vuelo total de electrones desde 2017. El satélite StriX 1 fue la nave espacial número 150 lanzada por Rocket Lab, que se especializa en lanzar satélites pequeños y ha comenzado desarrollo de un cohete reutilizable más grande llamado Neutron.

StriX 1 es el primer satélite comercial de Synspective, una startup japonesa que planea una flota de 30 naves espaciales de imágenes de radar. El lanzamiento de StriX 1 sigue al lanzamiento de dos satélites de demostración en misiones Rocket Lab en 2022 y febrero de este año.

La flota de satélites de Synspective proporcionará imágenes de alta resolución y alta frecuencia en todo el mundo. Los satélites de imágenes de radar pueden resolver la superficie de la Tierra en la oscuridad y a través de las nubes, lo que brinda a Synspective y otras compañías con constelaciones similares una capacidad de observación en todo clima. Según Synspective, StriX 1 pesa alrededor de 200 libras (100 kilogramos) como los dos satélites de demostración anteriores.

La antena de radar de banda X desplegable de 5 metros (16 pies) de diámetro del StriX 1 cuando se despliega puede detectar características en la superficie de la Tierra tan pequeñas como 3 pies o 1 metro.

La antena del satélite y los paneles solares se guardaron para el lanzamiento de modo que cupieran dentro del carenado de carga útil del cohete de electrones. Rocket Lab diseñó una cubierta de carga útil personalizada para acomodar los satélites en forma de cubo de Synspective, que está cerca del límite de la capacidad de carga útil de Electron.

La misión de lanzamiento de StriX 1 fue el segundo lanzamiento en una compra al por mayor de tres vuelos de Rocket Lab.

«Desde el lanzamiento de la primera nave espacial de demostración de Synspective hasta ayudar a construir su constelación de radar de apertura sintética (SAR) con este lanzamiento de su primer satélite comercial StriX, es un honor volver a ser el socio de lanzamiento de confianza de Synspective», dijo Peter Beck, fundador de Rocket y director ejecutivo de Laboratorio. «Como la única carga útil en este lanzamiento dedicado de Elektron, Synspective puede basar su constelación en un LTAN específico (hora local del nodo ascendente) que no se podría lograr si StriX se lanzara en una misión de viaje junto con otros satélites, todos -Important.» diferenciador al construir una nueva constelación de satélites».

Synspective es una de las muchas empresas comerciales que desarrollan constelaciones de satélites de teledetección. La compañía dice que sus satélites de radar proporcionarán imágenes casi en tiempo real para ayudar a los clientes a responder a los desastres naturales, estudiar los recursos naturales, rastrear la actividad urbana y monitorear el tráfico marítimo, entre otras cosas.

«A diferencia de los dos satélites anteriores, que están clasificados como satélites de demostración, StriX 1 es nuestro primer satélite precomercial para la expansión comercial a gran escala», dijo Synspective. «Esto es en previsión de la producción y operación de múltiples satélites en el futuro con baterías mejoradas y velocidades de enlace descendente más rápidas para recopilar más datos y satisfacer las necesidades de una amplia gama de clientes, desde el gobierno hasta el sector privado».

El satélite de radar StriX 1 de Synspective durante los preparativos previos al lanzamiento en el Cosmódromo de Rocket Lab en Nueva Zelanda. Crédito de la foto: Laboratorio de cohetes

Synspective dijo que lanzará tres satélites más después de StriX 1 para fines de 2023. La compañía tiene como objetivo tener su constelación completa de 30 satélites en órbita para 2026.

Rocket Lab no ha intentado restaurar la etapa de refuerzo Electron de la misión StriX 1, pero los ingenieros continúan avanzando en las pruebas en preparación para futuras restauraciones y la eventual reutilización de los impulsores de la primera etapa.

Los ingenieros probaron recientemente uno de los nueve motores principales de Rutherford de un refuerzo Electron rescatado de un lanzamiento en mayo. Esta misión marcó la primera vez que Rocket Lab atrapó un propulsor descendente usando un helicóptero bajo un paracaídas. El avión lanzó el cohete para un aterrizaje suave en el Océano Pacífico, y Rocket Lab sacó el propulsor del mar para regresar a Nueva Zelanda.

Rocket Lab planea intentar atrapar un refuerzo de electrones nuevamente después de un lanzamiento a finales de este año.

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