A pesar de su excelente vista, una colonia de murciélagos frugívoros que vive en la ciudad se ecolocaliza a plena luz del día, en contra de las expectativas de los expertos.

Un grupo de murciélagos frugívoros egipcios (Rousettus aegyptiacus) en el centro de Tel Aviv usa sonidos para navegar a la mitad del día, informan investigadores el 11 de abril Biología actual. El hallazgo aumenta considerablemente las horas que los murciélagos se ecolocalizan desde esta colonia. Hace algunos años, algunos miembros del equipo notaron que los murciélagos hacían clic mientras volaban en condiciones de poca luz. El sonido del mediodía parece ayudar a los murciélagos con la búsqueda de alimento y la navegación, aunque tienen buena vista.

Los murciélagos activos durante el día son poco comunes. De las más de 1.400 especies, unas 10 son diurnas. Además, la mayoría de los murciélagos diurnos no utilizan la ecolocalización durante el día, sino que confían en su vista para alimentarse y evitar obstáculos. Almacenan la ecolocalización para condiciones de poca luz u oscuridad.

Es por eso que hace dos años un grupo de investigadores en Tel Aviv se sorprendieron cuando notaron un murciélago sonriente durante el día. Estaban mirando fotos de su último estudio de murciélagos frugívoros egipcios cuando notaron uno con la boca ligeramente abierta y apuntando hacia arriba.

«Cuando un murciélago de la fruta egipcio sonríe, encuentra la ecolocalización: hace un chasquido con la lengua y tiene la boca abierta», dice Ofri Eitan, investigador de murciélagos en la Universidad de Tel Aviv. «Pero eso fue durante el día, y estos murciélagos pueden ver muy bien».

Mientras Eitan y sus colegas miraban otras fotos, miles de ellas, muchas mostraban murciélagos sonrientes a plena luz del día. El equipo demostró en 2015 que los murciélagos frugívoros egipcios diurnos utilizan la ecolocalización al aire libre en diversas condiciones de poca luz, al menos ocasionalmente. Pero los investigadores no habían investigado si los murciélagos se ecolocalizan durante las horas del mediodía, cuando la intensidad de la luz está en su punto más alto.

Los científicos comenzaron a preguntarse cuán raro era este comportamiento. «Presumimos que los murciélagos de la fruta rara vez usarían la ecolocalización a plena luz del día», escribe el equipo.

Entonces, los investigadores entrenaron sus dispositivos de grabación acústica y de video en su colonia de estudio, que descansa en el techo del estacionamiento subterráneo de un centro comercial en el centro de Tel Aviv. Después de registrar alrededor de 500 murciélagos en vuelo, los investigadores tuvieron que admitir que estaban equivocados. Un poco más del 70 por ciento de los murciélagos usaban la ecolocalización con regularidad al salir de su colonia.

«Nos sorprendió ver eso», dice Eitan. “Está bien, los murciélagos detectan ecos. ¿Pero es funcional?

A continuación, el equipo examinó si los murciélagos usaban la ecolocalización mientras buscaban comida, volaban cerca y aterrizaban en árboles frutales y se acercaban a un estanque artificial para beber. Los investigadores descubrieron que todos los murciélagos fueron ecolocalizados, algunos incluso mientras tenían grandes trozos de fruta en la boca.

Los murciélagos también aumentaron significativamente su tasa de clics antes de aterrizar en una rama o acercarse a la piscina. En otras palabras, los murciélagos intensificaron su juego a medida que se acercaban a obstáculos aterradores para evitar chocar contra ellos o aterrizar mal.

«Proponemos que la ecolocalización proporciona una mejor precisión en la estimación del alcance que la vista y, por lo tanto, es beneficiosa cuando se vuela cerca de obstáculos como árboles o se desmonta para beber al descender», escriben los investigadores.

La investigación previa del equipo también muestra que cuando vuelan muy por encima del suelo donde no hay obstáculos, los murciélagos rara vez sonríen y hacen clic, lo que sugiere que pueden dejar de usar su ecolocalización cuando no es útil.

La mayoría de los expertos en murciélagos creen que estos mamíferos se volvieron en gran medida nocturnos para evitar depredadores visuales como las rapaces. Pero «Observaciones como esta nos dicen que la ecolocalización en los murciélagos debe estar lo suficientemente programada para continuar usándola incluso cuando sus ojos sensibles serían suficientes», dice Danilo Russo, investigador de murciélagos de la Universidad de Nápoles Federico II en Italia, quien no participó en el estudio. el estudio. «Esto es particularmente interesante para las especies examinadas en el estudio, que, además de la ecolocalización, aún dependen en gran medida de la visión».

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