La luz del sol puede haber ayudado a eliminar hasta el 17 por ciento del petróleo que se deslizó sobre la superficie del Golfo de México después del derrame de Deepwater Horizon en 2010. Eso significa que la luz del sol juega un papel más importante en la limpieza de tales derrames de lo que se pensaba anteriormente, sugieren los investigadores el 16 de febrero. avances científicos.

Cuando la luz del sol brilla sobre el petróleo derramado en el océano, puede desencadenar una cadena de reacciones químicas que convierten el petróleo en nuevos compuestos (Número de serie: 12/06/18). Algunas de estas reacciones pueden aumentar la disolución del aceite en agua, lo que se conoce como fotodisolución. Sin embargo, hay pocos datos sobre cuánto aceite se vuelve soluble en agua.

Para evaluar esto, los químicos ambientales Danielle Haas Freeman y Collin Ward, ambos de la Institución Oceanográfica Woods Hole en Massachusetts, colocaron muestras del petróleo de Macondo del derrame de Deepwater Horizon en portaobjetos de vidrio y las irradiaron con luz usando LED, midiendo las longitudes de onda emitidas que pueden encontrarse a la luz del sol. Luego, el dúo analizó químicamente el aceite irradiado para ver cuánto se convirtió en carbono orgánico disuelto.

Los investigadores descubrieron que los factores más importantes en la resolución de las fotografías eran el grosor de la mancha y las longitudes de onda de la luz. Las longitudes de onda más largas (hacia el extremo rojo del espectro) disolvieron menos aceite, posiblemente porque el agua las dispersa más fácilmente que las longitudes de onda más cortas. El tiempo que el aceite estuvo expuesto a la luz no era tan importante.

Aunque el equipo no analizó específicamente las diferencias estacionales o geográficas, las simulaciones por computadora basadas en los datos de laboratorio sugirieron que estos factores, así como la composición química del petróleo, también son importantes.

Los investigadores estiman que la irradiación ayudó a disolver del 3 al 17 por ciento del petróleo de la superficie del derrame de Deepwater Horizon, comparable a procesos como la evaporación y el varamiento en las costas. Sin embargo, aún no se sabe qué efectos pueden tener los compuestos producidos por la luz solar en los ecosistemas marinos.

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