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Imagen estándar del nuevo científico

Un certificado en pergamino de piel de oveja de 1499.

David Lee

La piel de oveja ha sido el pergamino más utilizado para actos legales en Gran Bretaña durante los últimos cinco siglos, aunque es bastante frágil. Lo más probable es que esto se deba al hecho de que el fraude es más fácil de detectar que en el pergamino.

Sean Doherty de la Universidad de Exeter en el Reino Unido y sus colegas analizaron 645 páginas de 477 leyes sobre bienes raíces en Inglaterra, Escocia y Gales desde 1499 hasta 1969.

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Primero cortaron una muestra de pergamino de 2 milímetros cuadrados del borde de los documentos. «Nos aseguramos de que el texto, el sello y el sello de cera estén lejos», dice Doherty.

Luego, el equipo trató químicamente la piel del animal para aislar la proteína colágeno, que se compone de una mezcla de subunidades llamadas péptidos. «Cada animal tiene un conjunto diferente de péptidos que componen el colágeno, es variable según la especie», dice Doherty. De esta forma, los investigadores pudieron averiguar en qué tipo de pergamino estaba escrito cada documento.

Descubrieron que 622 de las 645 páginas estaban hechas de piel de oveja, lo que fue una sorpresa, ya que investigaciones anteriores indicaron que este tipo de documento estaba hecho de una variedad de pieles de animales, más comúnmente de pergamino, que está hecho de piel de becerro.

«Esperábamos ver una amplia variedad de animales, pero resultó que casi todos provenían de ovejas», dice.

Doherty y su equipo sospechan que la piel de oveja se usó para hechos importantes porque su alto contenido de grasa dificulta el cambio sin darse cuenta.

Cuando la piel de animal se procesa por primera vez, se sumerge en una solución de tiza alcalina. Esto extrae el aceite y elimina todo el vello, dejando la capa de la dermis de la piel que luego se estira en un pergamino.

La piel de oveja tiene entre un 30 y un 50 por ciento de grasa, en comparación con solo del 2 al 3 por ciento en el ganado y del 3 al 10 por ciento en las cabras. El pergamino de piel de oveja es muy frágil debido a la eliminación de la grasa. «Las capas se están despegando porque tienen todos estos agujeros en los que solía estar la grasa», dice Doherty.

Como resultado, verá un marcador visible donde el texto en la piel de oveja ha cambiado más fácilmente que en otras pieles de animales, lo cual es útil para documentos importantes.

«Si alguien intentaba intencionalmente cambiar una palabra en un acto de piel de oveja, estaba dejando un residuo mugriento y revelador», dijo Heather Wolfe de la Biblioteca Folger Shakespeare en Washington DC, que no participó en la investigación.

Referencia de la revista: Ciencia patrimonial, DOI: 10.1186 / s40494-021-00503-6

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