La clave para mantener los huesos sanos en viajes largos podría ser comer lechuga espacial transgénica y cultivarla también.

Esa es la sugerencia de un grupo de investigadores de la Universidad de California, Davis, que modificó el genoma de la lechuga para sintetizar un fármaco que preserva los huesos. Los investigadores dicen que su trabajo es un primer paso hacia el uso de plantas para fabricar todo tipo de medicamentos que los astronautas puedan necesitar cuando viajen a Marte y establezcan asentamientos en el espacio.

«Es parte de una mentalidad más amplia en la que tratamos de usar todos los recursos que tenemos a nuestra disposición, ya sea en una nave espacial, en la Luna o en Marte», dijo Kevin Yates, miembro del equipo de UC Davis, en una conferencia de prensa en línea sobre 22 de marzo. La sesión informativa tuvo lugar durante la reunión de primavera de la American Chemical Society en San Diego.

La pérdida ósea ha sido durante mucho tiempo un desafío para los viajes espaciales a largo plazo. Normalmente, el hueso se renueva constantemente, pierde masa en un proceso conocido como reabsorción y forma material nuevo para ocupar su lugar. A medida que las personas envejecen, es normal que pierdan alrededor de la mitad de su masa ósea cada año.

Pero en gravedad cero, cuando los huesos no soportan la carga de nuestro cuerpo, los estudios han demostrado que aumenta la reabsorción, lo que debilita los huesos en una condición llamada osteopenia. (La osteopenia puede luego conducir a la osteoporosis cuando los huesos son tan frágiles que se rompen fácilmente). En el espacio, algunos huesos pueden perder hasta el 10 por ciento de su masa en solo 6 meses, y un vuelo a Marte podría demorar hasta 10 meses.

Para hacer lechuga que fortalece los huesos, el equipo modificó el genoma de la planta para que produzca una sustancia llamada hormona paratiroidea (PTH), que estimula el crecimiento óseo. La hormona ya se usa en un medicamento aprobado por la FDA llamado Forteo para tratar la osteopenia, pero requiere inyecciones diarias que serían logísticamente difíciles de almacenar y administrar en un entorno de nave espacial con recursos limitados.

presa de lechuga

¿Por qué lechuga? Además de ser fácilmente comestible, los astronautas ya han demostrado que pueden cultivarlo con los recursos limitados de la Estación Espacial Internacional, ya que cosecharon su primera cosecha de verduras de hoja verde en 2015. La lechuga también produce muchas semillas, lo cual es útil cuando se trata de hacer una medicina en el espacio. «Si cultivas esta planta y cosechas semillas, puedes crear miles de semillas», dijo Karen McDonald, miembro del equipo de UC Davis. «Es una forma muy simple y económica de hacer una terapia».



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