En un hermoso día de otoño de 2019, Miranda Sinnott-Armstrong caminaba por Pearl Street en Boulder, Colorado, cuando algo le llamó la atención: una pequeña fruta azul particularmente brillante en un arbusto llamado Lantana estrigocámara. Si bien sus diminutos racimos de flores rosadas, amarillas y anaranjadas y sus bayas azules generalmente adornan las calles peatonales en primavera, los trabajadores de la ciudad arrancaron estas lantanas comunes en preparación para la temporada de invierno.

En un hermoso día de otoño de 2019, Miranda Sinnott-Armstrong caminaba por Pearl Street en Boulder, Colorado, cuando algo le llamó la atención: una pequeña fruta azul particularmente brillante en un arbusto llamado Lantana estrigocámara. Si bien sus diminutos racimos de flores rosadas, amarillas y anaranjadas y sus bayas azules generalmente adornan las calles peatonales en primavera, los trabajadores de la ciudad arrancaron estas lantanas comunes en preparación para la temporada de invierno.

Sinnott-Armstrong, investigadora posdoctoral en ecología y biología evolutiva en CU Boulder, se apresuró a preguntar si podía llevar una muestra al laboratorio. Ella quería saber: ¿qué hacía que estas bayas fueran tan azules?

Los hallazgos de Sinnott-Armstrong ahora se publican en la revista Nuevo fitólogo. El estudio confirma Lantana estrigocámara como el segundo caso documentado de una planta que produce frutos de color azul con moléculas de grasa en capas. Ella y sus coautores publicaron el primer caso documentado en Tinus bola de nieve, en 2020.

Las dos plantas se encuentran entre las únicas seis plantas en el mundo conocidas por producir los matices de su fruta usando un truco de luz conocido como color estructural. Pero Sinnott-Armstrong tiene el presentimiento de que hay más.

«Literalmente encontramos estas cosas en nuestros patios traseros y en nuestras calles, la gente simplemente no ha estado buscando plantas estructuralmente coloreadas», dijo Miranda Sinnott-Armstrong, autora principal del nuevo estudio. «Y, sin embargo, si caminas por Pearl Street, piensas: ‘¡Oh, hay uno!'».

El color estructural es muy común en los animales. Le da a las plumas marrones de los pavos reales su verde brillante y a muchas mariposas su azul brillante. Pero esta ilusión óptica es mucho más rara en las plantas, según Sinnott-Armstrong.

Para crear su color único, estas frutas azules usan estructuras microscópicas en su piel para manipular la luz y reflejar las longitudes de onda que nuestros ojos perciben como azul, dándole un acabado metálico distintivo. La pintura pigmentada hace lo contrario al absorber longitudes de onda seleccionadas de luz visible. Esto significa que las bayas texturizadas no tienen color; Si los aplastaras, no se volverían azules.

De hecho, si quitas la piel de una fruta de lantana y la sostienes contra la luz, parecerá completamente translúcida. Pero si lo pones sobre un fondo oscuro, vuelve a verse azul porque las nanoestructuras de la superficie son las responsables del reflejo del color.

La evolución del color

Lo que es particularmente único acerca de Lantana estrigocámara– además del hecho de que el color azul es bastante raro en la naturaleza, especialmente en las frutas – es que crea este color estructural en su piel a través de capas de moléculas lipídicas o grasas.

Tinus bola de nieve es la única otra planta conocida que hace lo mismo, y Lantana y bola de nieve tuvo un ancestro común por última vez hace más de 100 millones de años. Es decir, las dos plantas desarrollaron este rasgo común de forma completamente independiente entre sí.

«Nos lleva a buscar otros grupos en los que esto está sucediendo porque sabemos que puede suceder de varias maneras», dijo Stacey Smith, coautora del artículo y profesora asociada de ecología y biología evolutiva.

Los investigadores también conversan a menudo sobre por qué se desarrolla algo como esto. ¿El color estructural proporciona una ventaja evolutiva?

Algunos teorizan que el color estructural puede ayudar en la dispersión de semillas. Aunque se conocen muy pocas plantas estructuralmente coloreadas, se distribuyen por todo el mundo. Lantana en sí mismo es invasivo en muchas partes del mundo, particularmente en las regiones tropicales. Según los investigadores, es posible que la naturaleza metálica brillante de la fruta contraste marcadamente con el follaje circundante, atrayendo a los animales para que la coman y dispersen sus semillas.

«Pero ser azul y reluciente podría ser suficiente para que un animal piense que es decorativo», dijo Smith.

Los investigadores descubrieron que a muchas aves, particularmente en Australia, les gusta usar frutas estructuralmente coloreadas para decorar sus enramadas y atraer parejas. Curiosamente, los humanos también pueden contribuir a la propagación de Lantana por la misma razón.

«El hecho de que hayan llegado a la horticultura sugiere que somos susceptibles a las mismas cosas que otros animales encuentran atractivas en ellos», dijo Smith. «Estamos como, oh, mira esta cosa reluciente y linda. Debería poner eso en mi jardín”.

Otra posibilidad es que la gruesa capa de grasa que crea este color único sea un mecanismo protector para la planta, ofreciendo defensa contra patógenos o mejorando la integridad estructural de la fruta, dijo Sinnott-Armstrong.

El color azul en sí también podría ser una pista.

El color pigmentado y el estructural no se excluyen mutuamente en las plantas, pero tal vez las plantas tropezaron con el color estructural para crear el azul porque no es tan fácil de crear de otras maneras, dijo.

Algunos investigadores en el laboratorio de Silvia Vignolini en la Universidad de Cambridge, donde se encuentra actualmente Sinnott-Armstrong, ahora están tratando de hacer pinturas de colores, telas y más a partir del color estructural al comprender mejor la disposición de los nanocristales de celulosa en las frutas de colores.

Los investigadores esperan aprender más sobre el posible ímpetu evolutivo de este mecanismo a medida que se descubran más frutas estructuralmente coloreadas.

«Están ahí fuera», dijo Sinnott-Armstrong. «Simplemente no los hemos visto a todos todavía».

Los coautores de esta publicación incluyen: Yu Ogawa, Université de Grenoble Alps; Gea Theodora van de Kerkhof, Universidad de Cambridge; y Silvia Vignolini, Universidad de Cambridge.


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