La Agencia de Protección Ambiental (EPA) subestima las emisiones de metano de la exploración de petróleo y gas en su inventario anual de emisiones y sumideros de gases de efecto invernadero de EE. UU. Este es el resultado de una nueva investigación de la Escuela de Ingeniería y Ciencias Aplicadas John A. Paulson de Harvard (SEAS). El equipo de investigación encontró un 90 por ciento más de emisiones de la producción de petróleo y un 50 por ciento más de emisiones de la producción de gas natural que las estimadas por la EPA en su último inventario.

El artículo se publicará en la revista. Química y física de la atmósfera..

El equipo de investigación, dirigido por Joannes Maasakkers, ex estudiante de doctorado en SEAS, desarrolló un método para rastrear y mapear las emisiones totales de datos satelitales a su fuente en el sitio.

«Esta es la primera evaluación de emisiones a nivel nacional que la EPA informa a la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático (CMNUCC)», dijo Maasakkers, quien actualmente es científico en el Instituto de Investigación Espacial SRON Holanda.

Actualmente, la EPA solo informa las emisiones nacionales totales a la CMNUCC. En investigaciones anteriores, Maasakkers y sus compañeros de trabajo, incluido Daniel Jacob, profesor de la familia Vasco McCoy de Química Atmosférica e Ingeniería Ambiental en SEAS, trabajaron con la EPA para mapear las emisiones regionales de metano de varias fuentes en los Estados Unidos. Este nivel de detalle se utilizó para simular cómo se mueve el metano a través de la atmósfera.

En este artículo, los investigadores compararon estas simulaciones con observaciones satelitales de 2010 a 2015. Usando un modelo de transporte, pudieron rastrear la trayectoria de las emisiones desde la atmósfera hasta el suelo e identificar áreas en los EE. UU. Donde se realizaron las observaciones y simulaciones. no coincide.

«Cuando miramos las emisiones desde el espacio, solo podemos ver cómo se deben aumentar o disminuir las emisiones totales de un área, pero no sabemos la fuente responsable de esas emisiones», dijo Maasakkers. «Debido a que hemos pasado tanto tiempo con la EPA tratando de averiguar dónde ocurren estas diferentes emisiones, podríamos usar nuestro modelo de transporte para averiguar qué fuentes son responsables de estas subestimaciones o sobreestimaciones en los totales nacionales».

La mayor discrepancia se registró en las emisiones de la producción de petróleo y gas natural.

La EPA calcula las emisiones en función de los procesos y equipos. Por ejemplo, la EPA estima que una bomba de gas emite una cierta cantidad de metano, lo multiplica por el número de bombas que funcionan en todo el país y calcula las emisiones totales de las bombas de gas.

«Este método hace que sea realmente difícil obtener estimaciones para plantas individuales, ya que es difícil tener en cuenta todas las posibles fuentes de emisiones», dijo Maasakkers. «Sabemos que un número relativamente pequeño de instalaciones representa la mayoría de las emisiones, por lo que claramente hay instalaciones que producen más emisiones de las que esperaríamos de estas estimaciones generales».

Los investigadores esperan que el trabajo futuro proporcione más claridad sobre de dónde provienen estas emisiones y cómo están cambiando.

«Planeamos continuar monitoreando las emisiones de metano de EE. UU. Utilizando nuevas observaciones satelitales de alta resolución y trabajar con la EPA para mejorar los inventarios de emisiones», dijo Jacob.

«Es importante comprender mejor estas emisiones, pero no debemos esperar a comprender completamente estas emisiones para tratar de reducirlas», dijo Maasakkers. «Ya sabemos que podemos tomar muchas medidas para reducir las emisiones».

Daniel Jacob, Melissa Sulprizio, Tia R. Scarpelli, Hannah Nesser, Jianxiong Sheng, Yuzhong Zhang, Xiao Lu, A. Anthony Bloom, Kevin Bowman, John Worden y Robert Parker son coautores de este artículo.

La investigación fue financiada por el programa del Sistema de Monitoreo de Carbono (CMS) de la NASA.

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