Cuando Rusia lanzó una invasión militar a gran escala de Ucrania el jueves, todo el mundo observó. Pero también estaba mirando una audiencia diferente, mucho más pequeña: los siete miembros de la tripulación a bordo de la Estación Espacial Internacional (ISS), dando vueltas a cientos de millas por encima del caos de abajo.

Durante más de dos décadas de operación ininterrumpida, la ISS ha sido un faro constante de esperanza para la cooperación internacional pacífica. El vasto hábitat espacial es el resultado de una asociación notable entre cinco agencias espaciales (incluidas la NASA y la agencia espacial nacional rusa Roscosmos) que representan a 15 países participantes. A lo largo de los años, el estudio científico y las amistades internacionales han crecido a bordo de la ISS, lo que llevó a algunos a solicitar el Premio Nobel de la Paz por el proyecto.

Sin embargo, algunos temen que el último ataque de Rusia pueda poner en peligro esta cooperación. ¿Qué le sucede a la ISS en tiempos de agitación geopolítica en la tierra?

Según los ex astronautas de la ISS, la nacionalidad suele pasar a un segundo plano frente a los asuntos más prácticos de vivir y trabajar en el espacio. “Durante el entrenamiento pasan mucho tiempo juntos, y así es como se desarrollan amistades profundas”, dice Leroy Chiao, quien voló en la décima expedición a la ISS en 2004.

Rick Mastracchio, un ingeniero jubilado de la NASA que participó en las expediciones 38 y 39 a la ISS, comparte esta opinión. “Estás ahí para hacer un trabajo muy específico y estás bien educado”, dice. Independientemente de la patria o las opiniones políticas, “tienes que llevarte bien porque eres [part of] un equipo.»

Chiao dice que el tiempo que pasó con sus compañeros cosmonautas le dio una idea de la perspectiva rusa sobre la geopolítica. Desde la perspectiva rusa, la perspectiva de que Ucrania se una a la OTAN podría parecer una seria amenaza para la seguridad nacional. ¿Cómo habría reaccionado Estados Unidos, se pregunta, si México y Canadá hubieran firmado el Pacto de Varsovia antes del colapso de la Unión Soviética? “Eso también nos pondría bastante nerviosos. Así que entiendo de dónde viene Rusia”, dice, aunque se opone firmemente a la invasión de Ucrania por parte de la nación.

Las tensiones entre Rusia y EE. UU. también fueron inesperadamente altas cuando Mastracchio estaba a bordo de la ISS. En marzo de 2014, poco después de su visita orbital, Rusia anexó Crimea en un movimiento político que Estados Unidos condenó como una «violación del derecho internacional».

«No diría que afectó la atmósfera, pero hubo cierta discusión», dice Mastracchio. Menciona lo que recuerda, específicamente la difícil situación de uno de los tripulantes rusos, de quien se decía que temía por su familia en una región cercana de Ucrania. Para Mastracchio, la memoria es un recordatorio de que ninguna cultura es un monolito político. “Representas a tu país en los términos de las agencias espaciales, pero no representas el aspecto político”, dice. «Es un poco incómodo cuando tu país de origen hace algo de lo que quizás no estés orgulloso».

Hasta ahora, EE. UU. y sus aliados de la OTAN han seguido una política de sanciones de represalia contra la economía y los líderes políticos de Rusia. El presidente Joe Biden describió la política durante un discurso en la Casa Blanca y señaló que las sanciones se están «reduciendo». [Russia’s] Industria aeroespacial, incluido su programa espacial”.

Aún no está claro exactamente cómo esto podría afectar la vida en la ISS. Los siete miembros actuales de la tripulación a bordo del Habitat son cuatro astronautas de la NASA, un astronauta alemán de la Agencia Espacial Europea (ESA) y dos cosmonautas rusos. Cualesquiera que sean sus sentimientos personales, la tripulación presumiblemente continuará con las operaciones normales en un enfoque de «negocios como siempre». Al menos ese es el plan, según la NASA.

«La NASA continúa trabajando con todos nuestros socios internacionales, incluida la Corporación Espacial Estatal Roscosmos, para la operación segura continua de la Estación Espacial Internacional», escribió la agencia en un comunicado enviado por correo electrónico. «Las nuevas medidas de control de exportaciones continuarán permitiendo la cooperación entre Estados Unidos y Rusia en el espacio civil».

Roscosmos no respondió a una solicitud de comentarios. Pero en una serie de tuitsEl jueves por la tarde, el director general de Roscosmos, Dmitry Rogozin, calificó las sanciones de temerarias y agregó: “Si [the U.S.] está bloqueando la cooperación con nosotros, ¿quién salvará a la ISS de un descenso incontrolado desde la órbita y caer sobre los Estados Unidos o Europa?” A pesar de sus siniestras implicaciones, el testimonio de Rogozin refleja en algunos aspectos hechos simples: la nave espacial de suministro de Rusia Progress es actualmente responsable de periódicamente aumentar la altitud de la estación espacial, que disminuye con el tiempo debido a la resistencia atmosférica. (Una nave espacial de carga Cygnus construida en EE. UU. actualmente atracada en la estación está programada para realizar una prueba de impulso en abril para demostrar su capacidad independiente para mantener la altitud de la ISS).

Dichos comentarios son característicos de Rogozin, un representante designado por Putin. «Tiene algo de personalidad», dice Asif Siddiqi, historiador de la Universidad de Fordham que se especializa en actividades espaciales rusas.

Cuando EE. UU. promulgó rondas previas de sanciones tras la anexión de Crimea, Rogozin respondió de forma notoria que los astronautas estadounidenses podrían llegar a la EEI «en un trampolín». (En ese momento, EE. UU. dependía completamente del envío de tripulaciones a la ISS a través de lanzamientos de la nave espacial rusa Soyuz. Ahora los cohetes y módulos SpaceX sirven como transporte de tripulación de EE. UU., y Boeing pronto ofrecerá una opción de lanzamiento nacional adicional). Rogozin ha planteado los pelos de punta nuevamente el año pasado con declaraciones que implicaban que la astronauta de la NASA Serena Auñón-Chancellor perforó un pequeño agujero en una nave Soyuz con fines de sabotaje en 2018. En un artículo del año pasado en la agencia de noticias estatal rusa TASS, un funcionario espacial ruso volvió a enfurecerse por las acusaciones de que la astronauta de la NASA Serena Auñón-Chancellor perforó un pequeño agujero en una nave Soyuz para que pudiera regresar a la Tierra antes. La NASA ha dicho que no cree que estas acusaciones sean creíbles y que apoya a Auñón-Chancellor.

Aunque estos períodos de tensión históricamente han tensado la relación administrativa entre Roscosmos y la NASA, en realidad nunca han interrumpido la vida en la ISS. En el apogeo del conflicto de Crimea, por ejemplo, un memorando interno filtrado ordenó a los empleados de la NASA que dejaran de comunicarse con sus homólogos rusos. «Sin embargo, hay una pequeña cláusula en esto que dice que las operaciones reales de la ISS continuarán exactamente como antes», dice Siddiqi. Sospecha que ahora está circulando un memorando similar.

Incluso si un socio clave de ISS decide retirarse del proyecto, puede llevar meses o incluso años desentrañar completamente la transición. «No es un simple interruptor de apagado», dice Siddiqi. Pero a menos que la situación política actual cambie de rumbo, no ve futuro para la cooperación entre Estados Unidos y Rusia en el espacio más allá del desmantelamiento de la ISS, actualmente programado para 2031. La NASA ya está mirando hacia su ambicioso programa Artemis, que trabajará con la Agencia Espacial ESA de Japón y la Agencia Espacial Canadiense para establecer un puesto lunar en órbita para apoyar el regreso a largo plazo de los astronautas a la superficie lunar. Mientras tanto, Roscosmos se ha comprometido a asociarse con China para construir su propia base lunar. El cisma espacial internacional parece estar creciendo, con la colaboración encarnada por la ISS solo menguando.

“Está claro que esta relación no durará más allá de cierto punto”, dice Siddiqi. «No puedo ver que se recupere de eso».



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