Una asociación entre las industrias minera y geotérmica podría conducir a ambas a un futuro más lucrativo y más verde.

Hay más de 3 millones de pozos mineros abandonados en los Estados Unidos. Cada hoyo perforado en el suelo ofrece algo más que el espíritu de los minerales nunca encontrados. Hay capas de datos valiosos que esperan al público adecuado.

Aaron Levine, analista senior legal y regulatorio del Laboratorio Nacional de Energía Renovable (NREL), dijo que espera que la industria minera se convierta en esa audiencia.

En su nueva investigación, Mining GOLD (Geothermal Opportunities Leveraged Through Data): Explorando las sinergias entre las industrias geotérmica y minera, Levine ofrece una estrategia doble para investigar datos mineros y explotar recursos ocultos de energía geotérmica renovable.

«Nuestro objetivo es realmente acercarnos a la industria minera para aprovechar esta oportunidad y realmente ayudarlos a comprender las sinergias potenciales entre las dos industrias», dijo Levine.

La energía geotérmica es un activo oculto, dijo, que a menudo se encuentra a una o dos millas bajo tierra. Es un desafío para la industria geotérmica invertir millones en exploración y no encontrar nada.

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En la imagen se muestra un pozo de producción geotérmica en Steamboat Hills, Nevada. A través de la asociación, NREL y la industria de minerales localizables han podido identificar grandes volúmenes de fuentes geotérmicas desconocidas. Foto de Dennis Schroeder, NRELgastar millones investigando y no encontrar nada.

Un importante método de exploración geotérmica es la perforación con gradiente de temperatura. Durante 2017, se perforaron 31 sondajes en Nevada en campos geotérmicos previamente identificados. En comparación, la industria minera de Nevada perfora más de 2000 por año ya profundidades similares.

Levine dijo que las similitudes entre las industrias geotérmica y minera no terminan ahí. La exploración conjunta adicional incluye mapeo de superficie, análisis geofísico y geoquímico, detección remota y modelado geológico y conceptual.

Los investigadores de NREL analizan los datos donde las minas estaban buscando oro u otros minerales y no encontraron nada, excepto quizás evidencia de recursos de energía geotérmica. Por un costo mínimo, el estudio recomienda que la industria minera catalogue dichos datos exploratorios y potencialmente los monetice para usos geotérmicos.

Si bien algunas compañías mineras están haciendo una transición más hacia las fuentes de energía renovable, muchas todavía dependen del combustible diesel para operar, particularmente en minas remotas, dijo Levine. El estudio analiza el potencial de utilizar recursos de energía geotérmica en el sitio para contribuir a mejorar el desempeño ambiental y la descarbonización.

Las minas existentes en terrenos públicos administrados por el gobierno con planes operativos aprobados pueden incluso reclamar un arrendamiento no competitivo de los recursos geotérmicos, lo que puede facilitar aún más la exploración y el desarrollo de los recursos geotérmicos descubiertos a través de los datos de minería. Los estudios de casos descritos en la publicación muestran cómo se descubrieron aproximadamente 200 MW de capacidad neta a través de actividades de exploración minera anteriores.

En última instancia, aprovechar los datos, el conocimiento y la experiencia de la industria minera ampliará la fuerza laboral de exploración geotérmica, aumentará la tasa de descubrimiento de recursos geotérmicos y potencialmente reducirá el costo nivelado de la electricidad geotérmica hasta en un 30 %. La industria minera está ganando con el uso de energía geotérmica para proporcionar una fuente de energía potencial para mejorar el desempeño ambiental y descarbonizar.

NREL transforma la energía a través de la investigación, el desarrollo, la comercialización y el despliegue de tecnologías de energía renovable y eficiencia energética. Obtenga más información sobre la investigación geotérmica de NREL.

Por Ryan Horns. Gráficos y artículo cortesía del Laboratorio Nacional de Energía Renovable (NREL) del Departamento de Energía de EE. UU. (DOE).


 

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