Los ensayos clínicos aleatorizados, en los que a unos participantes se les administra un fármaco ya otros un placebo, y se comparan los efectos de ambos, se consideran el estándar de oro en este tipo de ensayos.

Sin embargo, tales estudios son lentos y costosos y, por lo general, solo involucran a un pequeño número de participantes. «[It takes] varios años, cuesta una suma de dinero de siete cifras, [and] las aprobaciones de ética tardan una eternidad”, dice Bzdok.

En cambio, su equipo utilizó el procesamiento del lenguaje natural para evaluar 6850 informes escritos sobre el uso de drogas alucinógenas. Cada informe fue escrito por una persona que tomó una de las 27 drogas, incluidas ketamina, MDMA, LSD y psilocina, en un entorno del mundo real en lugar de como parte de un experimento de laboratorio. Se accedió a las cuentas a través del sitio web de Erowid, una organización de información sobre drogas apoyada por sus miembros.

El equipo de Bzdok luego integró estos datos con registros de los receptores en el cerebro con los que se sabe que interactúa cada fármaco. Juntos, estos pasos permiten al equipo identificar qué receptores de neurotransmisores están vinculados a palabras asociadas con experiencias específicas con drogas.

Por ejemplo, palabras asociadas con experiencias místicas como «espacio», «universo», «conciencia», «dimensión» y «avance» se han relacionado con fármacos que se unen a receptores específicos de dopamina, serotonina y opioides.

Según Bzdok, el enfoque podría ofrecer nuevos puntos de partida para el desarrollo de fármacos. En teoría, las drogas que se dirigen a estos receptores deberían evocar ciertos aspectos de la experiencia de las drogas psicodélicas, dice Bzdok, cuyo trabajo fue publicado hoy en la revista Science Advances.

Frederick Barrett, un neurocientífico de psicodélicos de la Universidad Johns Hopkins en Baltimore, no está del todo convencido. «La gente no siempre sabe [what drug they’re taking] », dice. «Las dosis no siempre están bien calibradas en el mundo real, y hay muchas más variaciones que entran en la experiencia del mundo real de lo que es posible incluso apreciar completamente».

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