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Una vista aérea del complejo de lanzamiento de naves espaciales de SpaceX cerca de Boca Chica Beach, Texas. Crédito de la foto: SpaceX

La FAA le está pidiendo a SpaceX que tome más de 75 acciones para reducir el impacto ambiental de volar su gigantesco cohete Starship de 40 pisos desde el sur de Texas, pero los reguladores dijeron el lunes que no encontraron impactos significativos. licencia de partida.

SpaceX debe tomar medidas para «mitigar el impacto ambiental de su plan propuesto para lanzar el vehículo Starship/Super Heavy desde Boca Chica, Texas», dijo la FAA en un comunicado.

«Un paso más cerca de la primera prueba de vuelo orbital de Starship», tuiteó SpaceX.

La decisión significa que SpaceX tiene más trabajo por hacer para reducir el daño ambiental potencial en su sitio de Boca Chica, que está cerca de parques estatales y una reserva natural en la costa sur de Texas al este de Brownsville. Pero le da a SpaceX una hoja de ruta para superar un importante obstáculo regulatorio que se interpone en el camino para comenzar los vuelos de prueba a gran escala del cohete de casi 400 pies (120 metros), el vehículo de lanzamiento más grande del mundo.

La revisión ambiental programática final de la FAA para la operación de lanzamiento de Starship de SpaceX en Texas encontró que los planes de la compañía «no tendrían un impacto significativo» en el medio ambiente local hasta que se completen más de 75 acciones de mitigación, algunas de las cuales ya se han completado.

Entre las acciones que la FAA requerirá que haga SpaceX está monitorear continuamente la vegetación y la vida silvestre alrededor de las instalaciones de Starship, que SpaceX llama Starbase. SpaceX también debe notificar a las comunidades circundantes sobre el posible ruido del motor y los estampidos sónicos de los lanzamientos.

También se requiere que SpaceX anuncie los lanzamientos con anticipación para reducir el tiempo que una carretera pública que atraviesa la instalación de la base estelar está cerrada durante el proceso de lanzamiento. Los cierres de carreteras no están permitidos en 18 días festivos designados, y las restricciones de fin de semana solo están permitidas cinco fines de semana al año para garantizar que los residentes locales tengan acceso a la reserva natural y la playa cerca del sitio de lanzamiento de la base estelar.

La FAA también requiere que SpaceX se coordine con las agencias estatales o federales para eliminar los desechos del lanzamiento de los hábitats sensibles, y SpaceX debe minimizar la iluminación compleja del lanzamiento para reducir el impacto en la vida silvestre y la playa cercana.

La finalización de la revisión ambiental de la FAA es solo un hito en el camino hacia el primer vuelo de prueba de la nave espacial de SpaceX. La FAA aún no ha otorgado a SpaceX una licencia de lanzamiento.

Además de las consideraciones de impacto ambiental, la FAA dice que considera cuestiones de seguridad pública, como sobrevolar áreas pobladas y contenido de carga útil, preocupaciones de seguridad nacional o política exterior, y requisitos de seguro del operador de lanzamiento antes de emitir un permiso o licencia.

La FAA dijo el lunes que aún está pendiente la solicitud de la licencia de lanzamiento de Starship de SpaceX.

Y los equipos de SpaceX deben completar los preparativos técnicos para el vuelo de prueba de Starship. Durante el año pasado, la compañía logró un progreso significativo en la construcción y el equipamiento de la plataforma de lanzamiento de Texas y en la prueba de numerosos motores Raptor mejorados necesarios para impulsar el cohete y superar los problemas de confiabilidad y rendimiento.

El cohete gigante de SpaceX, financiado con fondos privados, hecho de acero inoxidable brillante, será el más poderoso que jamás haya volado. El Super Heavy tendrá 33 motores Raptor 2 alimentados con metano, que producirán aproximadamente 17 millones de libras de empuje en el lanzamiento. También está diseñado para ser completamente reutilizable, con el Super Heavy Booster y Starship, esencialmente parte del escenario superior y parte del transportador espacial, capaz de regresar a la Tierra con un aterrizaje vertical en su plataforma de lanzamiento y luego regresar a ella para volar.

El concepto de SpaceX para recuperar el Super Heavy Booster es atraparlo en la torre de lanzamiento usando brazos de «palillos» articulados.

La nave espacial en sí tendrá inicialmente seis motores Raptor, pero eso podría aumentar a nueve: tres para la propulsión de aterrizaje en la Tierra y seis para usar en el vacío del espacio.

El vehículo de lanzamiento será capaz de llevar más de 100 toneladas de carga a la órbita terrestre baja, una región a unos cientos de millas sobre el planeta, según SpaceX.

Los equipos en las instalaciones de la base estelar de Texas han apilado un vehículo súper pesado y una nave estelar de tamaño completo en una nueva plataforma de lanzamiento para realizar pruebas.

El primer vuelo de prueba orbital de la nave espacial, aunque de alcance audaz, tendrá como objetivo demostrar las capacidades básicas de lanzamiento y reingreso del cohete sin probar completamente sus complicados sistemas de aterrizaje y recuperación, según un archivo de SpaceX ante la Comisión Federal de Comunicaciones el año pasado.

Para la primera misión orbital, SpaceX planea que la nave espacial vuelva a entrar en la atmósfera después de una órbita y realice un aterrizaje controlado en el mar en el Océano Pacífico, cerca de Hawái. El Super Heavy Booster aterrizará en el Golfo de México.

SpaceX planea usar el vehículo Starship para lanzar los satélites de Internet Starlink de la compañía, que volarán versiones más pesadas de las estaciones repetidoras de banda ancha de próxima generación que la nave espacial que ahora lanza el cohete más pequeño Falcon 9. Una animación reciente lanzada por SpaceX mostró el concepto de la compañía de desplegar satélites Starlink desde una nave espacial en órbita, utilizando un mecanismo que funciona como un dispensador gigante de Pez.

SpaceX también obtuvo un contrato de $ 2.9 mil millones con la NASA para convertir la nave espacial en un módulo de aterrizaje listo para humanos para las misiones lunares Artemis de la agencia. Un descendiente lunar de Starship, asistido por petroleros de reabastecimiento de combustible de Starship, se utilizará para un alunizaje con astronautas, un evento que, según la NASA, podría ocurrir en 2025.

Mientras tanto, la NASA se encuentra en las etapas finales de preparación de su vehículo pesado del gobierno, llamado Sistema de Lanzamiento Espacial, en el Centro Espacial Kennedy. Está programado para lanzarse por primera vez esta primavera con una cápsula de tripulación Orion en un vuelo de prueba Artemis no tripulado a la órbita lunar y de regreso a la Tierra.

La agencia espacial estadounidense planea utilizar el SLS y Orion como sistema de transporte para los astronautas que viajan entre la Tierra y la Luna. La nave espacial y eventualmente otros módulos de aterrizaje lunares comerciales se encontrarán con la cápsula Orion cerca de la luna para transportar tripulaciones hacia y desde la superficie lunar.

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Un cohete Starship completamente apilado en la plataforma de lanzamiento de SpaceX en el sur de Texas. Crédito de la foto: SpaceX

El informe de la FAA publicado el lunes concluye una revisión de larga data del impacto de las operaciones de SpaceX en el sur de Texas en el medio ambiente natural y los residentes locales.

La FAA publicó un informe ambiental preliminar en septiembre después de consultar con varias agencias federales y estatales, y luego realizó dos reuniones virtuales en octubre para recopilar información del público. La FAA dijo en diciembre que el volumen de alrededor de 18,000 comentarios públicos haría que la agencia no cumpliera su objetivo de completar la revisión ambiental para fines de diciembre.

Luego, los funcionarios federales retrasaron el cronograma varias veces más y finalmente publicaron la evaluación ambiental programática final el lunes.

La FAA dijo que SpaceX abandonó varias partes de su propuesta durante el proceso de revisión ambiental, incluida una planta de desalinización para producir agua para un sistema de inundación en la plataforma de lanzamiento de Starship, y un sistema de pretratamiento y licuado de gas natural para mejorar el combustible de metano a niveles más puros que los comerciales. disponible.

Si SpaceX elige usar un sistema de inundación de agua, transportará el agua a la instalación de la base estelar desde una fuente externa. Y SpaceX le dijo a la FAA que ahora puede confiar en el metano disponible comercialmente para sus motores Raptor. Sin una planta de desalinización o un licuador de gas natural, SpaceX también eliminó los planes para construir una planta de energía en el sitio de Starbase.

La revisión marcó una reevaluación de la declaración de impacto ambiental original de la FAA antes de que SpaceX comenzara la construcción del sitio de Boca Chica en 2014. En ese momento, SpaceX planeó lanzar cohetes Falcon 9 y Falcon Heavy desde el sur de Texas, pero el alcance del proyecto ha cambiado desde entonces para centrarse en el desarrollo de Starship y Super Heavy.

La decisión de la FAA de completar el borrador de la evaluación de impacto ambiental que se completó el año pasado permitirá a SpaceX continuar con los vuelos de prueba de Starship y Super Heavy en el sur de Texas. La autoridad podría haber decidido preparar una nueva declaración de impacto ambiental si los impactos ambientales fueran significativos y no pudieran mitigarse adecuadamente.

Una nueva declaración de impacto ambiental hubiera llevado meses o incluso años.

Otras medidas descritas por la FAA el lunes incluyen los requisitos de que SpaceX controle los efectos de la vibración de sus lanzamientos en las estructuras cercanas, repare los daños en las vías públicas causados ​​por la construcción, restaure las viviendas de algas en el área alrededor del sitio de lanzamiento y su red de Internet Starlink Leverage. para brindar más oportunidades para el monitoreo remoto de la vida silvestre y brindar recorridos educativos de las instalaciones de la base estelar para los estudiantes locales.

Los vehículos de construcción y de apoyo en tierra también viajarán solo por caminos pavimentados y de tierra existentes en la instalación de la base estelar, y SpaceX proporcionará un servicio de transporte para el personal entre Brownsville y el sitio de Boca Chica para reducir el tráfico de vehículos, dijo la FAA. SpaceX también erigirá barreras y usará ataduras para evitar que los escombros de una anomalía de prueba en tierra lleguen al área de conservación cercana.

La FAA requiere que SpaceX participe en actividades locales de educación sobre pesca, restaure un marcador histórico cercano y proporcione un «relato contextual histórico» de los eventos de la Guerra Civil y México-Estadounidense que tuvieron lugar en el área de la playa de Boca Chica.

SpaceX también debe hacer contribuciones anuales de $ 5,000 a un programa de pesca del Departamento de Parques y Vida Silvestre de Texas, el programa Adopte un Ocelote de los Amigos del Refugio Nacional de Vida Silvestre Laguna Atascosa y el Peregrine Fund, una iniciativa sin fines de lucro de conversación sobre aves rapaces.

Elon Musk, el multimillonario fundador y CEO de SpaceX, dijo en febrero que la instalación de la base estelar en Texas es la más adecuada como sitio de desarrollo y prueba para el cohete Starship. Los vuelos operativos de Starship podrían lanzarse desde el Centro Espacial Kennedy en Florida, donde SpaceX ya está construyendo una plataforma de lanzamiento de Starship en Pad 39A, la misma ubicación utilizada para los lanzamientos de astronautas de SpaceX a la Estación Espacial Internacional.

Los funcionarios de la NASA, junto con el panel de seguridad independiente de la agencia, están preocupados por el posible daño a la plataforma de lanzamiento de la tripulación en el Complejo de lanzamiento 39A en caso de accidente o explosión de la nave espacial. Según Reuters, SpaceX y la NASA están trabajando en soluciones para reducir el riesgo, como

SpaceX también está construyendo una fábrica para fabricar vehículos Super Heavy Boosters y Starship en Kennedy, similar a la base de fabricación construida en Texas.

«Creo que el papel futuro de la base estelar está bien preparado para ser nuestro sitio de investigación y desarrollo avanzado», dijo Musk en febrero. «Así que es como si estuviéramos probando nuevos diseños y nuevas versiones del cohete, y creo que probablemente… Kennedy será nuestro principal sitio de lanzamiento operativo».

Según este plan, SpaceX tendrá equipos en dos ubicaciones para construir y lanzar naves espaciales.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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