Imagina eso

Schiaparelli comenzó a observar Mercurio el 6 de febrero de 1882, aproximadamente en el momento de su mayor elongación al este del Sol, que correspondía a la aparición del planeta como una estrella vespertina. Ese día, logró detectar un «gran sistema de manchas» en el disco casi dicotomizado. Observó que estos puntos formaban extrañamente la forma del número 5. Etiquetó cada parte del número con las letras w, a, b, k e i. Este número 5 causó una profunda impresión en Schiaparelli, y lo perseguía cada vez que Mercurio pasaba al este del Sol (como en mayo, cuando volvió a ver el 5). Por otro lado, cada vez que el planeta pasaba al oeste del Sol y se convertía en una estrella matutina, Schiaparelli parecía ver la misma mancha oscura prominente, a la que denominó q.

Hizo su serie más audaz de observaciones en agosto, cuando rastreó el diminuto disco giboso del planeta a solo 3,5 grados al oeste del Sol. Más tarde admitió que esta hazaña de audacia de observación resultó extremadamente dañina para sus retinas. Señaló que “el planeta parece casi perfectamente redondo, con solo un poco menos de luz uniforme; pero a pesar de que el diámetro aparente se redujo a 4 o 5 pulgadas, las posiciones de las marcas observables se pudieron juzgar con más certeza que en otras ocasiones.” Esta vez pareció encontrar la mancha oscura q nuevamente. En septiembre, cuando Mercurio se desplazó hacia el este desde el Sol, volvió a descubrir el 5. Las ideas de Schiaparelli ahora comenzaron a solidificarse y finalmente creyó que la aparición oportuna de las marcas observadas confirmaba que el período orbital y el período de rotación de Mercurio eran iguales: 88 Días de la Tierra.

El 20 de octubre de 1882, le escribió a su amigo cercano y confidente François Terby, un astrónomo aficionado en Lovaina, Bélgica. Schiaparelli exigió que si Terby moría antes de poder publicar, debería dar a conocer el trabajo de Schiaparelli «para que no se pierda este hermoso resultado de la ciencia». Un gran clasicista, Schiaparelli comunicó su hallazgo a Terby en verso latino, que decía (traducido):

Cyllenius [Mercury] gira sobre su eje a la manera de Cynthia [the Moon] ,Dura la noche eterna, y también el día: Una cara está quemada por el calor eterno, La otra parte, oculta, está privada del sol….

Más prosaicamente, un hemisferio de Mercurio siempre mira hacia el Sol, mientras que el otro siempre mira hacia el otro lado, al igual que la Luna en relación con la Tierra. Sin embargo, como en el caso de la Luna, Mercurio parece tambalearse (o libar) sobre la línea fija entre él y el Sol. Este efecto tenía que ser bastante significativo dada la excentricidad de la órbita de Mercurio, y le dio a Schiaparelli cierta protección contra el hecho de que descubrió que las posiciones de sus puntos variaban bastante con el tiempo. Sin embargo, ni siquiera la libración pudo explicar todas las variaciones observadas. Al final, Schiaparelli se vio obligado a invocar la existencia de una atmósfera sustancial alrededor del diminuto planeta y, a veces, incluso de brillantes nubes blancas.

A pesar de decidir sobre el período de rotación y revolución de 88 días de Mercurio, Schiaparelli aún pospuso la publicación hasta que pudiera confirmar sus hallazgos con un telescopio más grande. Finalmente, utilizó un refractor Merz-Repshold de 19 pulgadas instalado en Brera en 1886. Pero las observaciones con este telescopio más grande no fueron significativamente mejores que las del Merz más pequeño. Finalmente, a fines de 1889, Schiaparelli redactó un artículo que resumía sus observaciones y publicó su famoso planisferio. En diciembre, hizo un raro viaje fuera de Milán para dirigirse a una audiencia popular que incluía al Rey y la Reina de Italia en el Palacio Quirinale de Roma. Durante la conferencia, Schiaparelli sugirió de manera provocativa la posibilidad de que el agua líquida, y la vida misma, pudieran prosperar en la «zona crepuscular» entre el lado de Mercurio perpetuamente iluminado por el sol y el lado perpetuamente sombreado por la noche.

Schiaparelli vivió hasta 1910 y estuvo seguro de sus resultados hasta el final. Una multitud de observadores posteriores también se alinearon para corroborar sus hallazgos. Sobresaliendo por encima de todos los demás estaba el astrónomo greco-francés EM Antoniadi, cuyo extenso estudio de Mercurio en la década de 1920 con el refractor de 33 pulgadas en el Observatorio Meudon cerca de París pareció confirmar definitivamente el mapa de Schiaparelli, su período de rotación y sus nubes. Los investigadores consideraron que el período de rotación de 88 días de Mercurio es uno de los hechos mejor establecidos en toda la ciencia planetaria. Y sin embargo, todo era una ilusión.



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