Cuando se dieron a conocer las primeras cinco imágenes del telescopio espacial James Webb (JWST), una me miró con dos ojos. Era una imagen de la Nebulosa del Anillo Sur, NGC 3132, y se podían ver dos estrellas brillantes justo en el centro.

Ahora, el hecho de que NGC 3132 alberga un sistema estelar binario (dos estrellas que se orbitan entre sí) se conoce desde los días del Telescopio Espacial Hubble.

Pero en esas primeras imágenes, la estrella central que expulsó la nebulosa, una pequeña enana blanca caliente, era tan débil que era casi invisible junto a su brillante compañera similar al sol. De hecho, la nebulosa tenía un ojo casi cerrado.

Pero el JWST revela más que el Hubble. Puede recolectar fotones «más fríos» (partículas de luz) en la parte infrarroja del espectro electromagnético. En esta luz más fría, vimos que ambas estrellas en el sistema estelar binario brillaban con la misma intensidad: ¡dos ojos deslumbrantes!

Esto fue sorprendente para cualquier astrónomo que entienda este tipo de nebulosas; Las enanas blancas supercalientes no suelen brillar con luz infrarroja. Tenía sentido que la estrella más fría fuera tan brillante, pero ver el mismo brillo en su pareja fue inesperado.

Los correos electrónicos volaron de costa a costa ya través de los océanos mientras los astrónomos armaban el rompecabezas. Notaron que la estrella enana blanca central de NGC3132 está cubierta de polvo. El polvo es calentado por el calor de la estrella y por lo tanto brilla en el infrarrojo, produciendo la luz que observamos.

Esto es lo que nos puso en el camino para descubrir qué estaba pasando realmente en la Nebulosa del Anillo Sur. Nuestros hallazgos de un equipo de casi 70 astrónomos se publicarán el 8 de diciembre. astronomía natural.

Una enana blanca caliente de corazón

La Nebulosa del Anillo Sur es una nebulosa planetaria. Eso significa que es una nebulosa gaseosa formada por una estrella similar al Sol que arroja la mayor parte de su gas en el último acto antes de ponerse.

Después de perder gran parte de su masa, la estrella se convirtió en una enana blanca caliente. Esta estrella central ahora se encuentra en el centro de la nebulosa, enfriándose como una brasa estelar, muriendo efectivamente.



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