Vivimos en un mundo donde las decisiones significativas a menudo las toman personas sin previsión. Sin embargo, algunas cosas son predecibles, incluido el hecho de que si un recurso finito se consume continuamente sin reciclarlo, eventualmente se agotará.

Pero cuando nos dirijamos a la luna, nos llevaremos todos nuestros malos hábitos, incluido nuestro impulso de consumo desenfrenado.

Desde el descubrimiento de hielo de agua en la luna por la nave espacial Clementine en 1994, ha habido entusiasmo por la perspectiva de un regreso a la luna. Esto siguió a dos décadas de estancamiento después del final de Apolo, un malestar sintomático de una falta subyacente de incentivos para regresar.

Un video de la Marina de los Estados Unidos que celebra el 25 aniversario de la misión Clementine de la NASA.

Esta agua lo cambió todo. Los depósitos de hielo de agua están en los polos de la luna, escondidos en las profundidades de los cráteres privados para siempre de la luz solar.

Desde entonces, gracias en gran parte a la Estación Espacial Internacional, hemos desarrollado técnicas avanzadas que nos permiten reciclar agua y oxígeno con gran eficiencia. Esto hace que el valor de proporcionar agua local para el consumo humano sea menor, pero a medida que crezca la población humana en la luna, también lo hará la demanda. Entonces, ¿qué hacer con el agua en la luna?

Hay dos respuestas comúnmente sugeridas: almacenamiento de energía utilizando celdas de combustible y combustible y oxidante para la propulsión. Puede prescindir fácilmente del primero: las pilas de combustible reciclan su hidrógeno y oxígeno cuando se recargan por electrólisis con muy pocas fugas.

energía y combustible

El segundo, actualmente la principal razón para la extracción de agua en la luna, es más complejo, pero no más convincente. Vale la pena señalar que SpaceX usa una mezcla de metano y oxígeno en sus cohetes, por lo que no necesitarían propulsor de hidrógeno.

Entonces, lo que se propone es extraer y quemar un recurso precioso y finito, tal como lo hicimos con el petróleo y el gas natural en la Tierra. La tecnología de minería y explotación de recursos en el espacio tiene un nombre técnico: explotación de recursos in situ.

Y aunque el oxígeno no es escaso en la luna (alrededor del 40 por ciento de los minerales de la luna están compuestos de oxígeno), el hidrógeno ciertamente lo es.

extracción de agua de la luna

El hidrógeno es muy útil como agente reductor y como combustible. La luna es una gran reserva de oxígeno en sus minerales, pero requiere hidrógeno u otros agentes reductores para liberarse.

Por ejemplo, la ilmenita es un óxido de hierro y titanio y es un mineral común en la luna. El calentamiento con hidrógeno a unos 1.000 °C lo reduce a agua, metal ferroso (a partir del cual se puede aprovechar la tecnología basada en el hierro) y óxido de titanio. El agua se puede electrolizar en hidrógeno, que se recicla, y oxígeno; este último efectivamente liberado de la ilmenita. Al quemar el hidrógeno obtenido del agua, estamos poniendo en peligro las perspectivas de las generaciones futuras: este es el núcleo de la sostenibilidad.

Pero surgen otros problemas más pragmáticos. ¿Cómo accedemos a estos recursos de hielo de agua enterrados cerca de la superficie lunar? Estás en un terreno literalmente hostil, en cráteres profundos ocultos a la luz solar (no hay energía solar disponible) con temperaturas que rondan los 40 Kelvin o -233°C. A tales temperaturas criogénicas, no tenemos experiencia en la ejecución de operaciones mineras a gran escala.

Los Picos de la Luz Eterna son picos de montañas en la región del Polo Sur que reciben luz solar casi constante. Una propuesta del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA es enviar luz solar a los cráteres desde reflectores gigantes ubicados en estos picos.



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