En los libros de texto, los exploradores suelen ser retratados como individuos intrépidos que navegan en barcos de madera hacia nuevas tierras, montan a caballo sobre montañas inexploradas o se abren camino a través de la jungla a instancias de los líderes colonizadores. Pero hoy, la mayoría de los exploradores que hacen descubrimientos fundamentales son científicos. Y ya sea que los límites sean pequeños, como el genoma humano, o masivos, como nuestros océanos más profundos, todavía tenemos mucho que aprender sobre el planeta Tierra. Las tareas que persiguen los científicos modernos rivalizan con las de un libro de historia o una novela de aventuras.

La exploración es ciencia en su forma más básica: hacer preguntas sobre el mundo natural y, esperamos, usar las respuestas para mejorar todo en la Tierra.

Surge un territorio desconocido: la conciencia humana o por qué billones de bacterias que flotan en el océano de repente brillan colectivamente en más de 100 millas cuadradas. Los límites también pueden ser culturales y debemos explorarlos con respeto.

La exploración tiene un gran valor. Nos inspira, amplía nuestro conocimiento y nos da esperanza para un futuro mejor. Y los pagos prácticos pueden ser abundantes. Algunos incluso salvan vidas. Los científicos que pasaron décadas estudiando lo que había en la atmósfera descubrieron que la concentración de dióxido de carbono aumentaba con el tiempo. Sin este descubrimiento, los humanos ahora estaríamos viviendo como la proverbial rana en una olla de agua que se calienta gradualmente, sin saber por qué el entorno que nos rodea está cambiando y hirviendo lentamente hasta morir.

A principios de la década de 2000, Katalin Karikó y Drew Weissman de la Universidad de Pensilvania estudiaron moléculas básicas llamadas ARN mensajero (ARNm) en humanos y se dieron cuenta de que algunas adaptaciones podrían evitar que las moléculas causaran inflamación. Luego, en 2017, Weissman y Norbert Pardi, también en Penn, descubrieron cómo modificar el ARNm para neutralizar un virus invasor. Cuando llegó la COVID, Pfizer-BioNTech y Moderna desarrollaron rápidamente dos potentes vacunas contra el virus, utilizando ARNm. Weissman dice que él y sus colegas investigadores encontraron varios obstáculos inesperados, pero cada uno de ellos solo los hizo más decididos a convertir sus descubrimientos en algo útil.

El impulso humano por dominar los desafíos es un aspecto esencial del impulso humano por explorar. Como Robert Ballard, quien descubrió los restos del RMS titánico en 1985, y formó parte del equipo que encontró los primeros respiraderos hidrotermales de aguas profundas, nos dijo recientemente: “El océano es un lugar increíble. Casi me matan varias veces. Pero el espíritu humano es indestructible”. Ballard cumplió 80 años en junio y pasó dos semanas en una expedición en el Océano Pacífico en mayo.

Este impulso de asumir desafíos a menudo estimula la innovación. Los avances tecnológicos siempre han ayudado al Intrepid, y los inventos continúan avanzando. Los primeros sumergibles humanos que llegaron al fondo de las fosas oceánicas más profundas hicieron el viaje solo una vez, presionados por la tremenda presión allí. Pero finalmente un vehículo de buceo profundo más resistente al estrés que factor limitantepermitió al inversionista y explorador submarino Victor Vescovo llegar varias veces al fondo de la zanja.

Ahora hay alrededor de 4.000 flotadores Argo autónomos sobre los océanos del mundo, que se sumergen y vuelven a la superficie a profundidades de hasta 2.000 pies cada 10 días para recopilar datos sobre propiedades físicas básicas como la temperatura del agua, la salinidad y la presión. Los barcos programables amplían en gran medida nuestro alcance y reducen el riesgo para quienes participan en la exploración, lo que permite el tipo de descubrimiento que el cuerpo humano puede limitar. El consorcio Argo también desplegará docenas de sensores cada año, recopilando datos biológicos y químicos que conduzcan a nuevas observaciones de la vida marina.

Otras instituciones planean desplegar enjambres de vehículos submarinos autónomos que escanearán colectivamente los mares y enviarán datos a los barcos líderes, que transmitirán la información a los investigadores en tierra, quienes luego podrán redirigir los enjambres. Los grupos de investigación marina han convertido en una prioridad compartir abiertamente sus descubrimientos y datos con el público, involucrarse más con las personas que viven alrededor de las aguas exploradas e inspirar a la próxima generación de jóvenes científicos. Todo el mundo puede montar, todos podemos ser exploradores.

Muchas empresas comerciales están involucradas en la exploración. Tal vez algún día se ponga sus gafas de realidad virtual, se conecte con una compañía de aventuras en línea y alquile un vehículo de control remoto equipado con video que pase varias horas explorando la Gran Barrera de Coral bajo su dirección desde arriba. O el desierto en plena floración. O un dosel de selva tropical.

El Capitán James T. Kirk comenzó cada episodio del original Star Trek Serie de televisión con el texto: «El espacio, la última frontera». No necesariamente. Todavía tenemos mucho por descubrir aquí en la Tierra, y esperamos ansiosamente las sorpresas de los mundos más nuevos que encontremos.

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