La escasez de agua no es una consecuencia lejana de la crisis climática. Para superar esto, debemos superar nuestra obsesión por el agua dulce y abrazar las aguas residuales.

El agua es poder, y muchos tienen la suerte de no saber lo que es experimentar la escasez de agua. De hecho, hay muchas comunidades menos afortunadas en todo el mundo que viven bajo estrés hídrico. Durante un viaje de campo a una aldea indígena al borde de un bosque protegido en Malasia, una mujer local compartió su historia conmigo y me explicó que, incluso a los 60 años, todavía camina 40 minutos de ida y vuelta para traer agua para su familia todos los días. «Con tanta agua en este mundo, ¿por qué tenemos tan poca?», dijo.

Desafortunadamente, su historia no es única. La escasez de agua está ocurriendo ahora y no es una consecuencia lejana de una futura crisis climática. Actualmente, dos mil millones de personas viven sin acceso a agua potable y, para 2030, las estimaciones actuales sugieren que casi 700 millones de personas, una población de casi el doble del tamaño de los Estados Unidos, serán desplazadas debido al acceso inadecuado al agua.

Dadas estas tendencias, es evidente que nuestro actual sistema de gestión del agua, que se centra únicamente en el agua dulce, no puede sostenerse. En el mundo de hoy, donde el crecimiento de la población, la urbanización y la industrialización aumentan la presión sobre los suministros de agua, debemos considerar las implicaciones de esta obsesión por extraer solo agua dulce.

Escasez de agua y economía lineal

Este diseño tradicional de gestión centralizada del agua imita una economía lineal en la que los recursos de agua dulce se extraen, tratan, utilizan y devuelven al medio ambiente como aguas residuales de baja calidad. Solo atiende las necesidades de aquellos conectados al sistema centralizado. Sin embargo, muchas comunidades no se benefician, incluidas las poblaciones de asentamientos informales remotos, rurales y en crecimiento en muchas áreas urbanas pobladas como Dhaka, Yakarta, Delhi y Manila. Por lo tanto, existe una necesidad urgente de promover la gestión coexistente del agua para llegar a la mayor cantidad posible, especialmente al 25% de la población mundial que no tendrá acceso a agua potable segura en 2022.

A nivel mundial, el 80% de las aguas residuales de la agricultura, los hogares, la industria y el agua de lluvia regresan al ecosistema sin tratamiento. Esto no es solo un desperdicio de recursos, sino que también representa un riesgo para la salud de las personas que viven de los ríos y las aguas subterráneas.

Como parte de mis estudios, realizo encuestas de saneamiento y eliminación de agua en los hogares en aldeas remotas que todavía dependen de un sistema de agua alimentado por gravedad. En uno de estos viajes tuve la oportunidad de hablar con un líder de la aldea y me dijo que si bien su comunidad actualmente puede obtener agua de río razonablemente limpia, está preocupada por el futuro. Si la tala o cualquier tipo de desarrollo comienza cerca del afluente del que dependen, su única fuente de agua se contaminará y quedará inutilizable.

¿Es muy tarde?

En 2019, 1,23 millones de personas murieron por no tener acceso a agua limpia. A pesar de los enormes avances en la reducción de las muertes por diarrea, la diarrea sigue siendo la tercera causa principal de muerte en niños menores de cinco años. Los niños de las partes más pobres del mundo se ven especialmente afectados, ya que son más susceptibles a enfermedades infecciosas como el cólera, la diarrea y la disentería.

Convertir las aguas residuales en un recurso útil a través del reciclaje y la recuperación no solo podría ayudar a abordar este grave problema, sino también convertir el agua en un recurso infinitamente renovable.

La purificación del agua de escorrentías agrícolas, animales e incluso desechos humanos podría proporcionar un recurso sostenible para comunidades remotas y empobrecidas a un costo muy bajo. Los sistemas de purificación de agua más pequeños están cobrando importancia en áreas del mundo con acceso limitado al agua y pueden costar entre un 20 y un 50 % menos en términos de inversión, operación y mantenimiento que las plantas de tratamiento de aguas residuales tradicionales.

Si bien este hallazgo es deseable, ¿estaría el público dispuesto a beber las aguas residuales recicladas? Es importante recordar que muchos de nosotros todavía tenemos connotaciones negativas con el concepto del inodoro al grifo y aún representamos una barrera psicológica para los consumidores. Superar el factor «puaj» requiere estrategias de persuasión sólidas.

La escasez de agua es un problema mundial. Las naciones que sufren estrés hídrico se verán atrapadas en esta lucha constante durante los próximos años, a menos que se tomen medidas pragmáticas.

Pero, ¿es demasiado tarde para cambiar el rumbo? No, nunca es demasiado tarde para mejorar las cosas.

Referencia: Geetha Maniam, et al., Una evaluación del desarrollo tecnológico y las aplicaciones de la reutilización de agua descentralizada: una revisión crítica y un marco conceptual, WIRES Water (2022). DOI: 10.1002/wat2.1588

Imagen destacada: Geetha Maniam recolecta muestras de agua durante una visita a la aldea

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