CHICAGO, 5 de agosto de 2022 — Era solo cuestión de tiempo — antes de que Influit Energy necesitara contratar más científicos antes de que el espacio de laboratorio de 2,100 pies cuadrados que ocupa la compañía en el vecindario West Loop de Chicago se volviera demasiado pequeño y antes de que los tres cofundadores de la startup, cuya historia es inseparable del Instituto Tecnológico de Illinois, estén dispuestos a revelar públicamente lo que han creado: el primer combustible eléctrico seguro y recargable del mundo.

CHICAGO, 5 de agosto de 2022 — Era solo cuestión de tiempo — antes de que Influit Energy necesitara contratar más científicos antes de que el espacio de laboratorio de 2,100 pies cuadrados que ocupa la compañía en el vecindario West Loop de Chicago se volviera demasiado pequeño y antes de que los tres cofundadores de la startup, cuya historia es inseparable del Instituto Tecnológico de Illinois, estén dispuestos a revelar públicamente lo que han creado: el primer combustible eléctrico seguro y recargable del mundo.

«Hemos creado un nuevo tipo de batería de flujo basada en un material compuesto que inventamos, que es un nanofluido en el que las nanopartículas son materiales activos de batería que llamamos nanoelectrocombustible o NEF», dice John Katsoudas (MS PHYS ‘ 03), co -Fundador y CEO de Influit Energy. «Toda la tecnología se ha unido, tenemos un camino cristalino por delante».

Katsoudas llama a Influit Energy una «escisión» de Illinois Tech. Junto a él, dos cofundadores lideran la empresa: Elena Timofeeva, Directora de Operaciones, Directora de Investigación y Desarrollo y Profesora Asociada de Química en Illinois Tech, y Carlo Segre, Director de Tecnología, Director Financiero y Profesor de Física en Illinois Tech. . Segre también es director del Centro de Investigación e Instrumentación de Radiación Sincrotrón en Illinois Tech, que opera dos sectores de la Fuente de Fotones Avanzados en el Laboratorio Nacional de Argonne, un recurso que Influit Energy usa ocasionalmente.

«[Influit Energy’s research] comenzó en 2009 como una investigación de ciencia básica cuando estábamos en Illinois Tech y Argonne National Laboratory, y hemos llevado nuestra tecnología desde el desarrollo de ciencia básica a la ciencia aplicada para construir prototipos y ahora a nuestro primer desarrollo de productos”, dice Katsoudas.

El gobierno de los Estados Unidos también ha desempeñado un papel fundamental en el crecimiento de Influit Energy, otorgando a la empresa más de $10 millones en contratos para financiar el diseño y la fabricación de prototipos de baterías de flujo NEF, lo que ha permitido que varias autoridades permitan que las baterías de Influit Energy se utilicen en vehículos eléctricos y aviones.

«El formato líquido único de las baterías de flujo NEF de alta densidad de energía permite usar los mismos líquidos en diferentes dispositivos, almacenamiento estacionario y otras aplicaciones portátiles grandes», dice Timofeeva. «El líquido derramado se puede devolver a una estación de carga/reabastecimiento de combustible para cargarlo o cargarlo dentro del dispositivo enchufándolo a la fuente de alimentación».

La lista actual de clientes de la compañía incluye a la NASA, la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa (DARPA) del Departamento de Defensa de EE. UU. y dos programas de subvenciones operados por la Fuerza Aérea de EE. UU.: AFWERX, un equipo de innovadores que promueve la colaboración entre el ejército, la academia y la industria y el Programa de Investigación de Innovación para Pequeñas Empresas (AFRL SBIR).

«Estamos utilizando varias subvenciones de innovación para pequeñas empresas para demostrar diferentes elementos de este ecosistema energético cerrado», dice Segre. «Se necesita tiempo cuando intentas hacer algo transformador y nuevo como esto, y no puedes exagerar, pero en última instancia nos estamos moviendo hacia el mismo objetivo: lograr la comercialización de la tecnología».

Influit Energy ha diseñado estratégicamente cinco proyectos separados financiados por el gobierno para trabajar juntos como componentes de un ecosistema energético cohesivo que algún día podrá comercializarse a mayor escala.

“Todo lo que estamos haciendo ahora está orientado hacia el objetivo específico de desarrollar lo que se llama el sistema de energía de circuito cerrado, donde sus baterías no son materiales sólidos sino líquidos. Puede tratar la batería como un combustible que se bombea a los dispositivos de movilidad: automóviles, camiones, aviones, cualquier cosa que necesite ser electrificada”, dice Katsoudas. «Cada uno de nuestros contratos financia un aspecto diferente del desarrollo general de este ecosistema».

El combustible utilizado por este nuevo sistema puede cargarse con energía renovable o con una red eléctrica.

“Los componentes de tales ecosistemas son baterías para dispositivos como automóviles y camiones eléctricos, que DARPA ahora financiará; una boquilla de reabastecimiento y un sistema de control financiado por AFWERX; y un cargador financiado por la NASA para cargar rápidamente los fluidos”, dice Timofeeva.

Influit Energy tiene dos proyectos separados en marcha con DARPA. Uno se enfoca en demostrar la efectividad de las baterías en un vehículo utilitario eléctrico y el otro es un estudio que examina cómo optimizar y ampliar la fabricación de las baterías NEF. El objetivo es reducir la masa y el volumen de las baterías.

“El quinto proyecto se refiere al desarrollo de [second-generation nanoelectrofuel] y financiado por fondos AFRL SBIR”, dice Timofeeva. “Esta nueva segunda generación de química NEF en nuestro formato nanofluídico único y patentado ofrecerá en última instancia un aumento de cuatro a cinco veces en la densidad de energía en comparación con el estado de la técnica. [lithium-ion] Las baterías y podrían satisfacer las necesidades y demandas de la Fuerza Aérea con una densidad de energía significativamente mejorada, un mayor rango de temperatura de funcionamiento, sin riesgos de incendio/explosión, y están hechas de materiales económicos, de origen nacional y abundantes en la Tierra”.

Dado que el líquido de las baterías se puede cargar en cualquier lugar utilizando cualquier mecanismo de carga disponible en este mercado, Katsoudas ve un gran crecimiento y oportunidades para usar las baterías de Influit Energy en el futuro.

«En pocas palabras, eso es lo que busca Influit Energy, y cada uno de nuestros contratos está orientado a eso», dice. «[Each of our sponsors are] Financiando otra parte de la visión. Lo bueno es que, desde la perspectiva de Influit Energy, están financiando toda esta visión, partes de ella. Hacia [each of the funding agencies] , obtienen un punto de dolor específico que es específico de cada uno de nuestros patrocinadores, por lo que es una especie de ganar-ganar-ganar. Y es exactamente por eso que vamos a ganar esto: electrificación total y completa del transporte, electrificación del transporte que no colapsa la red eléctrica y distribución de energía que no nos cuesta billones de dólares para reconstruir la infraestructura».

En junio de 2022, el equipo de Influit completó con éxito su primera prueba de batería NEF Flow EV, que se demostró en un socio de comercialización. Katsoudas también habló sobre el trabajo de Influit Energy en el Festival South by Southwest y en varias conferencias académicas a principios de este año y ahora está en conversaciones con capitalistas de riesgo sobre el futuro de Influit Energy. A medida que los contratos continúan acumulándose, la compañía está contratando nuevos científicos y buscando activamente expandir sus pies cuadrados (de 2100 pies cuadrados a 20 000) con la adquisición de un nuevo espacio de laboratorio. Queda por ver dónde se ubicará el laboratorio. Los cofundadores esperan quedarse en Chicago, pero dicen que también están considerando oportunidades en Austin, Texas.

INSTITUTO DE TECNOLOGÍA DE ILLINOIS

El Instituto de Tecnología de Illinois, también conocido como Illinois Tech, es una universidad de investigación privada centrada en la tecnología. Illinois Tech es la única universidad de su tipo en Chicago, y su ubicación en Chicago brinda a los estudiantes acceso a los recursos de clase mundial de una importante metrópolis global. Ofrece licenciaturas y maestrías en ingeniería, ciencias, arquitectura, economía, diseño, humanidades, tecnología aplicada y derecho. Una de las 22 instituciones que conforman la Asociación de Universidades Tecnológicas Independientes, Illinois Tech brinda una educación excepcional centrada en el aprendizaje activo, y sus graduados están conduciendo al estado y gran parte de la nación hacia la prosperidad económica. Illinois Tech prepara de manera única a los estudiantes para tener éxito en carreras que requieren sofisticación tecnológica, una mentalidad innovadora y un espíritu emprendedor.


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