En un artículo publicado hoy en comunicación de la naturaleza, Utilizando modelos climáticos y datos satelitales, un equipo dirigido por científicos de la Universidad de California en Irvine está mostrando por primera vez cómo la protección de los bosques tropicales puede generar beneficios climáticos que mejoran el almacenamiento de carbono en áreas cercanas.

Muchos científicos del clima usan simulaciones por computadora para imitar el clima del planeta tal como existe hoy y como puede existir en el futuro a medida que la humanidad continúe emitiendo gases de efecto invernadero. Dichos modelos se basan en mediciones precisas de todas las partes móviles del sistema climático, desde la cantidad de luz solar que incide y calienta el clima hasta la respuesta de la biomasa forestal a los cambios de temperatura, precipitación y niveles de dióxido de carbono atmosférico.

La lista de partes móviles es larga, y una parte que no se ha medido es hasta qué punto la deforestación en las selvas tropicales como la Amazonía y el Congo contribuye a la pérdida adicional de bosques debido a su impacto en los climas regionales.

«Utilizamos modelos del sistema terrestre para cuantificar cuáles son los impactos climáticos de la deforestación tropical en la actualidad», dijo el autor principal Yue Li, becario postdoctoral de la UCI en ciencias del sistema terrestre. «Luego usamos esa información con observaciones satelitales de la biomasa forestal para descubrir cómo los bosques cercanos están respondiendo a estos cambios».

Jim Randerson, profesor de Ciencias del Sistema Terrestre de la UCI, agregó: «Este documento muestra que evitar la deforestación en las regiones cercanas como resultado de la retroalimentación climática genera beneficios de carbono».

Explicó que con la nueva deforestación en el Amazonas, los cambios climáticos regionales resultantes llevaron a una pérdida adicional del 5,1 por ciento de la biomasa total en toda la cuenca del Amazonas. En el Congo, la pérdida adicional de biomasa debido al impacto climático de la deforestación es de alrededor del 3,8 por ciento. Los bosques tropicales almacenan alrededor de 200 petagramos de carbono en su biomasa aérea. La deforestación ha eliminado alrededor de 1 petagramo de este carbono cada año desde 2010. (Un petagramo equivale a 1 billón de kilogramos).

Hasta ahora, los modeladores climáticos no han considerado la mortalidad de los árboles en sus simulaciones climáticas debido a la falta de datos. Pero al combinar datos satelitales con variables climáticas, obtuvieron información sobre cuán sensible es el carbono almacenado en la vegetación a los cambios climáticos resultantes de la muerte regresiva de los árboles y los incendios.

«La deforestación afecta a los bosques que crecen en otros lugares porque afecta la temperatura del aire y la precipitación en la región», dijo el coautor Paulo Brando, profesor de Ciencias del Sistema Terrestre de la UCI. «Hasta hace poco, sin embargo, era muy difícil aislar los efectos de la deforestación».

Al desarrollar nuevas estimaciones de las pérdidas regionales de carbono por el cambio climático inducido por la deforestación en la Amazonía y el Congo, el equipo proporcionó información que ayudará a los científicos a afinar sus modelos. Esto «podría ayudarnos a desarrollar mejores soluciones climáticas», dijo Randerson. Al saber exactamente cuánta biomasa se pierde en esta actividad, explica, los formuladores de políticas pueden presentar argumentos más sólidos sobre por qué vale la pena frenar la deforestación ahora que pueden describir mejor los efectos colaterales.

Junto a Brando, Li y Randerson en este proyecto, que fue financiado por la Oficina de Ciencias del Departamento de Energía de EE. UU. y la NASA, estaban Dave Lawrence del Centro Nacional de Investigación Atmosférica y Hui Yang del Instituto Max Planck de Biogeoquímica en Alemania.

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Materiales proporcionados por Universidad de California, Irvine. Nota: El contenido se puede editar por estilo y longitud.

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