Si bien un nuevo modelo encuentra que la vida no es responsable de la extraña química atmosférica de Venus, la hipótesis de la biosfera del aire es importante en la búsqueda de vida en otros mundos.

La evidencia tentadora apunta a una posible biosfera aérea en Venus a una altitud de aproximadamente 30 a 40 millas (48 a 60 km). Esta capa de nubes tiene temperaturas y presiones similares a las de la Tierra, pero a diferencia de la Tierra, está compuesta de ácido sulfúrico concentrado. Sin embargo, los microbios existen en condiciones similares en la Tierra y han desarrollado un metabolismo basado en azufre. Esto podría significar que organismos similares podrían estar girando alrededor de las nubes de Venus.

Al misterio se suman varias anomalías atmosféricas que los investigadores que estudian Venus no pueden explicar. Otra pista sobre la vida microbiana es una discrepancia en la cantidad de azufre en la atmósfera nublada.

Sean Jordan, un Ph.D. Los estudiantes de la Universidad de Cambridge han estado estudiando los misterios atmosféricos de nuestro vecino planetario más cercano con Paul Rimmer y Oliver Shorttle durante varios años. Su último trabajo, publicado en comunicación de la naturalezase refiere al agotamiento de azufre observado en la atmósfera superior.

«Hemos tenido este problema de agotamiento del dióxido de azufre donde tenemos abundante azufre debajo de la capa de nubes y luego dentro y alrededor de las nubes, este dióxido de azufre está siendo extraído misteriosamente de la atmósfera», explicó Jordan. «Y no está claro qué hace eso porque las vías justo después de la química basada en gas son inadecuadas».

Si bien los mecanismos abióticos son posibles, también existe una hipótesis microbiana. Y eso es lo que los tres hombres querían probar.

Una primicia para los modelos de la atmósfera de Venus

Como se mencionó anteriormente, existen rutas metabólicas basadas en azufre conocidas que utilizan los microbios en la Tierra. Jordan y sus colegas los tomaron y crearon un modelo único que, por primera vez, vincula la actividad metabólica de la biosfera hipotética con la química de toda la atmósfera de Venus. Como explica Jordan, la novedad de su enfoque es «… tomar una atmósfera y darle vida, y eso significa que podemos ver el impacto en los requisitos de toda la atmósfera». Resulta que los microbios probablemente no sean los culpables.

De acuerdo con el modelo, si alguna ruta de azufre conocida fuera responsable de la eliminación de azufre observada, los niveles resultantes de otras moléculas orgánicas involucradas en la ruta no coincidirían con las mediciones actuales de la atmósfera de Venus, exonerando a los microbios en el caso de la falta de azufre.

Esto puede parecer un resultado decepcionante para aquellos interesados ​​en saber que no estamos solos, pero no niega por completo la posibilidad de vida en Venus. Sin embargo, establece un límite a su plenitud potencial.

Suponiendo que el agotamiento tiene un mecanismo abiótico, Jordan usó sus resultados anteriores para preguntar: «¿Cuál es la cantidad máxima posible de actividad metabólica que podría estar presente en el modelo antes de perturbar la atmósfera por algo que se ajuste demasiado a las observaciones».

Luego pudo calcular un límite superior en la biomasa de microbios en el aire que podría existir y ser consistente con las observaciones atmosféricas.

La búsqueda está lejos de terminar

Aunque la vida no está implicada como la fuente de la extracción de azufre, Jordan cree que este tipo de análisis es extremadamente importante para la búsqueda más amplia de vida extraterrestre.

«La Tierra ha estado habitada durante mucho tiempo por la vida microbiana, durante la mayor parte de su evolución», dijo Jordan, «y en base a todo lo que sabemos sobre la vida en la Tierra, creo que es más probable que estemos atentos». y encontrar alguna evidencia de la vida microbiana.”

Además, explicó que las técnicas actuales para observar exoplanetas están orientadas a encontrar planetas similares a Venus debido a sus órbitas más cortas en comparación con los planetas similares a la Tierra. Esto mejora la relación señal-ruido y significa que pasarán frente a sus estrellas anfitrionas con más frecuencia, precisamente cuando sean observables por los astrónomos. Por lo tanto, cualquier información sobre una biosfera venusina informa lo que es probable que veamos en otros lugares. Jordan planea extender su modelado a exoplanetas y ver cómo podrían ser las biofirmas potenciales.

Sin embargo, no ha terminado con Venus, dadas las muchas preguntas sin respuesta y el tremendo impacto que la vida en Venus está teniendo sobre la probabilidad de vida en todo el universo. «Si encontró evidencia de vida en las nubes de Venus, eso significa que probablemente la vida sea abundante en el universo porque habría dos instancias de ella en nuestro sistema solar. Pero en este momento, dado que solo tenemos una instancia de vida en la Tierra, realmente no tenemos límite en cuanto a cuán abundante podría ser la vida, sin importar cuántos planetas de zonas habitables encontremos en otros lugares”.

Referencia: Sean Jordan, et al., Los metabolismos energéticos propuestos no explican la química atmosférica de Venus, Nature Communications (2022). DOI: 10.1038/s41467-022-30804-8

Crédito de la imagen principal: NASA/JPL-Caltech

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