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El presidente Biden quiere que el calor de muchos soles brinde energía a los hogares y negocios estadounidenses.

La Casa Blanca celebró ayer una cumbre sobre fusión nuclear, que algún día podría convertirse en una importante fuente de energía libre de carbono. La fusión ocurre al comprimir átomos para crear otros más pesados. La fusión nuclear es el proceso energético que alimenta estrellas con bajos niveles de radiación y una enorme producción de energía.

Los críticos han afirmado durante mucho tiempo que la energía de fusión, que es científicamente posible pero económicamente desafiante, está a décadas de poder alimentar hogares o negocios. Pero la administración Biden y un creciente grupo de inversionistas que asumen riesgos ven la fusión como una herramienta clave en el camino hacia una economía con cero emisiones netas de gases de efecto invernadero para 2050.

“Podemos liderar el mundo con nueva energía e innovación, y eso es lo que estamos haciendo y por eso nos reunimos aquí hoy”, dijo la asesora climática de la Casa Blanca, Gina McCarthy. «Debemos actuar sobre el cambio climático para que nuestro país gane la economía del siglo XXI, y eso es exactamente lo que nos presenta la fusión: tremendas oportunidades pero también desafíos que conocemos».

El Departamento de Energía ahora coordinará toda su investigación sobre energía de fusión para hacer avanzar la tecnología para un «posible» uso para fines de la década, dijo la secretaria de Energía, Jennifer Granholm.

El reciente proyecto de ley de $1.5 billones del Congreso incluyó $45 millones para un nuevo programa de fusión que hará que las empresas privadas trabajen con el DOE para construir nuevos dispositivos de energía de fusión. Es parte de una inversión récord en fusión que enviará más de $700 millones al programa Fusion Energy Sciences del DOE.

Pero Granholm frustró las expectativas de cuándo se implementará la fusión como una nueva fuente de energía libre de carbono.

“También tenemos que lidiar con las expectativas. Hay una razón por la cual la fusión es difícil. Por lo tanto, llevará tiempo: incluso si estamos logrando un progreso increíble, debemos tener cuidado de no prometer demasiado y debemos ser realistas”, dijo.

Sin embargo, solo en el último año ha habido una serie de hitos en la investigación de la energía de fusión.

Un proyecto chino logró reacciones de fusión a 126 millones de grados Fahrenheit durante 17 minutos, que según la Casa Blanca es cinco veces más caliente que el sol. El Laboratorio Nacional Lawrence Livermore del DOE logró una reacción de «plasma en llamas», que fue la primera vez que un centro de investigación demostró una reacción de fusión en la que se generó más energía a partir del proceso de la necesaria para iniciarlo (cable de energía, 27 de enero). Un esfuerzo europeo logró un pulso de alta potencia de cinco segundos que rompió un récord de 24 años al duplicarlo.

El evento de la Casa Blanca enmarcó la energía de fusión como una fuente de energía complementaria a las fuentes renovables en la red energética del futuro.

«Necesitamos recursos de energía fijos que se puedan encender cuando no sople el viento y no brille el sol», dijo Steven Cowley, director de la Biblioteca de Física de Plasma de Princeton.

La Casa Blanca ve su promoción de la iniciativa de fusión como parte del compromiso de Biden de utilizar la política climática como generadora de empleo. Según la Casa Blanca, hay más de 30 empresas de fusión en todo el mundo, la mayoría de las cuales se formaron en la última década y alrededor de dos tercios de las cuales tienen su sede en los Estados Unidos.

«Apuestas realmente grandes»

El floreciente sector de fusiones ha atraído casi $ 5 mil millones en fondos de capital en los últimos años, con casi $ 3 mil millones solo en 2021, según información de inversión compilada por la firma de datos PitchBook.

Al evento asistieron altos ejecutivos de una serie de inversores y líderes corporativos que buscaban capitalizar un gran avance en la energía de cero emisiones.

La energía de fusión «es emocionante y resolverá el cambio climático», dijo Carly Anderson, socia de Prime Movers Lab. «Pero estamos aquí porque aquí hay una oportunidad comercial para realmente dar forma a la economía del siglo XXI, y queremos ser parte de ella».

Su firma de capital de riesgo ha invertido en Commonwealth Fusion Systems, cuyo director ejecutivo también habló en el evento de la Casa Blanca, y en Focused Energy, otra empresa emergente de fusión.

Otros partidarios de la fusión incluyen importantes firmas de inversión como Goldman Sachs Group Inc., BlackRock Inc. y KKR & Co. Inc., así como los fondos soberanos de Singapur, Kuwait y Malasia, según PitchBook.

«Una de las principales razones por las que todas estas empresas crecieron fue porque el tamaño de los fondos creció», dijo AJ Kantor, jefe de gabinete de Zap Energy. Los administradores de fondos ahora tienen que «hacer apuestas realmente grandes» para obtener rendimientos significativos de sus inversiones, dijo.

«Esta es una de las pocas industrias en las que realmente se pueden construir empresas megalíticas», agregó Kantor. Esa ventaja potencial y la creciente cantidad de dólares de inversión «realmente han hecho que el capital de riesgo quiera poner dinero en esto», dijo.

El panel de la Casa Blanca también incluyó a los jefes de Helion Energy, que se fundó en 2013 y ahora está valorada en más de $ 3.7 mil millones, y TAE Technologies, un pionero de la fusión respaldado por Google que ha estado tratando desde 1998 de comercializar el proceso (cable climático24 de agosto de 2020).

«Algunas de las empresas a mi lado y otras en todo el país y en todo el mundo están construyendo máquinas de prueba de concepto, máquinas que demostrarán que Fusion funciona», dijo Andrew Holland, director ejecutivo de Fusion Industry Association. «Llamamos a esto nuestro momento Kitty Hawk: no el momento en que vendes el avión, sino el momento en que el avión vuela».

Holland pronosticó que el mayor desafío que enfrentará la industria en la década de 2030 “no sería un problema científico, y mucho menos un problema técnico, sino un problema de fabricación. ¿Qué tan rápido puedes construir?

Otros panelistas han sido más cautelosos a la hora de generar altas expectativas que la industria tal vez no pueda cumplir.

«La razón por la que la fusión siempre pareció dentro de 20 años es porque hay un ciclo de exageraciones y la gente está constantemente decepcionada», dijo Kantor de Zap Energy. “Si perdemos esos objetivos, tratamos de continuar con ese adagio. Así que es hora de que nos demos prisa.

E&E News reimpreso con permiso de POLITICO, LLC. Copyright 2022. E&E News ofrece noticias importantes para los profesionales de la energía y el medio ambiente.

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