El siguiente ensayo se reproduce con permiso de La conversaciónThe Conversation, una publicación en línea sobre las últimas investigaciones.

Poco después de que Rusia lanzara su ataque contra Ucrania, ambos gobiernos dijeron que el ejército ruso se había apoderado de la planta de energía nuclear de Chernobyl fuera de servicio, lugar del peor desastre nuclear del mundo. El Ministerio de Relaciones Exteriores de Ucrania anunció en un tweet Crecieron los temores de una posible catástrofe ecológica.

El 26 de abril de 1986, un reactor nuclear explotó en la planta cerca de la ciudad de Pripyat, Ucrania. El fuego ardió durante 10 días, arrojando una nube radiactiva que se extendió por Europa hasta Irlanda y Grecia. Las inmediaciones del reactor han sido evacuadas y se ha establecido una zona de exclusión con un radio de 30 kilómetros durante casi 36 años.

El acceso a la zona de exclusión de Chernóbil estaba estrictamente controlado. Por lo general, el ejército ucraniano solo permite ingresar al área a aquellos asociados con expediciones científicas o, más recientemente, turismo negro: visitar lugares asociados con la muerte y el sufrimiento.

He visitado el área seis veces, la más reciente en 2018 para estudiar los efectos de la irradiación de baja dosis a largo plazo en los animales. Estos efectos en humanos y otros animales son motivo de gran preocupación y son muy controvertidos. Gran parte de la incertidumbre se debe a la dificultad de trabajar en sitios como Chernobyl y la variabilidad y complejidad de los ecosistemas en las áreas contaminadas. La incertidumbre científica naturalmente genera preocupaciones sobre en quién confiar.

Aumento de la radiación, pero aún seguro

La vida silvestre se ha desarrollado bien en la zona en ausencia de humanos. Los densos bosques crecieron y atrajeron linces, bisontes, ciervos y otros animales. Los lobos y los caballos de Przewalski, animales amenazados de extinción por la caza excesiva y las prácticas de uso de la tierra, han sido reintroducidos y prosperan.

La perspectiva de que los ejércitos muevan equipos pesados, incluidos tanques, a través de un ecosistema que sigue estando muy contaminado en algunos lugares no es buena. Ya ha habido informes de picos en las lecturas de radiación, posiblemente de vehículos militares pesados ​​que revuelven suelo contaminado.

La Agencia Internacional de Energía Atómica dijo el 25 de febrero que las lecturas son bajas y no representan ningún peligro para el público. Sin embargo, con intensos combates cerca, siempre existe el riesgo de golpear accidentalmente el refugio de hormigón, que contiene la radiación que aún se escapa del núcleo del reactor.

Los riesgos para la salud humana y de los ecosistemas son difíciles de evaluar. Como es invierno, la mayoría de las especies de plantas y animales hibernan, están inactivas o, en el caso de las aves, han volado hacia el sur. Para cuando la naturaleza despierte, es probable que los niveles elevados de radiación causados ​​por el movimiento de los vehículos se hayan calmado.

Es probable que el personal del ejército ruso atraviese el área, es la ruta más rápida de Bielorrusia a Kiev, a excepción de un número básico de tropas que probablemente asegurarán la zona, al igual que lo hizo el ejército ucraniano. Rusia sufrió una fuerte contaminación en las áreas al este del reactor y es probable que tenga mucho cuidado.

Efectos de la radiación crónica

El área es uno de los pocos lugares del mundo donde los científicos pueden recopilar datos de campo sobre los efectos de la exposición crónica a la radiación en la vida silvestre. El trabajo de mi propio grupo en Chernobyl tiene como objetivo comprender los efectos a largo plazo de la exposición crónica a bajos niveles de radiación y cómo estos efectos pueden transmitirse de una generación a la siguiente.

Antes de la pandemia, éramos parte de un equipo multidisciplinario que monitoreaba los niveles de radiactividad y los efectos en la salud asociados (anemia, cáncer, cataratas o inmunodeficiencia) en poblaciones de ratones salvajes. Los niveles de radiación en el área varían, pero pueden resultar en dosis altas, y algunos campañoles estuvieron expuestos a índices de radiación 40 veces más altos que los campañoles de control no expuestos.

Sin embargo, no pudimos decir con certeza que los efectos en la salud que encontramos se debieron a la exposición a la radiación. Esto se debe a todos los demás factores de estrés en el medio ambiente, incluidos los depredadores, los parásitos, las enfermedades y el hambre.

Los efectos sobre la salud de las bajas dosis de radiación en los ecosistemas son muy controvertidos. Tim Mousseau, biólogo de la Universidad de Carolina del Sur, informó múltiples anomalías en una variedad de especies, y Rosa Goncharova, genetista de radiación del Instituto de Genética y Citología de la Academia Nacional de Ciencias de Bielorrusia, descubrió que la descendencia de los animales que recibieron altas dosis de radiación temprana continúan mostrando muchas anomalías cromosómicas.

Pero otros, incluidos Mike Wood, un científico ambiental de la Universidad de Salford, y Nick Beresford, un radioecólogo del Instituto de Hidrología y Ecología de la Universidad de Lancaster, no encuentran evidencia de tales efectos.

La energía nuclear y los riesgos de la vida silvestre

Nuestros propios datos recopilados en Chernobyl en 2018 aún se están analizando, pero los resultados preliminares muestran enormes diferencias individuales y no muestran una clara correlación estadísticamente significativa entre los efectos adversos para la salud y la dosis de radiación. Consideramos que los efectos de las dosis bajas de radiación son muy inciertos y están influenciados por otros factores, como los depredadores o las enfermedades. Esto no quiere decir que la radiación no tenga efecto, simplemente que no es posible asignar un nivel de efecto a la radiación.

Resolver las controversias y decidir cómo interpretar los resultados son de gran importancia. Muchos países planean expandir la generación de energía nuclear mediante el despliegue de pequeños reactores modulares en áreas remotas, y es importante comprender los riesgos para la vida silvestre de un accidente nuclear o del procesamiento de combustible nuclear, la extracción de uranio y las descargas radiactivas resultantes de la operación de una central nuclear. planta de energía.

Independientemente de los resultados de estos estudios, es importante reconocer que nadie puede operar en la Zona de Exclusión de Chernobyl sin empleados de Ucrania que proporcionen conocimientos locales, instalaciones de laboratorio, transporte y alimentos, y asistencia con los permisos. Ninguno de nosotros sabe qué será de estos años de cooperación.

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation. Lea el artículo original.



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