Los niveles de ozono sobre el hemisferio sur central cayeron un 13 por ciento después de los peores incendios registrados en Australia debido a las reacciones químicas provocadas por el humo.

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17 de marzo de 2022

incendios forestales

Incendios forestales australianos en Nueva Gales del Sur, fotografiados por un satélite Copernicus Sentinel-2 el 8 de septiembre de 2019

Observación de la Tierra/Sentinel-2/Copernicus

Los incendios forestales récord de Australia de 2019 y 2020 arrojaron humo tan alto que incluso dañó la capa de ozono estratosférico, según muestra un nuevo análisis.

Los incendios forestales del Verano Negro que asolaron la costa este de Australia desde noviembre de 2019 hasta enero de 2020 causaron una destrucción sin precedentes.

Los incendios quemaron más de 70.000 kilómetros cuadrados de matorrales, destruyeron más de 3.000 viviendas y mataron a más de 30 personas y miles de millones de animales. El humo se elevó hacia el sur hasta América del Sur, provocando floraciones de algas marinas distantes.

Ahora Peter Bernath de la Universidad Old Dominion en Virginia y sus colegas han demostrado que el humo también penetró en la estratosfera y desencadenó reacciones químicas que destruyeron el ozono.

Analizaron datos del satélite Experimento de Química Atmosférica, que monitorea la concentración de 44 moléculas diferentes en la atmósfera.

Esto encontró que el ozono estratosférico de latitud media en el hemisferio sur, incluida Australia, cayó un 13 por ciento después de los incendios del Verano Negro.

Esto parece deberse al humo que ingresa a la estratosfera e interactúa con los productos químicos que contienen cloro que quedaron de nuestro uso generalizado anterior de clorofluorocarbonos. El humo convirtió estos químicos en formas que son muy destructivas para el ozono, como el monóxido de cloro y el ácido hipocloroso.

El humo de los incendios forestales no suele llegar a la estratosfera, pero los incendios del Verano Negro fueron tan violentos que crearon sus propias nubes de tormenta, llamadas nubes pirocumulonimbos, que «impulsaron el humo hacia la estratosfera», dice Bernath.

Un estudio separado realizado por investigadores de la Universidad de Jinan en China mostró que esta inyección de humo también calentó la estratosfera sobre el hemisferio sur en 1°C durante seis meses después de los incendios.

Bernath y sus colegas descubrieron que la disminución del ozono estratosférico causada por los incendios continuó hasta diciembre de 2020, antes de volver a los niveles normales.

Se espera que los megaincendios se vuelvan más comunes en Australia y otros lugares como California a medida que aumenta el cambio climático, lo que significa más ataques a la capa de ozono, que nos protege de la radiación ultravioleta, dice Bernath. «A medida que aumente el número de incendios forestales graves, jugarán un papel cada vez más importante en el equilibrio global del ozono», dice.

Referencia de la revista: cienciaDOI: 10.1126/ciencia.abm5611

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