La astrónoma Megan Reiter de la Universidad de Rice y sus colegas profundizaron en una de las primeras imágenes del Telescopio Espacial James Webb de la NASA y fueron recompensados ​​con el descubrimiento de signos reveladores de dos docenas de estrellas jóvenes nunca antes vistas, a unos 7.500 años luz de la Tierra.

La investigación, publicada en la edición de diciembre de Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, ofrece un vistazo de lo que los astrónomos encontrarán con la cámara de infrarrojo cercano de Webb. El instrumento está diseñado para mirar a través de las nubes de polvo interestelar que previamente han bloqueado la vista de los astrónomos de las guarderías estelares, particularmente aquellas que producen estrellas similares al sol de la Tierra.

Reiter, profesor asistente de física y astronomía y coautores del Instituto de Tecnología de California, la Universidad de Arizona, la Universidad Queen Mary en Londres y el Observatorio Real del Reino Unido en Edimburgo, Escocia, analizaron parte de las primeras imágenes de Webb de Cosmic Cliffs, una región de formación estelar en un cúmulo estelar conocido como NGC 3324.

«Lo que nos da Webb es una instantánea para ver cuánta formación estelar está ocurriendo en un rincón más típico del universo que no podíamos ver antes», dijo Reiter, quien dirigió el estudio.

Ubicada en la constelación austral de Carina, NGC 3324 alberga varias regiones conocidas de formación estelar que los astrónomos han estado estudiando durante décadas. Muchos detalles de la región han sido oscurecidos por el polvo en las imágenes del Telescopio Espacial Hubble y otros observatorios. La cámara infrarroja de Webb fue construida para ver a través del polvo en tales regiones y detectar chorros de gas y polvo que emanan de los polos de estrellas muy jóvenes.

Reiter y sus colegas dirigieron su atención a una parte de NGC 3324 donde anteriormente se habían encontrado pocas estrellas jóvenes. Al analizar una longitud de onda infrarroja específica, 4,7 micrómetros, descubrieron dos docenas de flujos de hidrógeno molecular previamente desconocidos de estrellas jóvenes. Los flujos de salida varían en tamaño, pero muchos parecen provenir de protoestrellas que eventualmente se convierten en estrellas de baja masa como el sol de la Tierra.

«Los resultados hablan tanto de lo bueno que es el telescopio como de cuánto está pasando incluso en los rincones más tranquilos del universo», dijo Reiter.

Durante sus primeros 10.000 años, las estrellas recién nacidas recolectan material del gas y el polvo que las rodea. La mayoría de las estrellas jóvenes expulsan una fracción de este material al espacio a través de chorros que emanan de sus polos en direcciones opuestas. El polvo y el gas se acumulan frente a los chorros, que se abren paso a través de las nubes de niebla como quitanieves. Un ingrediente clave para las estrellas bebés, el hidrógeno molecular, es arrastrado por estos chorros y es visible en las imágenes infrarrojas de Webb.

«Los chorros como este son indicadores de la parte más emocionante del proceso de formación de estrellas», dijo el coautor del estudio, Nathan Smith, de la Universidad de Arizona. «Solo los vemos durante un breve período de tiempo cuando la protoestrella se acumula activamente».

El período de acreción de la formación estelar temprana ha sido particularmente difícil de estudiar para los astrónomos porque es fugaz, por lo general, solo unos pocos miles de años en las primeras etapas de la infancia multimillonaria de una estrella.

El coautor del estudio, Jon Morse, del Instituto de Tecnología de California, dijo que los chorros como los que se detectaron en el estudio “solo son visibles cuando realiza una inmersión profunda, al diseccionar los datos de cada uno de los diferentes filtros y analizar cada área individualmente.

«Es como encontrar un tesoro enterrado», dijo Morse.

Reiter dijo que el tamaño del telescopio Webb también influyó en el descubrimiento.

«Es solo un cubo gigante de luz», dijo Reiter. «Nos permite ver cosas más pequeñas que podríamos haber pasado por alto con un telescopio más pequeño. Además, obtenemos una resolución angular realmente buena. Así obtenemos una nitidez que nos permite ver características relativamente pequeñas incluso en regiones distantes”.

El programa del Telescopio Espacial Webb está gestionado por la NASA en colaboración con la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Canadiense (CSA). Las operaciones científicas y de misión del telescopio están a cargo del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore.

La investigación fue apoyada por la NASA (NAS 5-0312, NAS 5-26555), STScI y una subvención Dorothy Hodgkin de la Royal Society del Reino Unido.

fuente de la historia:

Materiales proporcionados por Universidad de arroz. Escrito originalmente por Jade Boyd. Nota: El contenido se puede editar por estilo y longitud.

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