El instrumento Mastcam-Z del Perseverance Rover capturó esta imagen del horizonte de Marte el martes 30 de marzo. Crédito de la foto: NASA / JPL-Caltech / ASU / MSSS

Los científicos han confirmado que la primera cámara con zoom en Marte ha estado en óptimas condiciones desde que llegó a bordo del rover Perseverance de la NASA en febrero, agregando una función de inspección remota al conjunto de herramientas científicas del robot.

La herramienta de imágenes con zoom, que consta de dos cámaras casi idénticas para proporcionar vistas estéreo, ahora está lista para capturar videos de alta resolución del primer vuelo del helicóptero Ingenuity en la atmósfera marciana a finales de este mes.

El instrumento Mastcam-Z (la Z significa zoom) es una versión mejorada de las cámaras en el mástil del Curiosity Rover de la NASA y ofrece la capacidad de enfocar y agrandar rocas en la superficie de Marte.

A los pocos días del aterrizaje de Perseverance el 18 de febrero, Mastcam-Z estaba tomando fotografías con varios ajustes de zoom. Jim Bell, investigador jefe de Mastcam-Z en la Universidad Estatal de Arizona, dijo el mes pasado que era «muy emocionante» utilizar la herramienta al comienzo de la misión para demostrar que todo funciona como se esperaba.

«Obviamente, los miembros del equipo científico babearon muy rápidamente por todas estas imágenes», dijo Bell en una presentación en la 52ª Conferencia de Ciencia Lunar y Planetaria el 16 de marzo.

Los científicos utilizaron las cámaras Mastcam-Z para capturar imágenes de un objetivo de calibración para confirmar la configuración del instrumento, y luego tomaron imágenes de gran angular y telefoto del paisaje circundante en el cráter Jezero, el lugar de aterrizaje de Perseverance.

Mastcam-Z toma fotografías que los científicos en la tierra pueden juntar para crear mosaicos. Ofrecen vistas panorámicas de 360 ​​grados de alta resolución sobre el horizonte con un campo de visión de 180 grados de abajo hacia arriba. Las cámaras tienen una distancia focal efectiva de 26 milímetros a 110 milímetros.

La función de zoom del instrumento Mastcam-Z está bien ilustrada en esta imagen de las huellas del rover Perseverance en Marte. Crédito de la foto: NASA / JPL-Caltech / ASU / MSSS

Bell dijo que el equipo científico probó la resolución de Mastcam-Z apuntando las cámaras a rocas marcianas cerca del rover. Cuando se amplía por completo, las cámaras pueden resolver características tan pequeñas como la punta de un lápiz cerca del rover o tan pequeñas como una almendra de un campo de fútbol, ​​dijeron los científicos.

«También podemos hacer eso en estéreo», dijo Bell. «Estamos ajustando los ojos de gran angular a telefoto, que es una especie de avance en lo que la Mastcam puede hacer con Curiosity», dijo Bell. «Pero el sistema es muy, muy similar, también desarrollado y construido en colaboración, y funciona en colaboración con Malin Space Science Systems en San Diego».

Las cámaras Mastcam-Z tienen filtros de color que dan a los científicos pistas sobre la composición de rocas remotas. Bell comparó el papel de Mastcam-Z en la misión como «triaje» para ayudar al equipo científico del rover a seleccionar objetivos para espectrómetros de mayor fidelidad y otros instrumentos.

En la configuración de zoom más alta, Mastcam-Z pudo ver detalles en el borde de los depósitos delta creados por un río seco que fluyó hace miles de millones de años hacia un lago que llenaba el cráter Jezero. Los sedimentos del delta, a más de una milla de la ubicación actual del rover, son un objetivo principal para la resistencia, y los científicos esperan encontrar firmas de vida antigua allí.

«Nos acercaremos más a esto en algún momento y, por supuesto, obtendremos una mejor resolución que la que tenemos», dijo Bell. A la distancia actual del rover a unas pocas millas del delta, Bell dijo que Mastcam-Z puede convertir características del tamaño de una pelota de baloncesto en una pelota de playa.

Bell dijo que Mastcam-Z se utilizará para operaciones científicas y de rover.

“Hacemos todo tipo de geomorfología, geología, ciencia atmosférica, algunas observaciones astronómicas … imágenes en color multiespectrales para la ciencia, pero también brindamos mucho soporte técnico para la conducción y la colocación de brazos (robóticos) y operaciones de helicópteros. Dijo Bell.

Mastcam-Z también puede grabar video de alta definición, una función que Bell dijo que se utilizará para vuelos de prueba del helicóptero Ingenuity de la NASA a finales de este mes.

El helicóptero Ingenuity realizó sus dos últimas rutas de aterrizaje el martes 30 de marzo. Crédito de la foto: NASA / JPL-Caltech

El rover Perseverance trajo el avión de ala giratoria de 1.8 kilogramos a la superficie de Marte el sábado y el 11 de abril preparó el escenario para el primero de los cinco vuelos de prueba previstos.

El vehículo se dirige a un puesto de observación que es casi un campo de fútbol desde la zona de vuelo del helicóptero. Los gerentes quieren asegurarse de que el dron experimental que intenta su primer vuelo propulsado en la atmósfera de otro planeta no ponga en riesgo al rover de 2.400 millones de dólares.

«Planeamos usar nuestras funciones de video y telefonía porque tenemos que alejarnos del helicóptero», dijo Bell. “Pero definitivamente haremos videos con la Mastcam-Z del helicóptero. Va a ser muy emocionante y estamos ansiosos por ver estas primeras películas de aviación verdaderamente históricas. «

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