En 2009, Chris Fisher estaba en Michoacán, México, estudiando el antiguo Imperio Purépecha cuando su equipo encontró restos de un asentamiento. Se dispuso a encontrar el borde, solo para descubrir que lo que pensaban que era un pequeño pueblo era en realidad una ciudad que cubría 10 millas cuadradas. Fisher se dio cuenta de que solo explorar el sitio le llevaría el resto de su carrera.

Al menos lo habría hecho en los viejos tiempos. Pero el momento era bueno para Fisher, un arqueólogo de la Universidad Estatal de Colorado y un National Geographic investigador. Cuando regresó a Colorado, se familiarizó con una nueva tecnología llamada Lidar (Light Detection and Ranging), un instrumento de detección remota. Lidar dirige pulsos láser desde aeronaves o satélites hacia la superficie terrestre y genera una cuadrícula de puntos 3D de alta resolución que representa la superficie terrestre. Luego, los científicos pueden usar computadoras para filtrar árboles y vegetación para ver el suelo debajo.

La tecnología aceleró la topografía de la ciudad purépecha. En 45 minutos de escaneo, lidar pudo recopilar datos que habrían tomado décadas usando métodos tradicionales. El diagrama 3D resultante muestra casas, calles y pirámides detalladas. Resultó que Fisher todavía tenía mucha carrera por delante.

Desde globos aerostáticos hasta satélites espaciales

La idea básica no es nueva. Los arqueólogos han observado la Tierra desde el aire «desde que despegaron los primeros globos aerostáticos», dice Philip Mink, arqueólogo de la Universidad de Kentucky y director asociado de la Oficina Estatal de Arqueología de Kentucky. Pero la tecnología ha recorrido un largo camino desde el globo aerostático. En las últimas décadas, los arqueólogos han utilizado cada vez más los datos satelitales de la NASA junto con tecnologías como el radar de penetración terrestre (GPR) y lidar, que ha cambiado el campo.

«Mirar grandes conjuntos de datos nos permite ver imágenes más grandes que no siempre vemos cuando miramos una excavación», dice Mink. Esto puede ayudar a identificar sitios de excavación en sitios existentes y localizar sitios completamente nuevos que los arqueólogos no han visto.

Mink opera en áreas altamente reguladas en el Gran Cañón, por lo que ingresar y monitorearlo puede ser difícil. La tecnología crea nuevos enfoques. «Las imágenes satelitales pueden ayudarnos a encontrar lugares donde puede haber pueblos», dice. Ser capaz de ver exactamente dónde excavar de antemano también puede ahorrar tiempo y dinero, los cuales son recursos escasos en arqueología.

El campo de la geofísica también ha avanzado gracias a tecnologías modernas como GPR, que utiliza pulsos de radar para capturar imágenes de lo que está bajo tierra. «Siempre es útil ver restos arqueológicos que están enterrados y no solo en la superficie», dice Mink. También es una forma más sensible de explorar áreas que la gente podría no querer desenterrar. Por ejemplo, los arqueólogos están trabajando con tribus indígenas para usar GPR para ubicar tumbas sin marcar en antiguos internados indígenas.

Estas tecnologías, particularmente lidar, han cambiado drásticamente la práctica de la arqueología. «Algunos arqueólogos lo dicen [lidar] es tan importante como la datación por carbono 14 porque ahora podemos ver debajo de la vegetación de la jungla”, dice Mink.

Arqueología en la ISS

La arqueología espacial no se trata solo de tomar fotografías desde el espacio. También puede significar estudiar imágenes capturadas en Espacio. Este año, los arqueólogos comenzarán a utilizar las técnicas y herramientas de su oficio para estudiar la vida en la Estación Espacial Internacional. Esperan obtener una mejor comprensión de cómo funciona la vida en el espacio y cómo se forma la cultura espacial. Esto podría ser muy útil cuando los humanos comiencen a planificar expediciones interplanetarias.

Los arqueólogos no viajarán al espacio ellos mismos, sino que utilizarán los millones de fotografías digitales que capturan la vida a bordo de la estación espacial para documentar los cambios culturales durante casi dos décadas de vida en el espacio.

Desarrollado por Alice Gorman de la Universidad Flinders en Adelaide, Australia Meridional, y Justin Walsh de la Universidad Chapman en California, el proyecto reclutará astronautas para ayudar con la documentación. Los participantes recopilarán fotos y, finalmente, datos de audio que arrojarán luz sobre cómo vive y trabaja la gente en el espacio.

Documentar el clima

Como arqueólogo que trabajó en el proyecto Purépecha, Fisher aprecia el valor de estas nuevas tecnologías para la arqueología. Pero dice que la arqueología no es lo principal para lo que se utilizan estas tecnologías. Es mucho más urgente documentar el planeta tal como es ahora, antes de que se altere aún más por el cambio climático. “Comprendí que el mundo es muy frágil. Y está cambiando muy, muy rápidamente», dice. «Tenemos un tiempo limitado para documentar la Tierra tal como existe hoy. Con lidar, agrega, podemos hacer registros que den a las generaciones futuras una idea de cómo se ve el mundo hoy».

Este tipo de datos también podría ayudar a nuestra generación actual si tan solo los tuviéramos a mano. «Tenemos mejores mapas tridimensionales de la luna que los que tenemos de nuestro propio planeta», dice Fisher.

Mapear la Tierra ayudaría a los científicos a desarrollar respuestas al cambio climático, agrega: «No podemos comenzar a medir los cambios si no tenemos datos de referencia para medirlos. Sin ese registro de referencia, no sabemos qué está cambiando y no sabemos a qué velocidad está cambiando. Entonces, el primer paso lógico es crear datos de referencia para todo”.

Lidar es ideal para esta tarea porque registra la superficie de la Tierra y todo lo que hay en ella con una resolución increíblemente alta, dice Fisher. «A través del trabajo que he hecho con lidar, he llegado a comprender que es la herramienta de conservación definitiva».

Con este fin, Fisher y sus colegas crearon un proyecto llamado The Earth Archive. Comenzando con las áreas más amenazadas (como las selvas tropicales), construyen una representación digital de código abierto de la Tierra que usa lidar para capturar las imágenes. Llaman al archivo un regalo para las generaciones futuras. Pero también esperan que tratar de salvar la mayor cantidad posible de la tierra real para el futuro pueda ayudar a nuestra generación actual.



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