Lento pero seguro, los 18 segmentos hexagonales que componen el espejo principal segmentado de 6,5 metros del Telescopio Espacial James Webb se están alineando para enfocar la luz de las estrellas con detalles nítidos.

Después de que Webb llegara al espacio el día de Navidad, los segmentos solo estaban alineados aproximadamente. Pero con la cámara de infrarrojo cercano del observatorio de NIRCam, los científicos e ingenieros mapean esta orientación y ajustan gradualmente la orientación de cada segmento utilizando actuadores en la parte posterior de cada segmento.

Primero, el equipo apuntó a Webb a una estrella en Ursa Major y ajustó los segmentos para que la luz reflejada de cada uno reflejara sus posiciones físicas. Luego, los ajustes adicionales enfocaron cada reflejo en un proceso conocido como alineación de segmentos:

Imágenes de antes y después que muestran cómo se optimizaron las alineaciones de los 18 segmentos del espejo primario de Webb para agudizar los reflejos de una estrella. Imagen: NASA/STSci

Ahora todos los segmentos se han alineado para que los reflejos se «apilen» o se fusionen en un solo haz. Aunque el proceso de apilamiento de imágenes coloca toda la luz de los segmentos en un solo lugar en la NIRCam, se necesitan más ajustes para garantizar que los 18 se combinen para formar un solo espejo de 6,5 metros.

Los reflejos de los 18 segmentos del espejo ahora se han «apilado» para que caigan sobre el eje óptico de Webb como un solo rayo. Los ingenieros ahora ajustan la altura de cada segmento para enfocar aún más las imágenes fusionadas. Imagen: NASA/STScI

En la cuarta etapa de alineación de segmentos, conocida como «fases gruesas», se recopilan espectros de 20 pares de segmentos separados, que muestran pequeñas diferencias de altura entre cada uno. A medida que se ajustan estas diferencias, la única imagen apilada se vuelve progresivamente más nítida.

«Todavía tenemos mucho trabajo por hacer, pero estamos cada vez más satisfechos con los resultados que estamos viendo», dijo Lee Feinberg, gerente de elementos para telescopios ópticos en Webb en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. «Los años de planificación y pruebas están dando sus frutos, y el equipo no podría estar más entusiasmado con lo que traerán las próximas semanas y meses».



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