Webb continúa su camino para convertirse en un observatorio enfocado.

El equipo ha completado con éxito la segunda y la tercera de un total de siete fases de alineación de espejos. Una vez completadas estas fases, denominadas alineación de segmentos y apilamiento de imágenes, el equipo ahora comenzará a realizar ajustes menores en las posiciones de los espejos de Webb.

Después de mover 18 puntos dispersos de luz estelar en la formación hexagonal característica de Webb, el equipo refinó la imagen de cada segmento del espejo haciendo ajustes menores mientras cambiaba la orientación del espejo secundario de Webb. Completar este proceso, conocido como alineación de segmentos, fue un paso importante antes de superponer la luz de todos los espejos para permitirles trabajar juntos.

Este GIF muestra las imágenes de «antes» y «después» de la alineación de segmentos cuando el equipo corrigió grandes errores de posicionamiento de sus segmentos de espejo primario y actualizó la alineación del espejo secundario. Crédito de la foto: NASA/STScI

Una vez que se logró la alineación del segmento, los puntos enfocados reflejados en cada espejo se apilaron uno encima del otro, entregando fotones de luz de cada segmento a la misma ubicación en el sensor NIRCam. Durante este proceso, denominado apilamiento de imágenes, el equipo activó conjuntos de seis espejos simultáneamente y les ordenó realinear su luz para superponerse hasta que todos los puntos de luz estelar se superpusieran.

Durante esta fase de alineación, conocida como apilamiento de imágenes, las imágenes de segmentos individuales se desplazan para caer directamente en el centro del campo para crear una imagen uniforme en lugar de 18. En esta imagen, los 18 segmentos están uno encima del otro. Después de más pasos de alineación, la imagen se vuelve aún más nítida. Crédito de la foto: NASA/STScI

«Todavía tenemos trabajo por hacer, pero estamos cada vez más satisfechos con los resultados que estamos viendo», dijo Lee Feinberg, gerente de elementos para telescopios ópticos en Webb en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. «Los años de planificación y pruebas están dando sus frutos, y el equipo no podría estar más entusiasmado con lo que traerán las próximas semanas y meses».

Aunque el apilamiento de imágenes colocó toda la luz de una estrella en un punto en el detector de NIRCam, los segmentos del espejo aún funcionan como 18 telescopios pequeños en lugar de uno grande. Los segmentos ahora deben alinearse entre sí con una precisión menor que la longitud de onda de la luz.

El equipo ahora está comenzando la cuarta fase de alineación de espejos, conocida como fase gruesa, que utiliza NIRCam para recolectar espectros de luz de 20 pares separados de segmentos de espejos. Esto ayuda al equipo a detectar y corregir cambios verticales entre segmentos de espejos o pequeñas diferencias de altura. Como resultado, el punto único de la luz de las estrellas se volverá cada vez más nítido y enfocado en las próximas semanas.

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