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Una imagen nítidamente enfocada de una estrella indescriptible, 100 veces más débil de lo que el ojo humano puede ver, sirvió como un objetivo conveniente para demostrar la alineación casi perfecta del sistema óptico del Telescopio Espacial James Webb. Imagen: NASA/STSci

Los ingenieros lograron alinear los 18 segmentos hexagonales del espejo primario de 6,5 metros (21,3 pies) del telescopio espacial James Webb con precisión nanométrica, revelando una imagen nítida de una estrella utilizando la cámara de infrarrojo cercano del observatorio, o NIRCam.

Además de la estrella nítidamente enfocada, la imagen infrarroja revela una multitud de galaxias tenues dispersas por el campo de visión, lo que subraya la sensibilidad del observatorio espacial de $ 10 mil millones. La estrella anodina en cuestión, 2MASS J17554042+6551277, es unas 100 veces más débil de lo que el ojo humano podría ver.

«Me complace decir que el rendimiento óptico del telescopio es absolutamente fenomenal, funciona muy bien», dijo a los periodistas Lee Feinberg, gerente de elementos del Telescopio Óptico Webb en el Centro de Vuelo Espacial Goddard, durante una conferencia telefónica el 16 de marzo.

«Dijimos el otoño pasado que si tuviéramos una imagen de una estrella que se parece a una estrella, sabríamos que el telescopio estaba funcionando correctamente. Y ahora tenemos eso, y ves esta imagen”.

Thomas Zurbuchen, director de ciencia espacial en la sede de la NASA en Washington, dijo: “Este es uno de los mejores días de toda mi carrera en la NASA. … Hoy podemos anunciar que la óptica cumple con las especificaciones o incluso mejor. Es un logro asombroso”.

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El instrumento NIRCam toma una especie de «selfie» que muestra el espejo principal de Webb con sus 18 segmentos alineados con precisión nanométrica. También se pueden ver el espejo secundario de Webb y los tres puntales que lo mantienen en su lugar. Imagen: NASA/STSci

Marshall Perrin, científico adjunto del telescopio Webb, dijo que los segmentos del espejo del telescopio estaban inicialmente alineados con una separación de aproximadamente un milímetro entre sí. Para sintonizarlos de modo que los 18 actúen juntos como si fueran parte de un solo espejo, «tienen que estar alineados dentro de unos pocos nanómetros (mil millonésimas de metro), que son unos cientos de diámetros atómicos».

Usando actuadores de alta tecnología en la parte posterior de cada segmento de espejo, los 18 reflejos inicialmente separados de una estrella de alineación se trajeron en pasos incrementales a un solo punto que fue mapeado por NIRCam. Durante los próximos dos meses, la óptica se ajustará para brindar una luz bien enfocada a los otros tres instrumentos científicos de Webb.

Jane Rigby, científica del proyecto para Operaciones Webb en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, dijo: «El desempeño del telescopio hasta la fecha es todo lo que nos atrevíamos a esperar».

«El objetivo aquí era construir un telescopio que sea 100 veces más poderoso que cualquier cosa que hayamos tenido antes», dijo. «A partir de los primeros datos técnicos que hemos visto hasta ahora, sabemos que estamos bien encaminados para cumplir con estos requisitos científicos tan desafiantes».

Según los resultados hasta el momento, se esperan las primeras imágenes científicas en el período de junio a julio, o unos seis meses después del lanzamiento de Webb el día de Navidad.



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