(Inside Science) – Hace sesenta años, el pasado domingo 20 de febrero de 1962, el astronauta estadounidense John Glenn se lanzó desde Cabo Cañaveral, en la costa este de Florida, en una misión que marcó un punto de inflexión en la carrera espacial entre Estados Unidos y la Unión Soviética.

Durante las cuatro horas y 55 minutos entre el lanzamiento y el amerizaje, Glenn dio tres vueltas alrededor de la Tierra. Su logro aceleró el impulso de Estados Unidos para poner al primer hombre en la luna antes de que finalice la década. Y convirtió a Glenn en un héroe nacional que sentó las bases para una carrera política.

Glenn se ganó su estatus de leyenda por las malas. Su vuelo, llamado Friendship 7, inicialmente encontró una serie de retrasos que retrasaron su fecha de lanzamiento original del 16 de enero. Una vez en órbita, un motor provocó problemas de control direccional. Problemas menores con el sistema de control automático del vehículo obligaron a Glenn a solucionar el problema haciendo volar él mismo el vehículo en sus últimas dos órbitas.

Sin embargo, el problema más serio ocurrió cuando un sensor alertó a Mission Control sobre la posibilidad de que el escudo térmico, que protegería a Glenn y al contenido de la nave espacial de ser quemado por el calor del reingreso atmosférico, se desprendiera de la nave espacial. Durante varios minutos, Mission Control y Glenn se enfrentaron a la perspectiva del desastre.

Pero la alarma resultó ser una falsa alarma y Glenn aterrizó a salvo en el Atlántico.

De hecho, su vuelo no fue ni excepcional ni récord.

Glenn fue en realidad el tercer humano en orbitar la tierra. El cosmonauta soviético Yuri Gagarin fue la primera persona en lograr este objetivo el 12 de abril de 1961. Luego, el 6 de agosto del mismo año, el también ruso alemán Titov orbitó la Tierra unas extraordinarias 17 veces.

Glenn ni siquiera fue el primer estadounidense en el espacio. Los astronautas Alan Shepard y Gus Grissom habían realizado vuelos suborbitales cortos el 5 de mayo y el 21 de julio de 1961.

A pesar de esto, el público aclamó a Glenn como el nuevo héroe estadounidense y le regaló un desfile de confeti el 1 de marzo de 1962 en la ciudad de Nueva York.

«El público estadounidense se sintió muy aliviado de que tuviéramos un hombre en órbita», recordó John Logsdon, profesor emérito del Instituto de Política Espacial de la Universidad George Washington. El 25 de mayo de 1961, el expresidente John F. Kennedy anunció el plan estadounidense de ir a la luna a finales de la década. La reacción del público a la fuga de Glenn reforzó esa decisión, dijo Logsdon.

Que Glenn fuera el primer estadounidense en orbitar la Tierra fue una sorpresa. Glenn, el mayor de los siete cuerpos originales de astronautas, conocido como Mercury 7 por el nombre del programa, esperaba pilotar el primer vuelo suborbital del programa. Su elección para el tercer vuelo reflejó su tensa relación con sus seis colegas.

Como ella, Glenn era un piloto militar respetado. Había volado en varias misiones en la Segunda Guerra Mundial y la Guerra de Corea. También había establecido un récord transcontinental al volar de California a Nueva York a una velocidad promedio superior a los niveles supersónicos. Pero la personalidad de Glenn era diferente a la de sus compañeros astronautas.

La diferencia surgió públicamente por primera vez el 9 de abril de 1959 en la conferencia de prensa de inducción de la NASA para los astronautas de Mercury.

La primera pregunta se refería a las reacciones de las familias de los astronautas ante su selección. La mayoría dijo que no se inmutó por el entusiasmo de sus familias por el proyecto. Pero Glenn, que había aparecido anteriormente en el programa de televisión Name That Tune, leyó la sala mucho mejor.

«No creo que ninguno de nosotros pueda realmente continuar con algo como esto a menos que tengamos un muy buen apoyo en casa», dijo.

Como presbiteriano activo, también habló sobre su creencia en Dios y el país. «Me metí en el proyecto porque probablemente sea lo más parecido al cielo que jamás tendré», bromeó.

«Los reporteros lamieron mientras los otros seis astronautas se quedaron boquiabiertos», informó el escritor científico británico Stephen Walker en su libro Beyond sobre el primer vuelo de Yuri Gagarin al espacio.

Esos comentarios expusieron una brecha entre Glenn, que habla con franqueza, y sus compañeros más duros sobre la conducta personal. «Mientras que Glenn se dedicó [his wife] Annie, algunos matrimonios de astronautas eran menos sólidos y los hombres estaban acostumbrados a perderse», escribió la escritora científica canadiense Amy Shira Teitel en una biografía de Glenn.

«Le sermoneó a sus colegas sobre su comportamiento», dijo Logsdon. «Tenía una actitud un poco más santa que tú».

Esa actitud fracasó en Glenn en enero de 1961, cuando Robert Gilruth, que supervisaba el programa de vuelos tripulados de la NASA, pidió a cada astronauta de Mercury que nombrara al colega que creía que debería realizar el primer vuelo suborbital. Shepard, que a menudo tenía una relación difícil con Glenn, ganó la votación y el vuelo.

Irónicamente, el descenso de Glenn al tercer lugar en el orden de vuelo lo hizo más famoso de lo que habría sido si hubiera volado primero. Hoy en día, Shepard es probablemente más recordado por golpear una pelota de golf en la luna con un palo improvisado durante la misión Apolo 14 que por haber pilotado la primera aventura de Estados Unidos en el espacio. Glenn’s es el nombre que le viene a la mente en referencia a los primeros días de los vuelos espaciales, como le hubiera gustado.

«Estaba muy consciente de la imagen que presentaba al público», dijo Logsdon durante los días de Mercury. «Era bastante ambicioso sobre lo que vendría después del vuelo».

Lo que vino fue servir como Senador Demócrata de Ohio. Durante cuatro sexenios, se convirtió en un experto en temas de seguridad como la política de armas nucleares. «Decidió que no quería ser el senador astronauta», señaló Logsdon. “Él no estaba buscando asignaciones relacionadas con el programa espacial. Pero cuando habló sobre viajes espaciales en el Senado y otros escenarios, la gente se rindió ante él”.

Pero la carrera de Glenn como astronauta aún no había terminado. El 29 de octubre de 1998, poco antes de dejar el Senado, dio 134 vueltas alrededor de la Tierra durante un vuelo de nueve días en el transbordador espacial Discovery. Este logro le valió otro récord: a los 77 años, se convirtió en el astronauta de mayor edad en el espacio.


Esta historia fue publicada originalmente en InsideScience. Lee el artículo original aquí.



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