A principios de febrero, los ingenieros de la NASA comenzaron a alinear de forma remota los 18 segmentos hexagonales del espejo principal del telescopio espacial James Webb, que se había plegado para el lanzamiento. El objetivo de este meticuloso proceso de tres meses es posicionar perfectamente los segmentos del espejo entre sí y crear una única superficie lisa de 6,5 metros de ancho capaz de recoger y enfocar la luz del cosmos distante.

Es posible que recuerde instantáneas anteriores que marcaron hitos anteriores. Por ejemplo, el segundo de siete hitos fue interrumpido por una toma tomada antes de que los espejos estuvieran completamente alineados; mostró múltiples imágenes de una sola estrella. Ahora, la NASA ha anunciado que se ha completado el quinto hito principal de alineación. Este paso, llamado ajuste fino, ayudó a identificar y corregir pequeñas diferencias entre los segmentos individuales del espejo para mantener el universo infrarrojo nítido y claro en el enfoque.

Y funcionó: JWST capturó recientemente la imagen de prueba infrarroja anterior, que se enfoca en la estrella 2MASS J17554042+6551277, con su cámara de infrarrojo cercano (NIRCam). La estrella no solo es un punto único y claro de luz, sino que la óptica del telescopio es tan sensible que las estrellas de fondo más débiles e incluso las galaxias son claramente visibles. (Tenga en cuenta que la imagen se tomó con un filtro rojo para un mejor contraste).

Este hermoso retrato de estrella, la imagen infrarroja más nítida jamás capturada desde el espacio, confirma que la óptica del telescopio está funcionando de la mejor manera. De hecho, funcionan tan bien que los ingenieros ahora confían en que el JWST no solo cumplirá, sino que en muchos casos superará sus objetivos científicos.

Quedan otros dos pasos importantes para completar la alineación del espejo JWST. Ahora está perfectamente configurado para el campo de visión de la NIRCam. Pero el espejo aún debe alinearse para los campos de visión de los otros instrumentos, que pueden ser más grandes, más pequeños o tener una forma diferente. Finalmente, los segmentos se revisan nuevamente en busca de las desalineaciones más pequeñas y se suavizan los problemas restantes. Una vez finalizado, con suerte a principios de mayo, el equipo planea pasar dos meses preparando los instrumentos para la ciencia.

Si todo va bien, la NASA espera verse inundada con impresionantes vistas nuevas del universo para el verano. Estos retratos no solo revelan la belleza surrealista del cosmos con detalles nítidos, sino que nos transportan a una época en la que las primeras galaxias apenas comenzaban a dar forma al universo en el lugar que vemos hoy.



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