PULLMAN, Washington – Un grupo de virus de murciélago relacionado con el SARS-CoV-2 también puede infectar células humanas, pero usa una entrada diferente y desconocida.

PULLMAN, Washington – Un grupo de virus de murciélago relacionado con el SARS-CoV-2 también puede infectar células humanas, pero usa una entrada diferente y desconocida.

Si bien los investigadores aún están trabajando en cómo estos virus infectan las células, los hallazgos podrían ayudar a diseñar nuevas vacunas que eviten que los coronavirus causen otra pandemia.

Un equipo de investigadores de la Universidad Estatal de Washington, publicado en la revista eBioMedicine, utilizó un enfoque computacional basado en la ciencia de redes para distinguir entre un grupo de coronavirus que pueden infectar células humanas y aquellos que no. Luego, los investigadores confirmaron los resultados de sus cálculos en el laboratorio y demostraron que un grupo de virus específico puede infectar tanto células humanas como de murciélago.

«Lo que estamos descubriendo con estos virus es que pueden ingresar a las células por un mecanismo o receptor diferente, y eso tiene muchas implicaciones sobre cómo y si podrían infectarnos», dijo Michael Letko, coautor principal y asistente. Profesor de la Escuela Paul Allen de Salud Global.

La transmisión de coronavirus entre especies plantea una grave amenaza para la salud mundial. Si bien se han detectado numerosos coronavirus en animales salvajes, los investigadores no han podido predecir cuáles representan la mayor amenaza para los humanos y deben luchar para desarrollar vacunas ahora que los virus se han propagado.

“A medida que nos adentramos cada vez más en lugares donde hay interacciones entre humanos y animales, es muy probable que haya muchos virus que deban estudiarse”, dijo Shira Broschat, profesora de la Facultad de Ingeniería Eléctrica e Informática co- autor principal en papel.

El SARS-CoV-2, el virus detrás de la pandemia en curso, es uno de varios virus relacionados que utiliza su proteína de pico para infectar células al unirse a una proteína receptora llamada enzima convertidora de angiotensina 2 (ACE2). Los receptores ACE2 se encuentran en muchos tipos de células y tejidos humanos, incluidos los pulmones, el corazón, los vasos sanguíneos, los riñones, el hígado y el tracto gastrointestinal. En estudios anteriores, Letko demostró que otro grupo de sarbecovirus, la familia a la que pertenece el SARS CoV-2, también puede infectar células humanas. Cómo hacen esto sigue siendo un misterio. Los sarbecovirus se encuentran en murciélagos y otros mamíferos en todo el mundo.

Los investigadores comenzaron con una base de datos que contenía más de 1,6 millones de entradas de sarbecovirus. Para comprender mejor qué diferencia a los virus animales que pueden infectar células humanas de aquellos que no pueden, los investigadores construyeron mapas de redes que muestran la relación de las secuencias de picos virales. Cuando el equipo centró su atención en una pequeña parte de la proteína espiga, que algunos coronavirus usan para unirse a los receptores, descubrieron que su mapa de red había organizado los virus en grupos, separando los que pueden infectar células humanas y los que no.

«Mucha gente secuencia genomas porque es bastante barato y fácil, pero hay que entender todas estas secuencias», dijo Broschat. «Necesitamos averiguar las relaciones entre las secuencias».

Con esta región muy pequeña de proteína espiga a la vista, los investigadores recurrieron al laboratorio. El equipo de Letko se especializa en estudiar cómo los virus infectan las células y ha demostrado que esta región de la proteína espiga en realidad puede permitir que partículas similares a virus no infecciosas ingresen a los cultivos de células humanas. Los extensos resultados de laboratorio del equipo confirmaron la precisión del mapa de la red.

Los investigadores aún no están seguros de qué receptores están involucrados y si esta ruta de infección es realmente lo suficientemente eficiente como para que ocurra la propagación entre especies, pero han identificado una región en las puntas del virus que parece ser crucial para la forma en que funciona el grupo de virus. infectar varios tipos de células diferentes en varias especies diferentes, información que será crucial para el desarrollo de vacunas.

Los investigadores esperan que cuando se descubran nuevos virus en esta familia de virus, los científicos puedan estudiarlos a nivel computacional y hacer una predicción sobre lo que harán en el laboratorio.

«Es como una historia de detectives: cazas y cazas y obtienes la historia cada vez más clara», dijo Broschat. «Bueno, está bien, ¿quién es el malo?»

El trabajo fue financiado por WSU y la Escuela Paul G. Allen para la Salud Global.


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