Hoy temprano, el Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) de la NASA atravesó la atmósfera de la Tierra para lanzar la misión Artemis 1, un vuelo espacial no tripulado que probará la tecnología necesaria para enviar humanos de regreso a la luna por primera vez en 50 años. Sin embargo, tomó un poco de trabajo hacer que el SLS funcionara.

Ese verano y otoño presentaron una serie de arranque y parada de cargas de combustible y cuentas regresivas de prueba llamada Wet Dress Rehearsal (WDR). Eventualmente, WDR proporcionó suficiente experiencia, datos y reparaciones para que la NASA lo considere un éxito, pero un intento anterior de lanzamiento de SLS el lunes 29 de agosto aún terminó en un fracaso.

Después de unas pocas horas agotadoras, los ejecutivos de la NASA informaron a la prensa ese día, culpando a varios percances por el fregado de agosto, incluido un retraso relámpago que restableció la carga de combustible, una fuga nerviosa de hidrógeno y un problema de válvula. Sin embargo, lo más sorprendente fue que uno de los motores principales de la etapa central no se enfrió a la temperatura requerida para el lanzamiento. E incluso si todo eso se hubiera resuelto, hubo complicaciones climáticas durante la ventana de lanzamiento que habrían descarrilado el intento de todos modos.

El sábado 3 de septiembre, se produjo una nueva fuga mientras se cargaba el hidrógeno líquido subenfriado de SLS y los ingenieros tuvieron que cambiar los procedimientos para intentar que la fuga se autosellara. (El hidrógeno es el átomo más pequeño, y está desesperado por escapar de los sistemas cerrados). El segundo intento de lanzamiento del cohete a principios de septiembre fue borrado nuevamente.

Mientras SLS permaneció en la plataforma de lanzamiento, la NASA reparó la fuga de hidrógeno, que puede haber sido causada por un comando defectuoso que sobrepresionó el sistema. La agencia también tuvo que esperar la aprobación militar para extender la certificación de una batería que carga el sistema de autodestrucción del misil, que existe para evitar que un percance amenace la poblada costa de Florida. Esta certificación ha sido extendida hasta hoy (11/16).

Otras dificultades plagaron al SLS hasta bien entrado el otoño. Pero en septiembre, la NASA finalmente logró sus objetivos de cargar el sistema de combustible con problemas del cohete antes de la ventana de lanzamiento programada para el 27 de septiembre. Luego vino la amenaza de Ian, una tormenta tropical convertida en huracán que obligó a la NASA a renunciar a la ventana de lanzamiento y enviar el cohete apilado de regreso a la seguridad del Edificio de ensamblaje de vehículos (VAB) de la NASA.

fuego en el hoyo

Si bien se creía que VAB era seguro, para SLS el drama continuó: se produjo un pequeño incendio que no afectó al cohete. Y por suerte, Ian tampoco dañó la plataforma de lanzamiento.

En octubre, la NASA comenzó a apuntar a un lanzamiento en noviembre. Continuaron las inspecciones, los reemplazos de equipos y las revisiones, incluida la carga de los CubeSat que podrían cargarse. (Hay varios satélites pequeños en el cohete, algunos recargables, otros no). Las baterías de la etapa de propulsión criogénica de la segunda etapa también han sido reemplazadas.

Mientras el cohete giraba para su lanzamiento el 14 de noviembre, se desplazó hacia la plataforma, solo para que el huracán Nicole llegara momentos después. Esta vez, sin embargo, el cohete se quedó afuera y la ventana de lanzamiento se retrasó hasta las primeras horas del 16 de noviembre.

Antes del lanzamiento, los ingenieros de la NASA notaron que se había soltado parte del sellador del cohete de aborto de lanzamiento Orion. La NASA evaluó el riesgo de que parte de este material caiga y golpee otras partes del SLS, pero los ingenieros concluyeron que el cohete podría lanzarse de manera segura en algún momento durante su ventana de lanzamiento de dos horas. En este punto, el material suelto no parece haber afectado la salud ni del SLS ni del Orion.

El gerente de la misión Artemis, Mike Sarafin, dijo que hay cuatro objetivos para Artemis 1:

  • Demostrar que la cápsula de Orión puede volver a entrar en la atmósfera terrestre de forma segura;
  • Demostrar que el cohete y Orion pueden soportar sus entornos y eventos;
  • Recupere la cápsula de Orión y restaure sus datos;
  • Y realice «objetivos de carga útil» que van desde lanzar CubeSats hasta tomar selfies de Orion y otras fotografías.

Artemis 1 es la primera misión del nuevo programa Artemis, que lleva el nombre de la hermana gemela de Apolo. Suponiendo que todo vaya bien, la NASA planea enviar humanos alrededor de la luna durante Artemis 2 en 2024. Artemis 3 llevará a la primera mujer y la primera persona negra a la luna en 2025. Sin embargo, muchos creen que este ambicioso cronograma está destinado a enfrentar más retrasos.



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