Dos semanas antes del tan esperado lanzamiento del Telescopio Espacial James Webb el día de Navidad del año pasado, la NASA lanzó otro telescopio. El Explorador de polarimetría de rayos X de imágenes en órbita terrestre, o IXPE, fue diseñado para estudiar el extremo opuesto del espectro electromagnético de Webb, con un enfoque en la luz de alta energía de objetos extremos como supernovas, púlsares y agujeros negros. Además, IXPE es la primera misión dedicada de la NASA para medir la polarización u orientación de la luz de rayos X recibida, revelando información sobre los campos magnéticos circundantes que la produjeron. Esto les da a los astrónomos una forma completamente nueva de ver el cosmos.

Ahora IXPE ha lanzado su primera imagen. ¿La meta? Cassiopeia A, un remanente de supernova que apareció en el cielo en la segunda mitad del siglo XVII después de que su estrella progenitora explotara dramáticamente. El remanente, ahora de unos 10 años luz de diámetro, está a unos 11.000 años luz de distancia. Esta imagen en particular muestra datos de IXPE tomados entre el 11 y el 18 de enero, en magenta. La saturación de color refleja la intensidad (energía) de la luz de rayos X observada, y se obtienen imágenes de áreas más saturadas donde se emite la luz de mayor energía. Está superpuesto con observaciones de rayos X adicionales del Observatorio de rayos X Chandra en azul.

Los astrónomos ahora están trabajando con los nuevos datos de IXPE para mapear la polarización de la luz a través del remanente. Es la primera vez que se mide esta cantidad en Cassiopeia A y «revela los mecanismos en el corazón de este famoso acelerador cósmico», dijo Roger Romani, co-investigador de IXPE en la Universidad de Stanford, en un comunicado de prensa. Esto se debe a que los rayos X más energéticos son emitidos por objetos como Cassiopeia A cuando los electrones son acelerados por fuertes campos magnéticos, y medir la polarización nos dice algo sobre la naturaleza del campo magnético que afecta a esos electrones. Comprender dónde y cuánto ocurre esta aceleración ayudará a los investigadores a comprender mejor qué sucede cuando explotan estrellas masivas, un proceso que finalmente sembrará en nuestra galaxia los componentes básicos de la próxima generación de estrellas, planetas y formas de vida.



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