Con reminiscencias de la forma escamosa y monstruosa de Godzilla, esta imagen de la región estelar que rodea la Nebulosa del Cono fue tomada como parte de las celebraciones del sexto aniversario del Observatorio Europeo Austral (ESO).

En la constelación de Monoceros, el unicornio, a 2.500 años luz de la Tierra, una nube oscura brota de un mar de estrellas en la región de NGC 2264, similar a un famoso lagarto que emerge del océano para causar estragos en Tokio. La forma epónima de la Nebulosa del Cono se debe a enormes nubes de gas molecular frío y polvo que tienden a formar nuevas estrellas.

Las estrellas azules recién nacidas en estas nubes emiten fuertes vientos estelares y radiación que erosionan los vacíos locales. El gas se condensa cerca de los bordes de estas cavidades, formando poderosos pilares como el cono. En esta imagen, el gas de hidrógeno se muestra en azul y el gas de azufre en rojo. (Los filtros son responsables de hacer que las estrellas azules brillantes parezcan doradas en esta toma).

Según una publicación de ESO, la Nebulosa del Cono no solo es una región muy activa del espacio, sino también enorme, con más de 7 años luz de diámetro. Eso es casi el doble de la distancia de nuestro planeta a Proxima Centauri, la estrella más cercana a la Tierra además del Sol.

La imagen fue adquirida por el FOcal Reducer and Low Dispersion Spectrograph 2 (FORS2) del Very Large Telescope (VLT) en el desierto de Atacama en Chile. Los observatorios de ESO como el VLT han capturado innumerables imágenes fascinantes de una amplia variedad de objetos celestes durante los últimos 60 años. Los telescopios han brindado a los astrónomos una mejor comprensión del agujero negro en la Vía Láctea y capturaron la primera imagen de un exoplaneta.

En el horizonte, ESO espera construir y desplegar un gigantesco telescopio de infrarrojo visible llamado Extremely Large Telescope (ELT). Este visor masivo albergará un espejo primario de 128 pies de ancho (39 metros). El ESO, de tamaño sin precedentes, dice: «El salto hacia adelante con el ELT puede resultar en un cambio de paradigma en nuestra percepción del Universo, al igual que lo hizo el telescopio de Galileo hace 400 años».

La construcción del ELT comenzó en 2017 y se espera que el telescopio vea su primera luz en 2027.



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