American Airlines anunció el martes que compraría una flota de 20 aviones de Boom Supersonic, una startup que construye aviones que pueden volar más rápido que la velocidad del sonido. El pedido se produjo después de que United Airlines anunciara el año pasado que compraría 15 aviones Overture de la compañía. No se esperan vuelos de pasajeros hasta el final de la década, pero si todo sale según lo planeado, el vuelo supersónico comercial podría regresar por primera vez desde la era del Concorde.

Boom dice que sus aviones están diseñados para ser dos veces más rápidos que un vuelo típico. Eso sería lo suficientemente rápido como para llevar a alguien de Newark a Londres en solo tres horas y media y de Los Ángeles a Honolulu en solo tres horas. El primero de estos vuelos está programado para 2026 y la compañía planea comenzar a transportar pasajeros en 2029. Si todo sale bien, United tiene la opción de comprar al menos 35 aviones más de la startup; American tiene la opción de comprar otros 40.

Pero hay otro giro. Boom también quiere que estos vuelos sean ecológicos, prometiendo que estos aviones serán «cero carbono desde el primer día» y dependerán completamente de combustible de aviación sostenible, reutilizado a partir de desechos o fuentes orgánicas.

Los acuerdos de Boom con United y American se producen cuando los altos costos ambientales de volar están bajo un escrutinio cada vez mayor. El movimiento para regular más estrictamente las emisiones de los aviones ahora es global, y las aerolíneas han anunciado cada vez más planes para reducir su impacto ambiental. Activistas como Greta Thunberg han impulsado la idea de que la gente debería dejar de volar por completo. Y la industria de las aerolíneas actualmente se ve inundada por una serie de viajes de verano, cancelaciones y retrasos en los vuelos.

«Invertir en las operaciones de hoy debe ser el único enfoque de la gerencia», dijo a Associated Press Dennis Tajer, un vocero del Sindicato de Pilotos Estadounidenses. «A menos que haya cambios de gestión en la programación de esta aerolínea y sus pilotos, estas serán solo cancelaciones supersónicas».

La idea del vuelo supersónico es tentadora porque es extremadamente rápido y reduciría las horas de los vuelos al extranjero. Sin mencionar que viajar más rápido que la velocidad del sonido sería genial.

Pero como Concorde, el primer y último avión comercial supersónico del mundo, demostró hace años, la perspectiva de un vuelo supersónico ecológico no es solo una meta muy ambiciosa (y potencialmente imposible). También es uno que viene con su propio conjunto de desafíos, desde obstáculos regulatorios hasta resolver la contaminación acústica. Hacer que el vuelo supersónico sea económicamente viable en medio de las preocupaciones por el cambio climático es una propuesta difícil. Algunos expertos dicen que la idea del vuelo supersónico verde es casi contradictoria. El Concorde, señalan, fue bastante terrible en términos de emisiones.

«Uno de los grandes problemas con Concorde fue que se consideraba muy contaminante», dijo a Recode Janet Bednarek, profesora de la Universidad de Dayton que estudia historia de la aviación, el año pasado. «Quemó mucho combustible, pero también contaminó las capas superiores de la atmósfera».

La historia de los aviones de pasajeros supersónicos en realidad se remonta a décadas. Operado por British Airways y Air France, el Concorde era capaz de volar un poco más del doble de la velocidad del sonido: Mach 2,01. El jet ayudó a Phil Collins con conciertos en Londres y Filadelfia (a través de Nueva York).En el mismo día. Pero a pesar de su impresionante velocidad, el Concorde tuvo grandes problemas. El vuelo supersónico requiere una enorme cantidad de queroseno y los motores de la cabina son notoriamente ruidosos. Los vuelos también son históricamente extremadamente caros: un billete de ida y vuelta con el Concordeporque el vuelo de tres horas y media entre Nueva York y Londres podría costar alrededor de 10.000 dólares. Después de un accidente en 2000 que mató a más de 100 personas y problemas económicos cada vez más insuperables, Concorde realizó su último vuelo comercial en 2003.

En los últimos años, varias empresas emergentes han trabajado para que los vuelos supersónicos vuelvan a ser posibles. A la vanguardia está Boom, que ya cuenta con al menos $270 millones en financiamiento, un acuerdo con la Fuerza Aérea, un avión prototipo y planes para una planta de fabricación en Carolina del Norte. Las empresas Hermeus y Virgin Galactic, con sede en Atlanta, están desarrollando sus propios diseños para un avión supersónico. Sin embargo, en 2021, una de las principales empresas que intentan construir aviones supersónicos, Aerion Supersonic, anunció su cierre, citando una economía «extremadamente desafiante» que retrasaría la producción de su primer avión.

También hay un trabajo cada vez mayor para resolver el estampido sónico, el increíble ruido que hacen los aviones supersónicos cuando rompen la barrera del sonido. La NASA está trabajando con Lockheed Martin en un avión de investigación supersónico, y la agencia le dijo a Vox en 2016 que podría ser posible un «avión supersónico silencioso», lo que podría superar un obstáculo importante para estos vuelos de alta velocidad. La Administración Federal de Aviación (FAA) anunció las reglas finales para las pruebas de aeronaves supersónicas en enero de 2021, creando un marco para que estas nuevas empresas avancen con las pruebas de vuelo.

Para reducir el impacto ambiental, los aviones boom utilizarán combustibles de aviación sostenibles; Según se informa, United está invirtiendo en combustible hecho de «materia prima de celulosa» y «residuos sólidos municipales». Pero el suministro limitado podría usarse mejor en otros aviones. sugerencias de búsqueda Según Dan Rutherford, director del programa de aviación del Consejo Internacional de Transporte Limpio, los jets supersónicos requerirían muchas veces más combustible por pasajero que un viaje aéreo típico.

“American quiere que pienses que va a poner combustibles realmente caros en aviones extremadamente ineficientes”, dijo Rutherford a Recode. «Más bien, simplemente quemarán el combustible fósil más barato que puedan conseguir».

Un portavoz de Boom le dijo previamente a Recode que está trabajando con United para evitar afectar el suministro de combustible sostenible para aviones a otras aeronaves.

Hay más desafíos por delante que hacen que los objetivos de Boom, American y United sean cuestionables. Por un lado, no está claro cuánto más estarían dispuestos a pagar los pasajeros solo para ahorrar unas horas. Si bien las compañías no dijeron cuánto costarían en última instancia los boletos para sus aviones supersónicos, probablemente serían más caros que un asiento económico típico (los directores ejecutivos de Delta han expresado su escepticismo de que estos aviones «pudieran ofrecer un rendimiento confiable»). También existe el desafío de los estampidos sónicos y la posibilidad de contaminación acústica cerca de los aeropuertos. Y luego está el hecho de que Boom todavía está trabajando en su motor, a pesar de haber colaborado con Rolls-Royce en un diseño.

El avión de demostración XB-1 Supersonic de Boom se encuentra en el hangar de la compañía en la sede de Boom en Denver, Colorado.
Tom Cooper/Getty Images para la tecnología Boom

Otros son más optimistas y dicen que las mejoras en la tecnología que no existían en la era del Concorde podrían hacer que el vuelo supersónico sea un éxito, aunque haya fallado en décadas anteriores.

“Supersonic podría conectar las principales ciudades como nunca antes, ampliando enormemente las redes comerciales globales, impulsando la competitividad estadounidense y revitalizando una industria que ha estado estancada durante décadas”, escribió el consejo editorial de Bloomberg en marzo de 2021. “En el futuro, viajes ultrarrápidos para las masas no es inverosímil».

El impacto ambiental, agregaron los editores, debe investigarse y los vuelos supersónicos deben cumplir con las reglas internacionales de compensación de carbono, que son controvertidas, explicó Umair Irfan de Vox.

Según el historiador de aerolíneas Bednarek, el futuro de los vuelos debe centrarse en ser eficientes energéticamente y ecológicos, no en la velocidad o el tamaño.

«Si lo hacen, Dios los bendiga, realmente han logrado algo», dijo Bednarek. «Será mucho más desafiante de lo que sugieren algunos de los anuncios de celebración que están saliendo en este momento».

Actualización 17 de agosto de 2022 12:45 p. m.: Este artículo se publicó originalmente el 3 de junio de 2021 y se actualizó para mencionar el último acuerdo de American Airlines con Boom Supersonic.



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