Terrestrial Planet Finder se pospuso en 2006 y se canceló oficialmente en 2011. Eso fue decepcionante para mí, pero debe haber estado profundamente preocupado por eso.

Sabes cómo funciona la vida, ¿verdad? Me encantó el proyecto porque me arrojaron a un mundo completamente diferente. Entonces, cuando esté trabajando en una misión espacial, debe estar tan seguro porque una vez que comienza no hay problemas que pueda solucionar. No puedes simplemente probar las cosas como puedas en el suelo.

Y emocionalmente, una de las cosas que siempre me impulsó fue preguntarme si estábamos solos. ¿Hay vida ahí fuera? Bueno, aquí está lo último. Estudias los planetas alrededor de otras estrellas y tratas de ver si están habitados. Fue mágico, ¿verdad? Bueno, la primera StarLight ha sido cancelada. Luego fui ascendido para guiar todos los vuelos de formación para Terrestrial Planet Finder y fue cancelado.

Larry Simmons, entonces director de astrofísica, me dijo: «Con el tiempo, estarás bien. Todo estará bien». Al principio no supe a qué se refería. Luego, después de seis meses o un año, me di cuenta de lo rota que estaba. Me han roto el corazón durante mucho tiempo.

Para la mayoría de las personas, es difícil entender cómo es trabajar en un proyecto que ha amado durante años y luego simplemente desaparece. No es así como trabajamos la mayoría de nosotros.

StarLight me hizo temer perder algo que realmente te gustaba. Sin embargo, tengo que decirte algo bueno que salió de él. Desempeñó un papel muy importante en el desarrollo del helicóptero Mars.

¿Qué quieres decir con eso? ¿Cómo contribuyó el fracaso del Terrestrial Planet Finder al éxito del helicóptero Ingenuity?

Durante el resto de mi carrera, nunca he dado nada por sentado. Tuve cuidado cada segundo. Yo era el director del proyecto con el helicóptero, que empezó como un proyecto muy incierto. ¿Es siquiera posible? Tuvimos que demostrar nuestro camino para seguir adelante.

En las reuniones del equipo, decía cosas como: «No podemos darlo por sentado. Esto se ve bien, pero ¿qué sigue? ¿Qué sigue después de eso?» Y sabía que teníamos que comunicarnos con claridad. No podemos ser como un hocus-pocus. Necesitamos hablar con Mars 2020 [Persevrance rover] Personas que albergarán el helicóptero. [NASA] La sede necesita saber lo que estamos haciendo. Nuestra gerencia debe saberlo. Nuestro equipo necesita saberlo.

Hice limonada con limones. Es algo que me impulsó y sigo teniendo mucho cuidado. No doy nada por sentado ni por un momento.

Y la tecnología StarLight y Terrestrial Planet Finder todavía está ahí cuando queremos encontrar un planeta similar a la Tierra y verlo mejor, ¿verdad?

¡Sí! El conocimiento de lo que hemos logrado con StarLight y TPF permanece en las organizaciones. Cosas como el sensor de vuelo de formación autónomo del que era responsable. Esta tecnología no va a desaparecer. Entonces, cuando el hallazgo planetario comienza a florecer, regresan a la misma organización de linaje. El sensor que hicimos, el conocimiento no se pierde.

¿Cuándo comenzó el trabajo que conduciría al helicóptero Ingenuity?

Fue alrededor de 2012 más o menos. Para entonces me había mudado al lado de la nave espacial de la casa. [at JPL] . Yo era el jefe de orientación y control. Luego me ascendieron a subdirector del departamento de sistemas autónomos, que se hace cargo de la nave espacial a bordo de la aviónica para computadoras de vuelo y software de vuelo, así como para orientación y control, energía y robótica.

Charles Elachi era el director de JPL en ese momento. Regularmente realiza estos viajes de división. Como yo era el subdirector del departamento de sistemas autónomos, lo recibí un día. Le mostramos un laboratorio en el que probamos algoritmos de navegación autónoma a bordo utilizando drones en una instalación. Y recuerdo que salimos de ese laboratorio y dijo: «Oye, ¿por qué no vamos a Marte?»

Soy un fanático del liderazgo y el control. Estaba acostumbrado a los algoritmos para la potencia de los reactores, la potencia del motor y el aterrizaje. Estas son las cosas en las que estoy acostumbrado a pensar. Recuerdo que lo miré de manera extraña y le dije: «¿Volar como un helicóptero?»

Esto es divertido. Eres el director de proyecto de Ingenuity, pero ¿no pensaste originalmente que un vuelo a otro planeta sería posible?

Si quería aplicar mi experiencia, quería volar proyectivamente. Soy brutalmente honesto. Pero la conversación continuó y ahora me dejé llevar. La pregunta de Charles nos envió a Bob Balaram, quien realizó una investigación para Marte en el Rotocraft en la década de 1990. El JPL financió a Bob para que borrara los resultados de la década de 1990.

En este punto Bob echa un primer vistazo y dice: «Hmm … con el avance de la tecnología, podría ser posible ahora porque las cosas se han vuelto más fáciles. Si somos inteligentes, tal vez podamos».

¿El experto mundial en el vuelo a Marte le dijo «tal vez» que es posible? Puedo ver por qué estabas escéptico al principio.

Correcto. Ha habido fondos durante unos meses, hemos hecho una revisión y hemos visto que esto se ha vuelto más viable. Luego decidió ir al siguiente nivel donde construimos un vehículo de tercera escala y ver si realmente podemos volarlo. Hicimos experimentos de elevación sobre rieles: la hoja gira, pero corre sobre rieles guiados para convencer a la gente.

Todavía había una población significativa en la que pensar [flying on Mars] era simplemente imposible. Loco. Incluso los grandes ingenieros realmente duros. Algunos admitieron más tarde: “Oye, tenías razón. Estaba equivocado.»

¿La gente pensaba que el desafío técnico de volar en Marte era demasiado difícil de resolver?

Si si si. Y la idea tampoco fue intuitiva. Creo que en este caso fue más allá de las ecuaciones. La gente empezó mucho por la intuición, y la intuición realmente dominó. Fue muy difícil de superar. Cuando entonces [the JPL managers] Cuando fueron a la prueba de elevación dijeron: «Está bien, necesitamos un equipo dedicado para hacer demostraciones técnicas. Empecemos con el vehículo de tercera escala». Todo el mundo es convincente.

A partir de ese momento, me asignaron tomar la iniciativa. Así que hice mi trabajo habitual como subdirector de departamento, así como el trabajo adicional para este helicóptero. Fue en este punto que comencé a investigar el proyecto, después de asumir el papel de liderazgo y observar el análisis que mostraba cómo modelar la elevación y la resistencia. Ya no es solo una caricatura. Tienes que modelar e integrar en partes y pensar en los sensores y la masa. ¿Cómo los construyes con la suficiente facilidad?

¿Hubo un momento en el que te diste cuenta: esto no es una idea loca, este helicóptero de Marte es posible?

Recuerdo el momento de la claridad. Estaba en una sala de conferencias. Nos estábamos preparando para la próxima gran reunión informativa en la sede. [about the Mars helicopter] y alguien en la sala preguntó: «¿Cuál crees que es la probabilidad de que esto funcione y que podamos seguir adelante para intentarlo?» Alguien más dijo, «50 por ciento».

Algo se rompió en mi cabeza y recuerdo haber dicho: «No, ya no es el 50 por ciento. Es como el 80 por ciento. Es algo alto». En ese momento supe que teníamos que perder el proyecto. Fue uno de esos momentos en los que ves todo el problema y luego te aseguras de que todos trabajen juntos para que suceda.



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